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La saga Rami Makhlouf pose un défi dangereux pour Assad

L'expression en Syrie a rarement généré autant d'ironie que «ya mukhalef ya makhlouf», Ce qui signifie que vous êtes un Makhlouf ou que vous travaillez illégalement. Alors que la phrase est exacte depuis 20 ans, les tableaux ont tourné et maintenant c'est Makhlouf qui est le mukhalef.

Rami Makhlouf, le parrain d'un empire financier estimé avoir contrôlé 60% de l'économie syrienne d'avant-guerre, est en disgrâce, hors d'accès et apparemment au point de non-retour. Pourtant, malgré sa chute de grâce, il reste une figure puissante.

Makhlouf est plus qu'un simple nom, il est un dirigeant fantôme des marchés noirs du pays, un pilier financier clé de son économie en ébullition, et a subi une immense pression de la répression du gouvernement contre la corruption – augmentée par les couteaux aiguisés de son domestique ennemis – pendant près d'un an.

Après une enquête de type inquisition espagnole par le ministère syrien des Communications sur son actif précieux, le fournisseur de réseau mobile SyriaTel, et ses comptes de 2015-19, Makhlouf devenait un homme isolé. Mais les choses ont pris une tournure dramatique la semaine dernière alors que l'homme d'affaires de 50 ans a rendu public son côté de l'histoire dans une série de vidéos publiées sur Facebook, abordant les nombreuses questions et rumeurs qui l'entouraient et le sort de ses entreprises.

Makhlouf est apparu jusqu'à présent dans deux vidéos, appelant les échelons supérieurs de l'establishment politique syrien, dont il faisait partie intégrante depuis plus de deux décennies. À mesure que la situation s'éternise et que la répression s'intensifie, il devrait continuer d'apparaître afin de se défendre. En rendant sa querelle publique, Makhlouf a créé une fracture sans précédent au sein des rangs loyalistes, transformant son différend avec l'élite dirigeante syrienne d'un conflit étroitement contrôlé et à huis clos à un conflit ouvert et national qui n'a pas été vu depuis la confrontation de Hafez al-Assad avec son frère Rifaat en 1984.

Les vidéos de Makhlouf sont une menace directe pour l'autorité d'Assad

Alors que les mots «Je dis au président que je ne vous embarrasserai pas, je ne vous accablerai pas, tout comme en 2011» ont résonné sur Internet, les Syriens stupéfaits ont regardé Makhlouf commettre le péché cardinal de diffuser le linge sale de l'élite en public. Le magnat milliardaire est apparu dans une vidéo Facebook de 15 minutes le 30 avril intitulée étrangement «Soyez avec Dieu et ne vous souciez pas», qui détaillait un large éventail de griefs et de préoccupations concernant les multiples enquêtes fiscales sur ses entreprises.

Stressé et assis sur le sol de sa villa – censé être en Syrie – Makhlouf semblait rapidement manquer d'options. Ses paroles sont sorties comme des menaces voilées: "Si nous continuons sur cette voie, la situation dans le pays deviendra très difficile." C’était un message clair qu’il ne reculerait pas. La première vidéo allait droit au but; c’était un ultime effort pour obtenir un sursis aux taxes et provoquer une intervention du président syrien, Bachar al-Assad.

Makhlouf a affirmé que SyriaTel compte 11 millions d'utilisateurs, paie environ 12 milliards de SYP de tarifs et cède au moins la moitié de ses bénéfices globaux à l'État. On lui a demandé de rembourser environ 130 milliards de SYP – une somme qui, selon lui, «ferait disparaître l'entreprise». Ayman Aldassouky, chercheur au Centre d'études stratégiques d'Omran, affirme que la première vidéo avait plusieurs objectifs. «Je pense qu'il a envoyé de nombreux messages. Il essaie de conclure un accord avec Assad en trouvant un mécanisme pour payer l'argent et sauver ses entreprises et ses actifs. Il essaie de faire d'Assad… une partie du différend en cours et d'augmenter la pression du public sur le dirigeant syrien. »

La deuxième vidéo, intitulée avec défi «Il est de notre devoir de délivrer la victoire aux croyants», était clairement une escalade et une autre tentative désespérée de mobiliser la «bonne volonté» que son argent de corruption a achetée en Syrie. Le ton plus net était la preuve que les choses ne se sont pas passées comme prévu après la première vidéo. En effet, des sources privées de SyriaTel m'ont confirmé que trois employés cadres ont été arrêtés après sa libération. Makhlouf a noté son intention de ne pas payer les amendes, envisageant peut-être les arrestations comme un stratagème supplémentaire pour le marginaliser.

Makhlouf ne recule pas et sa colère était clairement affichée dans la deuxième vidéo: "Cela a atteint des niveaux dégoûtants et dangereux d'injustice et une attaque contre des propriétés privées, alors s'il vous plaît à tous ceux qui regardent, veuillez me pardonner. Je ne peux pas donner ce qui n'est pas le mien, c'est Dieu qui me teste », a-t-il poursuivi.« C'est injuste, l'État utilise le pouvoir et la force comme il ne devrait pas. »Ceci est un message direct à Assad qui cherche à saper la Syrie. Le magnat essaie de secouer la base de soutien loyaliste d'Assad. Makhlouf a marmonné: "Le pouvoir n'a pas été donné pour forcer les gens à faire des concessions, il a été donné pour aider les personnes dans le besoin."

Il semble que le précieux accès dont Makhlouf bénéficiait depuis des années soit désormais révolu. Tom Rollins, journaliste couvrant la Syrie, fait écho à ce point: «Une question qui se pose ici est: Makhlouf a-t-il même une ligne directe avec Bachar al-Assad? Cette vidéo semble suggérer que ce n'est plus le cas. Et bien que cette vidéo ait effectivement deux publics – elle tente de plaire à Bachar et aux Syriens – je ne suis pas sûr qu'elle ait l'effet souhaité que Makhlouf semble avoir recherché. "

Rarement, quiconque, encore moins un individu de la réputation de Makhlouf, critique directement les redoutables agences de renseignement en Syrie. Makhlouf jouait avec le feu quand il a dit: «Je veux adresser mon message au président. Les services de renseignement ont commencé à empiéter sur les libertés de notre peuple. Ce sont vos gens, ce sont vos partisans, et vous ne pouvez pas laisser les autres les attaquer. » Aron Lund, membre de la Century Foundation, a expliqué: «Makhlouf ne s'aide pas beaucoup avec ces déclarations déconnectées de Marie Antoinette. Personne en Syrie ne croit avoir fait fortune grâce à un commerce équitable et honnête. » Après les apparitions de Makhlouf, ses fils ont supprimé toutes les photos de leur style de vie extravagant sur Instagram, y compris toutes les photos du président syrien.

Une répression est maintenant bien engagée, avec des informations selon lesquelles des arrestations et des forces de sécurité ont pris d'assaut la villa de Makhlouf à Yafour, en plus d'une présence renforcée en matière de sécurité à Lattaquié, où Makhlouf compte de nombreux fidèles. Le nombre d'employés de SyriaTel arrêtés serait désormais de 28. La réponse immédiate d'Assad était claire, même si indirecte: une déclaration publiée par l'Autorité de régulation des télécommunications et des postes a confirmé que SyriaTel serait tenue de donner une réponse finale avant le 5 mai qu'elle accepterait de négocier un mécanisme de paiement pour 238,8 milliards de SYP, signe brutal que Makhlouf serait contraint de cracher de l'argent et de garder le silence.

L'entreprise de télécommunications concurrente MTN – qui a également été frappée d'une amende similaire – n'a pas tardé à prendre des mesures et à priver Makhlouf d'un partenaire potentiel pour protester contre les inégalités judiciaires. Son principal investisseur, TeleInvest Company, a rapidement informé l'Autorité de régulation des télécommunications et des postes de sa volonté de payer ses impôts conformément aux demandes, avec un calendrier à discuter plus loin.

Photo de LOUAI BESHARA / AFP via Getty Images
Un ancien marché de Damas, la capitale de la Syrie, est déserté le 24 mars 2020, après que des mesures ont été prises par les autorités pour lutter contre la nouvelle pandémie de coronavirus. (Photo par LOUAI BESHARA / AFP via Getty Images)

L'impasse a créé une tempête d'opinion en Syrie

La réaction dans les zones contrôlées par le gouvernement a été rapide et passionnée. Bien qu'il n'y ait pas eu de réponse directe d'Assad ou de son entourage, leur appareil de médias sociaux non étatique était en plein essor et a effectivement servi de baromètre de la façon dont Makhlouf est perçu par les extrémistes du gouvernement. Akram Omran, un journaliste résolument pro-gouvernemental et rédacteur en chef du groupe de médias sociaux «Syrie: la corruption au moment de la réforme», a écrit une réponse pointue, dont la ligne principale était «À M. Rami: Respectez les ordres du gouvernement, parce que personne ne se tiendra à vos côtés contre leur État. "

Pendant ce temps, la page Facebook non officielle "Maher al-Assad" a laissé entendre que la vidéo de Makhlouf était une tentative d'effrayer le président et ne fonctionnerait pas, citant l'une des affirmations d'Assad: "Ils veulent que nous ayons peur, et cela ne se produira pas." La réaction à la querelle a généralement été mitigée, différents points de vue et facteurs occupant une place centrale. Un réseau d'information populaire de Lattaquié a défendu Makhlouf: "Il fournit des salaires aux enfants des martyrs (et) offre des paniers de nourriture mensuels aux familles pauvres. Il a offert beaucoup et vaut mieux que 99 pour cent des commerçants et des fonctionnaires dans ce pays. " Le journaliste syrien Mazen Moustafa a déclaré: "Si nous avions un état de droit, le procureur général aurait convoqué Rami Makhlouf, qui est présent avec tous les documents dont il a parlé, pour montrer la vérité et la présenter à l'opinion publique. Si seulement nous avions un état de droit. " Il a ajouté: "Rami Makhlouf estime qu'il risque d'être assassiné, alors il voulait juste se protéger."

Firas al-Assad, le cousin du président, a déclaré à voix haute que «nous savons tous qui contrôle SyriaTel maintenant», se référant à la prise croissante d'Assad sur certains magnats. Bien que l'affaire contre Makhlouf soit accablante, les méthodes utilisées par les autorités financières ont été excessives, selon la journaliste syrienne Ola al-Bakeer, qui a fait valoir: «Vous pouvez voir ce qui lui est arrivé comme injuste ou erroné, mais on lui a demandé des sommes effrayantes et un délai de paiement déterminé sachant que les procédures de perception fiscale ont été largement réactivées il y a près de deux ans. Les montants ne correspondent en rien à la taille des revenus de l'entreprise. »

Une répression à haute pression

Des efforts soigneusement planifiés pour faire pression sur Makhlouf en utilisant différents organes des autorités financières syriennes ont commencé en décembre 2019 lorsque la Direction générale des douanes a saisi certains de ses actifs et a infligé de lourdes amendes d'un montant de 11 milliards de SYP pour l'importation de produits, y compris le pétrole et le gaz, sans payer de taxe. Abar Petroleum, la compagnie de transport de pétrole et de gaz de Makhlouf basée à Beyrouth, a subi le plus gros des amendes.

La présidence syrienne commençait également à prendre le contrôle plus direct de l'Organisation al-Bustan – une entité hybride sous le contrôle de Makhlouf avec à la fois une force paramilitaire de 20 000 hommes et une organisation caritative bien financée au service de milliers de personnes – et cet ensemble a mis en mouvement une inquiétante tendance à la confiscation qui a sans doute contrarié Makhlouf. Selon le journal libanais progouvernemental al-Akhbar«L'association est placée sous la tutelle du Palais.»

La pression commençant à monter, l'assaut du cercle intérieur s'est poursuivi sur plusieurs fronts. À la mi-avril, les autorités égyptiennes ont annoncé la capture d'une cargaison de quatre tonnes de haschich cachée dans des produits laitiers et laitiers de la société syrienne Milkman, une entreprise appartenant à nul autre que Makhlouf lui-même.

Bien que le magnat assiégé ait nié toute responsabilité dans un communiqué fortement rédigé peu de temps après la saisie, des alarmes avaient clairement été tirées concernant les activités de son réseau d'affaires. Makhlouf a répliqué en proclamant son innocence: «Quiconque fausse le travail de cette entreprise, en vidant ces produits et en les remplissant de substances stupéfiantes, est un homme lâche», mais les dégâts ont été causés et Makhlouf a commencé à ressembler à un homme avec une cible sur le dos .

Le coup de grâce d'Assad à l'empire de Makhlouf était une enquête détaillée de l'Autorité syrienne de régulation des télécommunications et des postes, qui a essentiellement contraint les deux principales entreprises de télécommunications du pays, SyriaTel et MTN, à payer 233,8 milliards de SYP d'amendes et d'impôts impayés le 5 mai, avec un avertissement sévère qu'il y aurait des conséquences si le paiement n'était pas effectué. Cela a conduit Makhlouf à prendre des mesures drastiques car il était apparemment incapable de joindre le président pour discuter d'un sursis.

Assad faisait face à un mal de tête croissant et avec les sanctions de la loi américaine Caesar et l'économie syrienne dans une situation désespérée, il ne pouvait pas se permettre de laisser Makhlouf continuer sa domination financière. COVID-19 forçant une fermeture non souhaitée en Syrie, la perte économique quotidienne due à l'arrêt des services et du commerce a été estimée à 33,3 milliards de SYP, selon le Dr Ali Kanaan, directeur de la faculté d'économie de l'Université de Damas.

Des critiques émanent également de la Russie, où les murmures de mécontentement face aux problèmes économiques de la Syrie et de corruption endémique ont augmenté. Aleksandr Aksenenok, un diplomate russe de haut niveau, a écrit que «Damas n'est pas particulièrement intéressé à afficher une approche clairvoyante et flexible en continuant à rechercher une solution militaire avec le soutien de ses alliés et une aide financière et économique inconditionnelle, comme pendant l'ancien temps de les soviéto-américains confrontation au Moyen-Orient. La pression est exercée sur le président Assad alors qu'il fait face à des temps difficiles tant sur le plan économique que sur le plan intérieur, mais le plan pour s'en prendre à Makhlouf est peu susceptible d'avoir son origine à Moscou, car les résultats potentiels – une confrontation accrue et un impact négatif sur ce qui reste de l'économie syrienne – ne serait pas dans l'intérêt de la Russie. Les Russes ont toujours préféré ne pas se mêler de questions intérieures sensibles, d'autant plus que Makhlouf conserve un soutien important dans les zones côtières où se trouvent des bases russes.

Photo par ALEXEY NIKOLSKY / SPUTNIK / AFP via Getty Images
Le président russe Vladimir Poutine et le président syrien Bachar al-Assad se réunissent à Damas le 7 janvier 2020. (Photo ALEXEY NIKOLSKY / SPUTNIK / AFP via Getty Images)

Quel était le rôle de la Première Dame Asma al-Assad?

Beaucoup des dernières politiques anti-Makhlouf ont été attribuées à Asma al-Assad, et bien que la première dame ait pu aider à organiser la prise de contrôle par le palais des organisations caritatives de Makhlouf et à assurer leur fonctionnement continu, il est peu probable qu'elle soit la force motrice derrière l'effort.

Bien que le Syria Trust for Development – une organisation humanitaire qu'elle dirige – ait été un concurrent majeur pour les activités humanitaires de Makhlouf, le Syria Trust a des ressources et une influence dépassant de loin celles de l'Organisation al-Bustan, de sorte que son assimilation au réseau du Syrian Trust ne serait que une réalisation limitée.

Selon Tom Rollins, «Il existe diverses rumeurs et théories sur les raisons de cette situation. Certains observateurs pensent que la première dame de Syrie, Asma al-Assad, mène cette campagne contre Makhlouf; d'autres disent que cette prétendue campagne «anti-corruption» a été menée à la demande de la Russie. Quoi qu'il en soit, une chose qui est très claire est que Makhlouf semble avoir de sérieux problèmes. »

Cependant, les partisans de Makhlouf n’ont pas perdu de temps pour rejeter la faute sur la première dame. Le docteur Sameeh al-Roubh, le cousin de Makhlouf, a publié une diatribe désormais supprimée sur les réseaux sociaux à destination du dirigeant syrien: "Nous vous avons élus et nous avons présenté des dizaines de milliers de martyrs et de blessés pour que vous restiez au pouvoir." Il continue d'appeler la famille de la première dame «néo-ottomane» dans une référence sectaire moins subtile à leur identité sunnite.

Les ennemis de Makhlouf s'étendent bien au-delà de la première dame. Il était connu pour avoir eu une confrontation avec Maher al-Assad, le frère du président, au sujet de ses liens étroits avec les Iraniens et de leur soutien et de leur formation pour les milices d'al-Bustan, qui ont servi de force de combat auxiliaire semi-autonome pendant la guerre. .

Selon Ruwan al-Rejoleh, analyste politique basé à Washington, plusieurs facteurs sont à l'origine de cette crise, plutôt qu'un seul lié à une personne en particulier. "Il est peu probable que la fracture soit due à un conflit familial, mais plutôt à une stratégie de sortie pour lever la pression sur de nombreux fronts", ajoutant que "(Makhlouf) était probablement un concurrent parce que Bustan ne fait pas partie du parapluie du Fonds fiduciaire syrien qui est dirigé par la première dame. "

Malgré les différences personnelles impliquées, le président Assad a toujours le dernier mot, et la décision d'isoler Makhlouf et de le couper pour le moment est mûrement réfléchie. Firas al-Assad, le fils de Rifaat al-Assad et le cousin du président syrien, considérait que la lutte ne concernait pas tant le cercle restreint que le président directement. "Rami Makhlouf sait parfaitement que son problème n'est pas avec la première dame mais avec le président lui-même", écrit-il sur les réseaux sociaux.

Makhlouf devenait-il trop puissant?

Des problèmes se préparent pour Makhlouf depuis 2018, commençant effectivement au moment où les combats autour de Damas et d'autres provinces ont pris fin. Le riche financier avait amassé une armée, une vaste fortune estimée à 5 milliards de dollars avant 2011, un poids médiatique et un vaste réseau de relations commerciales et militaires complexes construites sur une courte période, ce qui en faisait à la fois une menace imminente et une entreprise rentable. cible.

Pendant les années de guerre acharnée, Assad dépendait trop du pouvoir financier et des organisations de Makhlouf pour servir de forces auxiliaires à l'armée ou pour jouer un rôle humanitaire lorsque le régime était au plus faible. Al-Bustan était la carte de sortie de prison de Makhlouf avec les Syriens et il a mis ses espoirs dans le soutien populaire de ceux qui avaient bénéficié de son aide humanitaire, allant du paiement des opérations vitales à la rémunération des familles. des morts. Compte tenu de son vaste rôle, le meilleur moment pour affronter Makhlouf serait lorsque la menace militaire pour la survie de l'élite dirigeante et du pays serait terminée.

Makhlouf devenait un joueur dangereux avec trop d'influence et de pouvoir, qui s'était développé de manière incontrôlable pendant la guerre. Damas ne voulait pas ou ne pouvait pas couper ses ailes tant que le conflit militaire faisait toujours rage dans des zones stratégiques. Lorsque j'ai parlé à Ali al-Ek, commandant des «forces paramilitaires de Jeblawi» à Homs, une branche de l'organisation al-Bustan, en 2017, il a révélé que dans la seule province de Homs, ils avaient près de 5000 combattants sur papier et avaient déployé activement entre 3 000 et 3 500 aux heures de pointe. Avec un tel pouvoir, il est facile de voir pourquoi une décision contre Makhlouf deviendrait inévitable.

Bien que Makhlouf ait pu avoir des griefs légitimes avec les tentatives systématiques de le saper, son image et celle de ses enfants a été une source de consternation en Syrie. Alors que beaucoup souffrent de la lutte quotidienne pour survivre au milieu du coût de la vie, de la pauvreté, de l'inflation et du chômage, ses fils vivaient sur Instagram à Dubaï, montrant leur richesse énorme, leurs voitures de sport et leurs jets privés.

Aron Lund, membre de la Century Foundation, a expliqué ce point: «Plusieurs fois au cours des deux dernières années, les enfants adultes de Makhlouf ont fait sensation en affichant leur style de vie ultra-somptueux, en éclaboussant des Ferrari et des jets privés et des manoirs de Dubaï partout sur Instagram. . La plupart des hommes syriens de leur âge sont dans l'armée depuis des années, vivant misérablement et mettant leur vie en jeu pour sauver le gouvernement. » Cela a créé du ressentiment parmi les Syriens et a terni l'image de Makhlouf, que le cercle restreint d'Assad considérait comme un comportement injustifié à un moment où la dissidence interne et la colère contre la qualité de vie en Syrie augmentaient dans les zones loyalistes. Lund a poursuivi: «Assad ne supporte pas ou ne partage pas l'opinion populaire, mais il pourrait y avoir un moment où il devrait montrer qui est responsable. Et ce point est peut-être atteint. »

Que ce passe t-il après?

La position de Makhlouf étant désormais menacée, il ne manque pas de personnes qui pourraient combler le vide si son empire était saisi. La présidence achèverait apparemment sa prise de contrôle du volet humanitaire de ses opérations, tandis que de nouvelles personnalités comme le magnat de l'ombre Tareq «Abo-Ali» Kheder ou des personnalités plus établies comme Mohammed Hamsho et Samer Foz seraient sans aucun doute prêtes à bondir et à étendre leur influence au Dépenses de Makhlouf dans des secteurs comme les télécoms, les médias et l'immobilier.

Makhlouf conserve toujours un soutien important au sein de la Syrie détenue par le gouvernement. Il a une gamme d'entreprises qui ont fourni des emplois à des dizaines de milliers de Syriens et qui ont fidélisé. Grâce à certaines initiatives humanitaires, il a réussi à cultiver un public fort et sympathique dans les régions les plus pauvres du pays, en particulier dans les régions côtières. C'est là que réside la plus grande énigme d'Assad: retirer impitoyablement Makhlouf risque de perdre le soutien de ses partisans, et si les choses ne se déroulent pas comme prévu, cela pourrait déstabiliser davantage le pays.

Un autre défi pour Assad est que si Makhlouf s'effondre, il pourrait encore déchirer le tissu de la société syrienne. Même l'arrestation de Makhlouf – s'il est toujours en Syrie – ne résoudra pas le problème non plus car il restera le symbole de quelqu'un qui pourrait se défendre et se dresser contre le président syrien. Et s'il était blessé ou tué dans le processus, Makhlouf pourrait devenir une figure de martyr et cela pourrait créer des failles irréparables. Tout cela survient à un moment où 80% des Syriens vivent sous le seuil de pauvreté et la pandémie de COVID-19 stoppe l'économie. En bref, les enjeux sont dangereusement élevés pour une lutte de pouvoir sans retenue parmi le cercle restreint du régime.

Danny Makki est un journaliste qui couvre le conflit syrien. Il est titulaire d'une maîtrise en politique du Moyen-Orient de l'Université SOAS et est spécialisé dans les relations syriennes avec la Russie et l'Iran. Les opinions exprimées dans cet article sont les siennes.

Photo de capture d'écran.

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