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Moyen-Orient et Chine: confiance au temps de COVID-19

La Chine et le Moyen-Orient entretiennent des liens historiques de longue date qui se sont considérablement resserrés ces dernières années, tirés par la hausse des échanges et des investissements, ainsi que par une relation politique en plein essor. Cependant, le déclenchement de la pandémie de COVID-19, qui s'est propagée de la Chine à la région et au reste du monde, a inauguré une nouvelle dynamique complexe dans les relations entre les deux parties. Il a créé une opportunité de solidarité et d'assistance, tout en exacerbant les défis existants, notamment la question de la confiance en Chine entre les gouvernements et les peuples du Moyen-Orient.

Perceptions de la Chine au Moyen-Orient avant la pandémie

Selon l'enquête Pew Global Attitudes 2019, la perception de la Chine au Moyen-Orient, au moins parmi les pays étudiés (Tunisie, Israël, Turquie et Liban), est globalement positive. Au Liban, en Israël et en Tunisie, plus de 60% des personnes interrogées ont déclaré avoir une opinion favorable du pays, bien que ce chiffre soit beaucoup plus faible en Turquie (37%). La popularité croissante de l'apprentissage de la langue et de l'histoire de la Chine est un autre indicateur de sa perception positive dans la région, tout comme l'attention considérable accordée aux visites de responsables chinois dans les médias locaux. Par-dessus tout, pour certains pays du Moyen-Orient, le géant asiatique émergent est considéré comme un modèle économique et politique plus attrayant et pertinent et une alternative aux États-Unis, qui ont dirigé l'ordre international depuis l'effondrement de l'Union soviétique au début Années 1990.

Comment COVID-19 change l'image de la Chine au Moyen-Orient

Depuis l’apparition de COVID-19, les choses ont toutefois empiré en ce qui concerne la perception de la Chine dans la région. Même en Iran, son principal allié régional, la Chine a été durement critiquée. Kianoush Jahanpour, le porte-parole du ministère iranien de la Santé, a critiqué la façon dont les autorités chinoises ont géré l'épidémie et les données qu'elles ont fournies à ce sujet au monde, décrivant ce dernier comme une "plaisanterie amère". Après avoir subi la pression de Pékin et de Téhéran, Jahanpour a rapidement reculé, tweetant le lendemain que «le soutien de la Chine à la nation iranienne dans les jours difficiles est inoubliable».

Dans toute la région, la critique de la Chine a également été largement répandue dans le public, en particulier sur les réseaux sociaux. Au Maroc, la police a arrêté une femme début février après avoir publié une vidéo virale accusant un restaurant chinois local de propager le virus. Début mars, un chauffeur de taxi au Caire a forcé un Chinois à sortir de sa voiture après avoir toussé. Fin mars, un habitant de New Cairo a appelé la police pour signaler qu'une famille chinoise faisait des barbecues sur des serpents – une rumeur qui a ensuite explosé sur les réseaux sociaux égyptiens, conduisant à de nombreuses spéculations et à des commentaires anti-chinois.

De nombreux pays de la région, notamment Bahreïn, l'Irak, la Jordanie, le Liban, le Maroc et la Turquie, ont également imposé des restrictions sur les voyages en provenance de Chine. L'Iran a même suspendu la délivrance de visas aux citoyens chinois, suscitant les critiques de Pékin à cause de cela. En règle générale, cependant, la ligne officielle entre les gouvernements de la région MENA est celle d'une coopération et d'un dialogue continus avec les Chinois. Il semble que le désir de maintenir de bonnes relations avec la Chine l'emporte sur d'autres considérations. Cela a sans doute été motivé en partie par l'assistance médicale et l'aide que la Chine a apportée à de nombreux pays, ainsi que par la crainte que Pékin se "souvienne" des pays qui l'ont critiqué ou qui lui ont coupé les liens au cours de cette période difficile.

Campagne de la Chine pour contrer les perceptions négatives

À la suite de l'épidémie de COVID-19 et du changement qui en a résulté dans la perception de la Chine au Moyen-Orient, Pékin a changé de vitesse et utilisé de nouveaux outils d'influence. Le Moyen-Orient est de plus en plus important pour la Chine, compte tenu de ses riches ressources naturelles et de son emplacement stratégique sur les principales routes commerciales. La Chine en est venue à dépendre fortement du pétrole du Moyen-Orient, avec près de la moitié de ses importations – 44% – en provenance de la région l'année dernière. Le Moyen-Orient est également un élément clé des futurs plans économiques de Pékin, y compris l'initiative Belt and Road, en tant que carrefour des routes commerciales et des voies maritimes reliant la Chine à l'Afrique et à l'Europe.

Ainsi, la Chine veut maintenir sa perception positive parmi les populations du Moyen-Orient, non seulement comme un objectif à part entière, mais aussi parce que Pékin doit s'assurer qu'elle reste une puissance économique et politique de confiance. Cela est particulièrement important pendant une crise qui a déjà causé des dommages considérables à la croissance économique de la Chine et a eu un impact sur sa perception à l'échelle mondiale. Sans un approvisionnement stable en énergie et une utilisation sûre des routes commerciales au Moyen-Orient, la position économique et politique de la Chine pourrait être encore affaiblie. Une grave épidémie de pandémie au Moyen-Orient paralyserait l'activité économique de la Chine dans la région, dont les conséquences pourraient être tout aussi dévastatrices pour elle que la pandémie elle-même.

Par conséquent, le gouvernement chinois a investi beaucoup de temps et de ressources pour canaliser et contrôler le discours public sur COVID-19, essayant d'établir un récit selon lequel la pandémie n'est pas un "virus chinois", comme le président américain Donald Trump et d'autres l'ont prétendu. La direction chinoise comprend que le niveau de confiance en elle a été gravement endommagé par la pandémie. Il travaille dur pour promouvoir le récit selon lequel COVID-19 aurait pu éclater n'importe où et que le régime chinois n'a aucune responsabilité unique à son égard et la manière dont il s'est propagé. Dans le cadre de cet effort, Pékin s'est précipité pour publier un livre soulignant la guerre de la Chine contre le coronavirus et l'aide qu'elle a offerte à d'autres pays infectés. Il est prévu de traduire ce livre en plusieurs langues, dont certaines du Moyen-Orient, et de le distribuer aux décideurs politiques ainsi qu'au grand public.

Pour étayer le discours du gouvernement, la Chine a également intensifié ses efforts pour fournir une assistance aux pays de la région, en envoyant des équipes médicales et des avions avec le matériel et les fournitures nécessaires pour lutter contre le virus. Début mars, elle a envoyé des milliers de kits de test et d'autres équipements médicaux en Egypte. Il a fourni à la Turquie un «médicament spécial» qui, selon le ministre turc de la Santé Fahrettin Koca, aurait réduit le temps de récupération des patients en soins intensifs. Début avril, la Chine a aidé Israël à acquérir et à expédier des fournitures médicales essentielles dans le cadre d'une opération de transport aérien organisée par le ministère israélien de la Défense, mais de nombreuses fournitures auraient été données par des citoyens chinois. Mi-avril Chine donné 50 boîtes de fournitures médicales avec 100 000 masques chirurgicaux au ministère de la Santé d'Oman. Ce ne sont là que quelques exemples des efforts déployés par la Chine pour fournir une aide à la région, bien que dans certains cas l'équipement en question se soit révélé défectueux.

Étant donné que ces efforts visent carrément à améliorer l'image de la Chine et à renforcer sa puissance douce pendant la crise, ils ont tous été très médiatisés et promus sur les sites d'information du gouvernement chinois et les médias sociaux. À la mi-mars, la principale agence de presse chinoise, Xinhua, avait déjà publié un rapport sur la réponse de Pékin à la pandémie au Moyen-Orient. Ce rapport, ainsi que d’autres rapports similaires, met l’accent sur la solidarité de la Chine avec les habitants de la région. D'autres rapports ont encouragé la désinformation afin de détourner le blâme de la Chine. Mme V, une chaîne de télévision d'État chinoise pour un public arabophone, a déclaré: «Il est clair que le virus en Chine a été transmis de l'étranger», pointant du doigt les États-Unis comme source. En Israël, le nouvel ambassadeur de Chine a rejeté, lors de sa première interview avec un journal local, les allégations selon lesquelles la Chine était la source du virus et a expliqué pourquoi les investissements chinois en Israël n'étaient pas à craindre. Fin mars, l'ambassadeur de Chine à Ankara, Deng Li, a accordé une interview aux médias turcs décrivant comment son pays avait combattu le virus afin d'aider le gouvernement turc dans ses propres efforts et montrer la solidarité de la Chine avec le peuple turc.

Conclusion

La propagation de COVID-19 présente un défi mondial sans précédent, ainsi qu'un défi politique et diplomatique unique pour la Chine. En tant que pays d'origine de COVID-19 et puissance montante avec un profil croissant au Moyen-Orient, la Chine doit s'efforcer de restaurer la confiance dans sa «marque». La fourniture d’une assistance médicale d’urgence par Pékin et une vaste campagne médiatique à travers la région sont motivées par la nécessité de sauvegarder ses intérêts considérables au Moyen-Orient et d’éviter à long terme son image. Sans un approvisionnement stable en énergie et sans l'utilisation des routes commerciales régionales, la position économique et politique de la Chine pourrait être encore affaiblie. Par conséquent, à l'avenir, les Chinois continueront probablement de fournir une assistance médicale aux pays du Moyen-Orient et de continuer à documenter et à promouvoir cette assistance de manière approfondie, dans le but d'améliorer leur image dans la région. Dans le même temps, les gouvernements régionaux devraient continuer à faire la différence entre blâmer la Chine pour la pandémie et maintenir de bonnes relations avec le géant asiatique.

Roie Yellinek est un chercheur non résident au Middle East Institute, un doctorat. étudiant à l'Université Bar-Ilan à Ramat-Gan (Israël), et doctorant au Centre Begin-Sadat d'études stratégiques. Adam Hoffman est un chercheur junior au Centre Moshe Dayan pour les études sur le Moyen-Orient et l'Afrique, Université de Tel Aviv, et dirige le bureau du Moyen-Orient au sein du cabinet de conseil crowdsourcing Wikistrat. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les leurs.

Photo de Wu Huiwo / Xinhua via Getty Images

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