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Washington doit trouver une nouvelle façon de traiter avec le Liban

Pendant trop longtemps, Washington a été complice de la corruption endémique au Liban, choisissant de détourner le regard face à des responsables connus pour être impliqués dans divers stratagèmes de corruption. Au fil des ans, le Liban a continué à accumuler des dettes insoutenables, pour ensuite être renfloué par l'Occident via les pays du Golfe et les conférences internationales des donateurs.

Aujourd'hui, l'économie libanaise est en «chute libre», selon le plan de relance financière récemment approuvé par le gouvernement de Beyrouth. Le gouvernement a déclaré qu '"un plan de sauvetage financier international est nécessaire de toute urgence pour soutenir la récession et créer les conditions d'un rebond", et a admis que des réformes devaient être mises en œuvre pour restaurer la confiance dans le pays.

Washington devrait procéder avec prudence. Même si c'est le Hezbollah et son principal allié chrétien, le Free Patriotic Movement (FPM), qui a formé le gouvernement du Premier ministre Hassan Diab, les États-Unis se sont abstenus de prendre position, attendant de voir comment il allait agir.

Alors que le gouvernement s’engage dans des réformes, le nouveau plan économique fait porter la majeure partie du blâme au secteur bancaire, l’un des deux piliers de la stabilité du pays. L'autre est l'armée libanaise. Après avoir précédemment tenté de pénétrer dans ce dernier, le Hezbollah et le FPM tournent maintenant leurs yeux vers le premier. Les deux partis ont utilisé le gouverneur de la banque centrale comme bouc émissaire et ont imputé la crise économique croissante du Liban aux politiques menées par les alliés des États-Unis depuis le début des années 1990, à une époque où ni le Hezbollah ni le FPM n'étaient au pouvoir. Ils l'utilisent à leur avantage et ferment les yeux sur la corruption qui n'a fait qu'augmenter après 2005.

Leçons du passé

En 2001, le Premier ministre d'alors, Rafik Hariri, a obtenu un soutien international pour la conférence des donateurs de Paris I consacrée au développement économique du Liban: 500 millions d'euros d'aide ont été annoncés. Un an plus tard, Paris II a eu lieu et 4,2 milliards d'euros supplémentaires ont été annoncés, le FMI applaudissant les plans de réduction de la dette publique. Même si le Liban n'a pas mis en œuvre les réformes économiques promises lors des deux premières conférences, les puissances internationales se sont réunies pour la troisième fois en 2007 et ont promis près de 8 milliards de dollars pour l'économie libanaise en déclin. Le groupe international de pays et d'institutions a considéré l'aide comme un moyen d'aider le pays à se tenir debout après l'assassinat de Rafik Hariri en 2005 et une guerre dévastatrice d'un mois entre le Hezbollah et Israël en juillet 2006.

Pendant la majorité des 20 dernières années, le gouvernement libanais a été formé et dirigé par ceux avec lesquels l’Occident a publiquement soutenu et travaillé. Depuis encore plus longtemps, Riad Salameh est à la tête de la Banque du Liban (BDL), la banque centrale du pays, après avoir été amené par Rafik Hariri en 1993.

Après une longue carrière chez Merrill Lynch, Salameh a utilisé ses compétences et ses relations au profit de sa patrie. Il a pu utiliser des tactiques dites d'ingénierie financière pour faire gagner du temps aux gouvernements successifs afin de créer une économie productive et en croissance. Cela impliquait d'attirer des investisseurs étrangers sur le marché des euro-obligations du Liban tout en attirant des expatriés libanais à déposer des épargnes en devises étrangères au Liban à des taux d'intérêt exorbitants jamais vus dans d'autres pays.

Changer les pouvoirs régionaux

Le modèle économique du Liban a commencé à rencontrer des problèmes après le début de la guerre civile syrienne en 2011, lorsque ses exportations ne pouvaient plus facilement voyager par voie terrestre vers le Golfe, l'Iraq, la Turquie et d'autres marchés. L’expansion des sanctions économiques contre le Liban en raison de l’influence croissante du Hezbollah a posé un autre défi à un pays présentant le troisième ratio dette / PIB le plus élevé au monde.

Malgré le niveau élevé des dépenses publiques, où l’argent est allé et ce qu’il a réellement réalisé n’était pas toujours clair. Même si les subventions gouvernementales à la compagnie d'électricité publique représentent environ un quart du déficit budgétaire annuel, soit environ 1,5 milliard de dollars par an, l'électricité n'est toujours pas disponible 24 heures sur 24.

L'enlèvement du Premier ministre d'alors Saad Hariri en Arabie saoudite en 2017 a exacerbé les craintes et effrayé les investisseurs potentiels. Cela faisait partie des efforts de Riyad pour repousser l'Iran et ses mandataires dans la région étant donné sa frustration face à la guerre du Yémen, le Conflit syrien et compromis de Saad Hariri avec le Hezbollah qui l'a ramené au pouvoir sous un président soutenu par le Hezbollah.

Peu de temps après, et dans un signe apparent de sa désapprobation de l’enlèvement, Paris a accueilli une autre conférence de donateurs pour tenter de consolider ce qui restait de l’économie du Liban en perdition. En avril 2018, la communauté internationale s'est engagée à verser 11 milliards de dollars sous forme de prêts à taux réduit et de subventions.

Mais cette fois-ci, l'argent devrait être gagné par la première mise en œuvre de réformes, telles que le secteur de l'électricité, contrôlé par le Hezbollah et ses alliés, le FPM, depuis 2005. Le FMI dit qu'environ 40% de la dette totale du Liban provient de subventionner la compagnie d'électricité publique.

Malgré le montant record de l'aide annoncée à Paris en 2018, le gouvernement de Saad Hariri n'a pas été en mesure de passer les réformes nécessaires pour le débloquer, et les donateurs ont menacé de détourner les fonds ailleurs.

Pointer du doigt

Après avoir échoué à s'entendre sur les réformes nécessaires, les responsables libanais se sont retrouvés en désaccord en octobre 2019. et des élections législatives anticipées pour remplacer l'élite dirigeante.

Après avoir initialement participé aux manifestations, les partisans du Hezbollah se sont rapidement retirés et ont commencé à utiliser la violence pour les saboter après que les dirigeants du parti aient été inclus dans des chants contre ceux qui devaient partir.

L'attention s'est rapidement portée sur un petit nombre de manifestations contre le gouverneur du BDL, Riad Salameh, et les banques libanaises. Les banques ont été contraintes de fermer pour des raisons de sécurité, et les marchés et l'économie ont commencé à s'affaisser. Il a été demandé à Salameh de partir, et il a admis que le retrait pourrait saper davantage la confiance dans le pays.

C'était l'une des premières fois que Salameh répondait aux critiques. Il a déclaré après le début des manifestations que «se mobiliser en identifiant le capital et l'argent comme l'ennemi n'est pas la voie à suivre. Nous devons bâtir l'État et bâtir une économie en croissance. »

Le gouverneur de la BDL était considéré comme celui qui fournissait au gouvernement des fonds en utilisant l’argent du peuple – de l’argent qu’on ne trouvait nulle part lorsqu’il tentait de le retirer.

C'est vrai, et Salameh assume une partie de sa responsabilité parce qu'il n'a pas osé se prononcer publiquement contre des politiciens corrompus ni démissionner s'ils n'ont pas répondu à ses demandes.

Mais ce n’est pas comme si Salameh n’avait jamais parlé auparavant des dépenses publiques excessives. Il a mis en garde contre l’approbation d’une augmentation de salaire pour les fonctionnaires qui aurait ajouté 1 à 2 milliards de dollars de plus par an au budget de l’État en 2017 – à un moment où la dette du pays augmentait et les recettes de l’État ne l’étaient pas. Le président du Parlement, Nabih Berri, était catégorique quant à l'adoption de la loi, qui était perçue comme un effort pour apaiser les électeurs avant les élections législatives de 2018. Berri est largement considéré comme un enfant de l'affiche de la corruption endémique au Liban et est l'un des présidents de parlement les plus anciens au monde, en poste depuis 1992.

Et ce n'est pas Salameh qui a employé illégalement plus de 5000 agents publics lors d'un gel décrété en août 2017 visant à préserver les fonds publics. Selon Nassib Ghobril de Byblos Bank, les dépenses du secteur public sont passées de 6,5 milliards de dollars en 2005 à 16 milliards de dollars en 2016.

La fameuse crise des ordures au Liban, qui a commencé en 2015 et a fait du pays la une des médias internationaux pour toutes les mauvaises raisons, n'était pas non plus de sa responsabilité. Cinq ans plus tard, et le problème n'est toujours pas résolu. Le 5 mai, alors que les déchets s'accumulaient à nouveau, les autorités ont accepté d'augmenter la capacité de décharge des côtes après qu'elle ait atteint sa limite. Le Hezbollah et le FPM – et les autres partis politiques – étaient introuvables.

Tous ces problèmes étaient la faute de l'élite dirigeante, au pouvoir depuis la fin de la guerre civile de 1975-90. Toutes les parties sont responsables, et cela inclut le Hezbollah et ses alliés, mais aussi les responsables pro-occidentaux.

Photo de la présidence du Liban / Document / Agence Anadolu via Getty Images
Le Premier ministre Hassan Diab se réunit avec des diplomates et des représentants d'organisations internationales sur le plan de sauvetage économique du gouvernement le 5 mai 2020. (Photo de la Présidence du Liban / Document / Agence Anadolu via Getty Images)

Aller de l'avant, avec ou sans Salameh

Les campagnes de diffamation publique contre Salameh ont augmenté ces dernières semaines. Cela a culminé lorsque le Premier ministre Hassan Diab – qui a été nommé et soutenu par le Hezbollah et le FPM – a lancé une attaque cinglante contre le gouverneur de la BDL, le blâmant de la chute libre de la livre libanaise.

Après le début du deuxième cycle de manifestations à l'échelle nationale en avril, alors que les manifestants ont ignoré les règles de verrouillage au milieu de la pandémie de COVID-19, le Hezbollah et le Premier ministre qu'il a nommé se sont vite tournés pour faire de Salameh le bouc émissaire. Faisant écho à Diab, le Hezbollah a critiqué Salameh pour le krach monétaire et les «performances négatives» de la BDL.

Le président Michel Aoun, allié du Hezbollah, a évoqué la possibilité de remplacer Salameh lors d'une session du cabinet – même si la constitutionnalité d'une telle décision n'était pas claire – mais a été mis en garde contre cela. Salameh, un chrétien maronite juste avant son 70e anniversaire, constitue également une menace pour la présidence, qui doit être élue dans moins de deux ans. L’un des partisans les plus virulents de Salameh était en fait l’allié chiite du Hezbollah, Nabih Berri, chef du Mouvement Amal.

La modification du modèle économique actuel du marché libre au Liban est considérée comme conforme à l’objectif du Hezbollah de nationaliser une partie du secteur bancaire. Le système actuel empêche l'État libanais, sur lequel le Hezbollah et ses alliés exercent une influence notable, d'avoir beaucoup à dire en matière bancaire. Les responsables économiques et bancaires, s'exprimant sous couvert d'anonymat, estiment que la communauté chiite détient 40% des dépôts dans les banques libanaises. Les hommes d’affaires chiites sont une source essentielle de financement pour les institutions et les projets du Hezbollah, ce qui signifie que les problèmes avec les banques ont un effet direct sur ses finances. Le plan du gouvernement Diab verrait le capital des banques libanaises "radié avec un renflouement intégral des actionnaires".

Salameh et le secteur bancaire doivent également se conformer aux sanctions économiques, qui ont récemment forcé la fermeture d’une banque libanaise, une décision selon les experts qui a accéléré l’effondrement financier inévitable du pays.

Remplacer Salameh par une personne approuvée et nommée par le Hezbollah et ses alliés pourrait lui permettre de modifier cette coopération, même si cela serait difficile. Par exemple, dans son dernier discours, le secrétaire général du Hezbollah, Hassan Nasrallah, a admis que le BDL était impuissant et devait coopérer dans une certaine mesure aux sanctions américaines. Mais les banques étaient «injustes» dans l'application des sanctions contre le Hezbollah, a-t-il affirmé. Néanmoins, il a nié que son groupe veuille «contrôler» le secteur bancaire.

À un moment où les médias pro-Hezbollah attaquent Salameh comme «l'homme des États-Unis» et le blâment pour la crise économique actuelle au Liban, le remplacer tomberait à l'avantage de leur récit de «lutte contre la corruption».

Nasrallah a tenté de minimiser les efforts visant à remplacer Salameh dans son dernier discours, au milieu des préoccupations croissantes concernant la stabilité et la sécurité du Liban et l’impact qu’une telle décision pourrait avoir.

Dans des entretiens menés pour cette pièce, des diplomates et des institutions financières internationales ont appelé Salameh «intouchable» et «une ligne rouge», mais son remplaçant devient plus probable et peut-être plus nécessaire pour changer la voie du Liban.

Pendant des années, Salameh a pu maintenir le rattachement au dollar américain, obtenant le financement nécessaire au Liban pour importer des marchandises. Il a réussi à protéger le pays des répercussions de la crise économique mondiale de 2008 et a continué à proposer des produits financiers qui attiraient les investisseurs.

L’Armée libanaise et le secteur bancaire sont les deux principaux piliers sur lesquels le Liban continue de se tenir aujourd’hui. Avec ce dernier sous le feu et ayant besoin d'une refonte importante, un démarrage par le haut peut être nécessaire. Cependant, le calendrier doit être soigneusement examiné et Washington devrait être prêt à soutenir un candidat solide. Lier la stabilité du pays à un seul individu n’est plus viable. Au contraire, le renforcement des institutions étatiques pour saper les acteurs non étatiques devrait être l'objectif principal.

Mais le Liban a peut-être encore besoin de Salameh, du moins pour l'instant. Beyrouth acceptant de solliciter l'aide du FMI, il pourrait bien être la personne idéale pour inspirer confiance et obtenir les financements nécessaires. Après cette phase, cependant, Salameh sera toujours attaqué, et s'accrocher à un individu devenu controversé ne peut que conduire à une plus grande volatilité, plutôt qu'à la stabilité. Washington doit être préparé à ce qui suit et ne doit plus fermer les yeux sur les dirigeants corrompus avec lesquels il est allié.

Attention et prudence avec Diab

Si le Liban peut mettre en œuvre les réformes annoncées et se conforme aux recommandations du FMI, ce qui serait sans précédent pour Beyrouth, il n'y a aucune raison de ne pas travailler avec le gouvernement libanais.

Dans ce cas, Diab doit être traité avec soin et prudence car les actions récentes ont soulevé des questions sur sa crédibilité et ses motivations. Lors de sa réprimande publique de Salameh, Diab a déclaré qu'il ne savait pas quelle était la taille des réserves de la BDL en dollars américains, contredisant son ministre des Finances, Ghazi Wazni, qui a déclaré qu'elles s'élevaient à 22 milliards de dollars. Wazni a également déclaré le 6 mai que les pertes accumulées à la BDL s'élèvent à environ 63 milliards de dollars, en raison de la dette souveraine et des déficits causés par le secteur de l'électricité. Le niveau des réserves de BDL a également été remis en question dans un discours très proche du leader du FPM, Gebran Bassil.

Pour les États-Unis et les autres nations et institutions partenaires, cela ne fait qu’accroître les inquiétudes, ajoutant à l’opinion que le gouvernement de Diab est de facto celui du Hezbollah. Et alors que Diab a remis en question l'étendue de l'indépendance accordée à la BDL, c'est cette indépendance qui a empêché le gouvernement de pouvoir freiner Salameh et son pouvoir d'émettre des circulaires. L'une des circulaires les plus récentes, publiée le 16 avril, indiquait que tous les transferts de monnaie électronique en devises étrangères seraient payés en monnaie locale "au taux du marché".

Après le discours de Diab attaquant Salameh, le gouverneur a déclaré qu'exiger que les circulaires de la BDL soient signées par le gouvernement libanais était une "violation de l'indépendance de la banque centrale".

Des experts et des responsables bancaires ont déclaré que la plus récente circulaire empêchait le Hezbollah de récupérer des dollars qui entrent dans le pays par le biais de transferts d'argent ou sont liés aux courtiers. "C'est quelque chose que le gouverneur (Salameh) a fait", a déclaré l'un des responsables bancaires.

Les banques ont exprimé leur frustration que le nouveau plan de sauvetage économique du gouvernement n’ait pas été discuté avec elles, le décrivant comme «une prise de contrôle du secteur bancaire par l’État». Les prêteurs préparent leur propre proposition qui sera bientôt présentée.

La situation actuelle

Depuis que le soi-disant «gouvernement technocratique» de Diab a été formé et s’est engagé à faire face à la crise, toutes ses actions et ses paroles ont plutôt indiqué qu’il s’agissait d’un gouvernement politique. Le récit a été d'attaquer une partie politique et de faire des boucs émissaires ceux jugés responsables des problèmes contre lesquels des centaines de milliers de manifestants libanais manifestent.

La formation du gouvernement a également détruit l’équilibre minimal qui restait dans le système libanais vis-à-vis des factions pro et anti-Hezbollah. Aujourd'hui, les trois principaux postes politiques – président, Premier ministre et président du Parlement – sont tous dirigés par des alliés proches du Hezbollah. Et tandis que le groupe fait face à des défis majeurs sur un certain nombre de fronts, de l'Irak et la Syrie au Liban, ainsi que l'impact de la pandémie COVID-19, il devra faire face à la communauté internationale s'il ne veut pas se tenir debout la voie de l'aide. Néanmoins, le Hezbollah continuera d'avoir son mot à dire en ce qui concerne les postes de décision dans les institutions clés, telles que le BDL et l'armée libanaise, sinon le contrôle absolu sur eux.

Actuellement, le fruit le plus bas est Salameh étant donné l'agitation croissante alors que les citoyens sont confrontés à des contrôles de capitaux illégaux, à une baisse du pouvoir d'achat et à une augmentation exponentielle de l'inflation.

Le Liban a finalement accepté de négocier avec le FMI une assistance financière après un long retard dû à l'opposition du Hezbollah. La pandémie mondiale va certainement étirer le prêteur international, car plus de la moitié de tous les pays du monde ont demandé un financement d'urgence au FMI.Le Liban devra donc attendre et voir combien d'argent il pourra obtenir.

Dans l'intervalle, les attaques contre Salameh se poursuivront. Washington devrait préparer des moyens de renforcer la coopération avec les institutions de l'État, comme l'armée libanaise et les forces de sécurité intérieure, et conditionner l'aide en conséquence. Il doit suivre une ligne fine ici. Il est important de veiller à ce que l’appareil de sécurité du Liban reste intact et bénéficie du soutien de la communauté internationale. Cela nécessite une coopération étroite et une aide accrue à ces institutions – susceptibles de doubler – pour garantir qu'elles sont pleinement capables de jouer leur rôle de maintien de la sécurité et de la stabilité, sans chercher à obtenir le soutien d'acteurs non étatiques.

Joseph Haboush est chercheur non résident au Middle East Institute et journaliste. Il était auparavant rédacteur en chef de Lebanon & Online Desk au Daily Star. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo de PATRICK BAZ / AFP via Getty Images

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