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Pas de bonnes options pour les travailleurs migrants dans le Golfe COVID-19 Lockdown

OUne fois encore, de nombreux travailleurs migrants sud-asiatiques dans le Golfe se trouvent dans des conditions extrêmement précaires provoquées par des convulsions économiques mondiales. Au cours des dernières semaines, j'ai parlé avec des travailleurs indiens travaillant dans le Golfe par téléphone et applications de messagerie pour savoir comment la pandémie mondiale de coronavirus affecte leur vie. Avec l'arrêt des projets pétroliers, en raison de la baisse de la demande et des guerres de prix antérieures entre l'Arabie saoudite et la Russie, les travailleurs migrants sud-asiatiques craignent de plus en plus de ne pas être payés pour leur travail et que leurs entreprises ne paieront plus pour leur logement dans des camps.

Les travailleurs portent des masques protecteurs pendant la pandémie de coronavirus à Dubaï, Émirats arabes unis, le 23 avril 2020. Ahmed Jadallah / Reuters

Ces préoccupations sont loin d'être exagérées, en particulier compte tenu de l'expérience d'un grand nombre de travailleurs qui ont été abandonnés après la récession de 2008. Les circonstances sont maintenant plus dramatiques. Avec l'isolement forcé pour contenir la propagation du virus et les restrictions de déplacement entre les camps de travailleurs, il est difficile de savoir comment les travailleurs abandonnés en vertu des restrictions de quarantaine actuelles répondront à leurs besoins quotidiens. Les travailleurs se sentent incertains de l’avenir, préoccupés par la santé de leur famille et inquiets de savoir comment eux et leurs familles survivront s’ils perdent leur emploi.

En 2009, je me suis assis avec un groupe de travailleurs migrants sud-asiatiques qui vivaient dans un camp abandonné à Sharjah, aux Émirats arabes unis (EAU). (1) Pendant que j'écoutais ces hommes raconter leurs expériences, un Indien musulman, Aijaz, se tourna vers moi et me demanda en hindi: «Nous n'avons pas de diplôme, aucun de nous ne sait lire. Pourquoi ne nous donnent-ils pas l'argent qu'ils nous doivent? … Pourquoi personne ne nous aide-t-il? » Aijaz et les autres résidents du camp abandonné n'étaient que quelques-uns des Sud-Asiatiques que j'ai rencontrés lors de recherches en 2009 et 2010 aux EAU. À cette époque, le Golfe était encore sous le choc de l'impact de la Grande Récession de 2008 et de nombreux projets pétroliers étaient au point mort. Les entreprises ont cessé leurs activités et leurs propriétaires ont fui les Émirats arabes unis par crainte de la prison des débiteurs.

Les travailleurs abandonnés m'ont souvent dit qu'ils n'étaient jamais payés pour le travail qu'ils effectuaient avant la fermeture de leur entreprise. Non seulement ils n'étaient pas rémunérés, mais les hommes de ces camps n'avaient pas accès à l'eau, à la nourriture et à l'électricité. Les travailleurs abandonnés dépendaient de travailleurs employés vivant dans les camps voisins, qui partageaient leur nourriture et leur eau. Un groupe de volontaires d’asiatiques du sud de la classe moyenne et supérieure a également aidé en apportant iftar pendant le Ramadan et fournir des articles de toilette. Finalement, ces volontaires ont organisé une collecte de fonds et, avec le produit, ont acheté des billets d'avion pour Aijaz et ses camarades de camp.

Les travailleurs craignent que, s'ils restent dans le Golfe, ils risquent d'être abandonnés par leurs employeurs et d'être infectés par des coronavirus à cause des conditions de vie exiguës.

Maintenant, pendant la pandémie de COVID-19, les travailleurs migrants sud-asiatiques sont captifs des décisions des gouvernements et des entreprises, n'ont que peu d'agence pour faire leurs propres choix et aucune bonne option. Les travailleurs craignent que, s'ils restent dans le Golfe, ils risquent d'être abandonnés par leurs employeurs et d'être infectés par des coronavirus à cause des conditions de vie exiguës. S'ils retournent en Inde sous le blocus, ils craignent la famine, les dettes croissantes, le chômage, la perte possible de toute petite propriété foncière et le sentiment anti-musulman.

COVID-19 et Lockdown dans le Golfe

Les travailleurs migrants sud-asiatiques, avant même la pandémie de coronavirus, vivent dans des camps surpeuplés, largement isolés du reste des habitants du Golfe. Aujourd'hui, ces endroits surpeuplés et éloignés signifient que les travailleurs sont également davantage menacés de contracter COVID-19. Comme les pauvres dans une grande partie du monde, les travailleurs migrants contractent la maladie et en meurent à un rythme plus élevé que le reste de la population.

Comme les pauvres dans une grande partie du monde, les travailleurs migrants contractent la maladie et en meurent à un rythme plus élevé que le reste de la population.

L'infection dans le Golfe se développe rapidement. Le 14 avril 2020, les États du Golfe ont collectivement signalé 16 613 cas de COVID-19. Au 29 avril, les États du Golfe comptaient 50 572 cas. Le Qatar a le taux d'infection le plus élevé, avec 4 361 cas pour 1 million. La majorité des personnes infectées sont des travailleurs migrants vivant dans un camp de travail à l'extérieur de Doha. Le 11 avril, Bahreïn a déclaré que 45 des 47 personnes nouvellement diagnostiquées étaient des travailleurs étrangers et, au 23 avril, des centaines de travailleurs migrants avaient été mis en quarantaine après qu'un nombre inconnu eut contracté la maladie. L'Agence de presse saoudienne a signalé le 5 avril que 53% des cas en Arabie saoudite étaient des migrants et le ministère de la Santé a signalé le 16 avril que les travailleurs étrangers représentaient 80% des nouveaux cas de COVID-19 dans le pays.

Bien que les rapports soient fragmentaires, dans tout le Golfe, on pense que les travailleurs étrangers sont à l'origine de la majorité des infections et des décès dus au COVID-19. L'accès aux ressources médicales pour les travailleurs semble toutefois dépendre largement des politiques de l'employeur. Selon les travailleurs migrants sud-asiatiques à qui j'ai parlé, ils sont également mal à l'aise de demander des soins médicaux. Cela tient en partie à leur connaissance limitée des ressources médicales dans le Golfe. En outre, les migrants doivent subir des tests médicaux avant de s'installer dans le Golfe, que beaucoup trouvent désagréables, inconnus et intrusifs. Les migrants sont dissuadés de chercher des soins en raison de cette expérience limitée et négative des soins de santé, conjuguée au fait que de nombreux travailleurs connaissent des collègues qui ont été renvoyés chez eux – et ont perdu un emploi – à cause de la maladie.

Malgré ces préoccupations, lorsqu'un centre de santé à Abu Dhabi a proposé des tests de dépistage du COVID-19, il a attiré des centaines de personnes, pour la plupart des travailleurs à bas salaires. De plus, les employeurs m'ont dit qu'ils avaient emmené des employés présentant des symptômes graves dans les hôpitaux locaux. Tous les travailleurs n'ont pas un accès égal aux soins de santé. Récemment, un groupe d'ouvriers indiens travaillant à Ajman et qui sont malades avec COVID-19 a tweeté au ministre en chef de l'État de Telangana en Inde et au Temps de l'Inde qu'ils étaient maintenus en quarantaine et ne recevaient pas de médicaments.

Les travailleurs indiens rapportent que leur vie quotidienne est désormais limitée à leurs chambres et, s'ils ont de la chance, à leurs chantiers. Sur la base de mes conversations, il semble que les projets pétroliers et de construction sont pour la plupart arrêtés, tandis que certaines usines restent ouvertes. Lorsque j'ai parlé avec Ahmed, un ouvrier manuel du Bihar, en Inde, qui travaille à Abu Dhabi, il a décrit sa situation de vie: il est confiné dans une petite pièce semblable à un dortoir avec sept autres hommes indiens. Tout travail sur son chantier est arrêté, mais Ahmed espère qu'il recevra son prochain chèque de paie. Un autre ouvrier indien, Syed, qui travaille à Sharjah, a expliqué que le travail dans son usine se poursuit, mais sa température est prise au début de chaque quart de travail. Outre le travail à l'usine, Syed est également confiné dans sa chambre. Il ne savait pas ce qui lui arriverait s'il devenait fiévreux. J’ai contacté les directeurs de deux entreprises et ils ont signalé qu’ils utilisaient des chambres vides dans les dortoirs de leurs ouvriers pour mettre en quarantaine ceux qui présentaient des symptômes. En revanche, d'autres entreprises souhaitent que les travailleurs quittent le Golfe. Dans la zone industrielle du Qatar – une zone où le taux d’infection au COVID-19 est élevé – Amnesty International rapporte que des travailleurs népalais qui y vivent sont arrêtés par la police, envoyés dans des centres de détention puis expulsés vers le Népal.

Obstacles au retour à la maison Multiplier

Les travailleurs migrants indiens ne sont pas seulement menacés de famine ou de maladie, ils sont également indésirables à la fois dans le Golfe et en Inde. Le 19 mars 2020, les Émirats arabes unis ont interdit l'entrée des titulaires de visa de résident en cours de validité dans le pays et ont commencé à suspendre les visas de travail et les visas à leur arrivée. Le 23 mars, les deux plus grands transporteurs aériens des EAU, Etihad et Emirates, ont interrompu tous les vols de passagers, fermant ainsi les frontières du pays. D'autres États du Golfe ont mis en œuvre des mesures similaires: Bahreïn a fermé ses frontières à tous sauf aux citoyens des États du Conseil de coopération du Golfe le 18 mars, (2) au Koweït le 13 mars, au Qatar le 18 mars et à l'Arabie saoudite le 15 mars.

Puis, le 25 mars, l'Inde a lancé un verrouillage national et la fermeture de ses frontières. Entre l'annonce et la fermeture des frontières, des Indiens du monde entier sont revenus au pays. Au retour des Indiens, le gouvernement a déclaré que tous les ressortissants qui traversaient le Golfe devaient entrer en quarantaine pendant 14 jours, malgré le fait que d'autres pays comme les États-Unis avaient des taux d'infection au COVID-19 plus élevés que les États du Golfe. Cette action a eu un impact disproportionné sur les Indiens pauvres, qui ont un contrôle limité sur leurs itinéraires de vol et qui sont plus susceptibles de travailler dans le Golfe qu'en Amérique du Nord ou en Europe.

Maintenant que les frontières sont fermées, le gouvernement indien refuse de rapatrier ses citoyens qui travaillent dans le Golfe. Cette décision a été fortement contestée, tant en Inde que dans le Golfe. Dans une lettre adressée au Premier ministre Narendra Modi, le ministre en chef de l'État indien du Kerala a plaidé pour le rapatriement des travailleurs parce que «les mesures préventives et les méthodes de quarantaine mises en œuvre à Dubaï ne sont ni efficaces ni adéquates.» (3) Les Émirats arabes unis veulent également que l'Inde rapatrier les travailleurs et propose de payer à la fois les vols et les tests COVID-19 pour les travailleurs indiens de retour – tout en menaçant de cesser d'embaucher des Indiens à l'avenir si leur gouvernement n'agit pas rapidement. En réponse, le 11 avril, l'ambassadeur de l'Inde a indiqué que l'Inde ne pouvait pas accepter de travailleurs rapatriés avant la levée du verrouillage en Inde, qui devrait actuellement avoir lieu le 3 mai.

S'ils retournent en Inde, demandent-ils, comment gagneront-ils de l'argent pour nourrir leur famille?

Au cours de nos conversations, les migrants ont exprimé leur inquiétude de pouvoir attraper le coronavirus, d'être abandonnés par leur employeur ou les deux. Malgré ces inquiétudes, cependant, presque tous les travailleurs indiens avec qui j'ai parlé ont dit qu'ils préféreraient continuer à travailler dans le Golfe, tant qu'ils continueraient d'être payés. La préoccupation la plus pressante pour beaucoup est de payer les besoins quotidiens de leur famille, y compris la nourriture. S'ils retournent en Inde, demandent-ils, comment gagneront-ils de l'argent pour nourrir leur famille? Cette préoccupation est reprise par les pauvres d'Asie du Sud, car les fermetures de pouvoir mises en place par leurs gouvernements entravent leur capacité à travailler et, par conséquent, à manger. Ces derniers jours, les chômeurs de toute l'Asie du Sud ont organisé des manifestations – des ouvriers des usines et de la construction au Pakistan aux ouvriers du textile au Bangladesh en passant par les migrants internes vivant dans les plus grandes villes de l'Inde. (4) Les manifestants disent qu'ils mourront de faim si leur gouvernement ne pas intervenir pour les nourrir ou subventionner leur salaire perdu pendant les fermetures de coronavirus.

Les avantages et les coûts de la migration vers le Golfe

Chaque année, environ 1 million d'hommes indiens, principalement des zones rurales, se rendent dans les pays producteurs de pétrole de la péninsule arabique pour travailler comme ouvriers. La majorité des Indiens du Golfe occupent des postes non qualifiés ou semi-qualifiés, deux des catégories utilisées par le gouvernement indien pour classer les travailleurs migrants. Les travailleurs non qualifiés font référence aux ouvriers qui, dans mes recherches, travaillent principalement dans la construction. Les travailleurs semi-qualifiés ont généralement une formation ou une expérience technique et leurs postes comprennent les tuyauteurs, les relieurs en acier, les électriciens, les plombiers, les cintreuses, les presseurs, les maçons, les soudeurs et les chauffeurs.

La migration transnationale est considérée par de nombreuses familles pauvres comme un moyen d'améliorer leur qualité de vie. Alors qu'historiquement, de nombreux migrants venaient des États du sud de l'Inde, tels que le Kerala et le Tamil Nadu, aujourd'hui, la majorité viennent des États du Nord, tels que le Bihar et l'Uttar Pradesh, qui dépendent le plus de l'agriculture et ont des taux de chômage et de sous-emploi plus élevés. (5) Dans ces États, la majorité des exploitations agricoles ont une taille inférieure à un acre et leurs propriétaires travaillent le plus souvent comme ce que le gouvernement indien appelle les travailleurs occasionnels, gagnant en moyenne entre 2 $ et 3 $ par jour. (6) Il est souvent difficile pour les travailleurs occasionnels de trouver un emploi stable à la maison. En revanche, les migrants me disent que travailler dans le Golfe rapporte six à dix fois plus qu'un travail similaire en Inde. Par conséquent, il est tentant de contracter la dette nécessaire pour acheter des billets et payer toute une série de frais aux sous-traitants, agents et agences gouvernementales pour les visas et les emplois.

Cette dette, souvent assortie de taux d'intérêt très élevés, est souvent plus que ce qu'une famille entière gagne annuellement. Dans les centaines d'entretiens que j'ai menés avec des migrants indiens depuis 2008, je constate que l'écrasante majorité emprunte entre environ 915 $ et 1570 $ (70 000 roupies et 120 000 roupies) afin d'acquérir un emploi dans le Golfe. Les migrants les plus fortunés sont en mesure de rembourser ce montant après deux à quatre ans de travail, bien qu'il ne soit pas rare de rencontrer des hommes qui travaillent dans le Golfe depuis plus d'une décennie et continuent de payer leur dette.

Raj dit craindre de perdre son emploi aux Emirats Arabes Unis et, par conséquent, de ne pas pouvoir payer ses dettes. Prévoyant un avenir sombre, il pense qu'il sera bientôt «sans emploi et sans terre».

Rentrer chez eux en Inde avant d'avoir pu payer leurs dettes signifie que les migrants ne sont pas en mesure de subvenir aux besoins de leur famille. En outre, cette dette expose les quelques actifs de leur famille, tels que leurs petites exploitations, au risque d’être saisi par des prêteurs. Par exemple, Raj, qui travaillait à Sharjah, aux Émirats arabes unis, mais qui était en congé bisannuel dans son village du sud de l'Inde lorsque des restrictions de voyage ont été mises en place, m'a dit qu'il était "désespéré" de retourner à son travail à Sharjah parce qu'il y a «Pas d'argent et pas de nourriture» dans son village. Il craint de perdre son emploi aux EAU et, par conséquent, de ne pas pouvoir payer ses dettes. Prévoyant un avenir sombre, Raj pense qu'il sera bientôt «sans emploi et sans terre».

La montée du sentiment antimusulman en Inde décourage également les retours

Les migrants indiens expliquent qu'ils n'ont guère le choix de rester dans le Golfe ou de retourner en Inde, mais qu'aucune des options n'est «bonne». Quand je demande ce qui va se passer ensuite, certains répondent en utilisant une phrase arabe, tawakkaltu ala-Allah, indiquant qu'ils «ont confiance en Dieu». D'autres répondent en me demandant simplement en hindi, kya karo? ou "que dois-je faire?" Les deux réponses mettent en évidence le fait que les travailleurs migrants intérimaires sont extrêmement limités à l'heure actuelle pour décider de leur propre avenir. À la merci des décisions des gouvernements et des entreprises, ils s'inquiètent de la suite des événements. S'ils sont contraints de rester dans le Golfe, ils risquent leur santé et leur emploi, tandis que le retour en Inde comporte ses propres risques.

De nombreux migrants craignent que la discrimination religieuse qu’ils, en tant que musulmans, subissent régulièrement en Inde, s’aggrave en ce moment. Un nombre disproportionné de migrants indiens vers le Golfe sont musulmans. En Inde, les musulmans sont confrontés à une série d'inégalités sociales et économiques. Faiz, un musulman indien travaillant à Abu Dhabi, a expliqué comment la discrimination religieuse a contribué à sa décision de migrer. «Les hindous obtiennent plus facilement des emplois (en Inde). Nous (les Indiens) avons un gouvernement laïque, mais en fait, la plupart des non-musulmans sont favorisés…. Quand il y a un nom musulman (sur une demande d'emploi ou un CV), ils (les employeurs) ont une attitude différente, et cela s'applique presque toujours au gouvernement, à l'éducation et aux entreprises. » Selon un rapport du gouvernement indien publié en 2006, les musulmans indiens vivent dans des zones aux infrastructures médiocres et sont régulièrement victimes de discrimination dans la sphère publique. (7) Les désavantages supplémentaires auxquels sont confrontés les musulmans en Inde comprennent des taux d'alphabétisation plus faibles, un accès inégal aux institutions éducatives et gouvernementales et une représentation biaisée dans les médias. Ces inconvénients convergent souvent avec les disparités économiques régionales pour accentuer les inégalités auxquelles les musulmans sont confrontés.

Il y a des rapports fréquents de violence contre les musulmans en Inde, qui sont étroitement liés aux politiques nationalistes hindoues qui excluent politiquement les musulmans. Un exemple récent est le Citizenship Amendment Act, adopté en 2019, qui accélère la citoyenneté des Sud-Asiatiques de toutes les religions qui entrent en Inde, à l'exception des musulmans. Suite à l'adoption de cet acte, des protestations contre l'exclusion des musulmans ont éclaté dans toute l'Inde. Fin février 2020, des manifestations dans la capitale de New Delhi ont provoqué de violents affrontements entre hindous (y compris des membres des forces de police) et musulmans. Les émeutes ont fait au moins 53 morts, dont les deux tiers étaient musulmans. (8) Au cours de ces émeutes, un groupe criant «L'Inde pour les hindous» et d'autres slogans nationalistes hindous ont défilé autour d'une mosquée en feu et ont placé le drapeau d'un dieu hindou sur le dessus du minaret de la mosquée. (9)

Au cours des dernières semaines, des comptes de médias sociaux en Inde ont diffusé de fausses accusations selon lesquelles des musulmans indiens diffusent COVID-19.

Maintenant, le coronavirus attise davantage la violence anti-musulmane en Inde. Au cours des dernières semaines, des comptes de médias sociaux en Inde ont diffusé de fausses accusations selon lesquelles des musulmans indiens diffusent COVID-19, et ces rumeurs sont ensuite mobilisées pour inciter à la violence contre les musulmans. Le 7 avril, par exemple, des hindous ont attaqué un groupe d'hommes musulmans à Jharkhand et tué une personne après que des rumeurs se soient répandues selon lesquelles des musulmans «crachaient» afin d'infecter délibérément des hindous avec un coronavirus. (10)

Les travailleurs transnationaux ont besoin de garanties internationales

La discrimination, la violence et le manque de ressources en Inde signifient que le rapatriement des travailleurs migrants ne résout pas les crises des droits de l'homme qui sont exacerbées par la pandémie mondiale. Les mêmes inégalités sociales et économiques qui ont influencé les choix des migrants de se rendre dans le Golfe pour travailler entraîneront des taux de famine plus élevés pendant la fermeture de l’Inde et des taux de mortalité plus élevés en raison de COVID-19.

De même, il est également intenable pour les migrants au chômage de rester dans le Golfe sans garanties ni surveillance supplémentaires. Les expériences des travailleurs abandonnés à la suite de la récession mondiale de 2008, les conditions de vie actuellement surpeuplées et les ressources limitées des travailleurs signifient que les migrants dans le Golfe vivent dans des circonstances extrêmement dangereuses.

Si nombre de ces problèmes peuvent sembler particuliers au Golfe, les expériences des travailleurs migrants dans le monde démontrent les liens mondiaux et les défis liés à la gestion des crises à travers des cadres nationaux. Les prochaines mesures prises par les gouvernements et les organisations internationales doivent envisager des réponses au coronavirus à une échelle qui dépasse les frontières nationales afin d'élaborer des garanties pour protéger la vie et les moyens de subsistance de ceux qui sont les plus vulnérables au virus et aux vicissitudes du capitalisme.


Notes de fin

(1) À l'exception des agents publics, tous les noms sont des pseudonymes.

(2) Les États du CCG sont le Koweït, Bahreïn, l'Arabie saoudite, les Émirats arabes unis, le Qatar et Oman.

(3) Comme il est courant en Inde lorsque l'on parle du Golfe, Dubaï est utilisé pour désigner tous les États du Golfe.

(4) Shazia Hasan, «Les travailleurs protestent pour le paiement des salaires, des cotisations à Karachi», Aube, Le 19 avril 2020; «Des travailleurs du vêtement bangladais affamés manifestent contre le paiement pendant le verrouillage de COVID-19», Nouvelles arabes, Le 13 avril 2020; Joe Wallen, «Des manifestations éclatent en Inde alors que les travailleurs migrants sont bloqués et meurent de faim loin de chez eux», Le télégraphe, 17 avril 2020.

(5) Enquête périodique sur la population active, rapport annuel, juin 2017-juin 2018 (New Delhi: Ministère des statistiques et de la mise en œuvre des programmes, gouvernement de l'Inde, 2019); Ministère des Affaires indiennes d'outre-mer, rapport annuel 2012-13. (New Delhi: gouvernement de l'Inde, 2013).

(6) National Sample Survey Office (NSS), «Employment and Unemployment Situation in India, NSS Report No. 554» (New Delhi: Ministry of Statistics and Program Implementation, Government of India, 2014).

(7) Comité de haut niveau du Premier ministre, Statut social, économique et éducatif de la communauté musulmane de l'Inde, (Gouvernement de l'Inde, 29 novembre 2006).

(8) PTI, «C'est officiel», TheWire.in, 8 mars 2020; Jeffrey Gettleman, Sameer Yasir, Suhasini Raj et Hari Kumar, «Comment la police de Delhi s'est retournée contre les musulmans», Le New York Times, 12 mars 2020.

(9) Naomi Barton, «Delhi Riots», TheWire.in, 25 février 2020.

(10) Arunabh Saikia, «L'autre virus», Scroll.in, Le 8 avril 2020.

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