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Voix du Moyen-Orient: les réfugiés palestiniens en Cisjordanie face à la crise du COVID-19

UNEmahl Bishara, professeur agrégé à l'Université Tufts, s'est entretenu avec Nidal Al-Azza, directeur du Badil Resource Center for Palestine Residency and Refugee Rights, basé à Bethléem, le 19 avril 2020 et à nouveau le 8 mai sur la situation actuelle en Cisjordanie.

Les Palestiniens réfugiés depuis la création d'Israël en 1948 sont particulièrement vulnérables à la pandémie de COVID-19, non seulement lorsqu'ils vivent dans des pays de la région tels que le Liban, mais aussi parmi les autres Palestiniens sous occupation israélienne en Cisjordanie et à Gaza. Beaucoup dépendent des Nations Unies (ONU) pour leur emploi, leur scolarité et leur aide alimentaire. Le gouvernement israélien et l'ONU sont légalement tenus de protéger et d'aider les réfugiés. Ces autorités ne respectent cependant pas leurs obligations – une situation particulièrement dangereuse actuellement en période de crise sanitaire mondiale. Les organisations et les individus locaux font ce qu'ils peuvent pour aider leurs communautés, comme l'explique Nidal Al-Azza.

Un homme passe devant des magasins fermés alors que des mesures préventives sont prises contre le coronavirus, Bethléem, en Cisjordanie occupée par Israël, le 6 mars 2020. Mussa Qawasma / Reuters

Leur conversation a été traduite de l'arabe et modifiée pour plus de clarté et de longueur. Des liens ont été ajoutés par Bishara et les éditeurs.

Q: Quelles mesures ont été prises pour faire face à la pandémie de coronavirus en Cisjordanie, comment l'Autorité palestinienne (AP) gère-t-elle la crise et comment les gens s'en sortent-ils?

R: Les distances physiques, les blocages et les ordonnances de maintien à domicile ont commencé au coup par coup début mars à Bethléem, puis se sont étendus au reste de la Cisjordanie. Par exemple, un verrouillage a été imposé à Ramallah deux semaines plus tard. Ces politiques sont le résultat de la coordination entre les autorités israéliennes et l'Autorité palestinienne. Il serait dangereux de lever ces règles trop tôt. Peut-être que la maladie a été maîtrisée jusqu'ici, et c'est un succès. Mais il pourrait recommencer à se propager.

Je pense que si la crise devait durer encore un mois, la situation deviendrait désastreuse. Le chômage était élevé parmi les réfugiés palestiniens avant même la crise du COVID-19. Et un grand pourcentage de réfugiés palestiniens dépendent du travail de jour, en particulier dans la construction. Ces personnes n'ont plus de travail car de nombreux projets ont temporairement fermé. Même les restaurants sont fermés. De plus, moins de personnes ont désormais un permis de travail en Israël. En règle générale, les seules personnes qui travaillent sont les employés de la fonction publique et il s'agit d'un groupe plus restreint.

Le gouvernement lui-même ne pourra pas gérer avec une fermeture plus longue car l'Autorité palestinienne dépend du travail local et de l'économie pour ses revenus provenant de la collecte des impôts. Sans recettes fiscales, l'Autorité palestinienne ne sera pas en mesure de soutenir les travailleurs ou de payer ses employés. Il semble qu'il y ait une tentative de trouver un équilibre entre les besoins économiques de l'Autorité palestinienne et de la population d'un côté, et la situation sanitaire de l'autre. Des déplacements limités à l'intérieur des villes sont désormais autorisés pour les titulaires de permis et à des fins commerciales. Nos capacités institutionnelles de soins de santé sont cependant très faibles. Nous manquons de matériel médical, d'espace pour mettre les patients en quarantaine et de spécialistes dans les multiples domaines nécessaires pour faire face à la crise sanitaire. Si le virus se propage, la situation sera catastrophique.

Face à cette crise, un esprit de solidarité et de coopération entre Palestiniens s'est matérialisé. Comme le disent les gens d'ici, personne ne peut dormir tant que ses voisins ont faim.

Face à cette crise, un esprit de solidarité et de coopération entre Palestiniens s'est matérialisé. Comme le disent les gens d'ici, personne ne peut dormir tant que ses voisins ont faim. L'aide fournie par l'Autorité palestinienne a été modeste, mais elle a apporté un soutien financier aux familles les plus nécessiteuses. Le gouvernement a annoncé qu'il soutiendrait les petites entreprises en espèces, mais le montant n'est pas suffisant.

Ce qui a sauvé les gens, c'est l'esprit de coopération, que nous sommes solidaires les uns des autres. Chaque personne a la possibilité de donner quelque chose à ses proches, ses amis, ses voisins. Il y a une autre chose douce qui se passe: parce que les gens restent chez eux, ceux qui ont des terres ont commencé à planter. Cela me rappelle également la première Intifada, l'approche de «Plantons du persil, des tomates, du concombre, des aubergines, de la courge». C'est un moyen d'alléger les dépenses et de planifier l'avenir.

Q: Badil travaille depuis 1998 pour garantir la pleine mise en œuvre de la responsabilité des Nations Unies de protéger les réfugiés palestiniens – établie en tant qu'Office de secours et de travaux des Nations Unies (UNRWA) en 1949. Partout dans le monde, la crise COVID-19 démontre l'urgence de redéfinir la sécurité pour prioriser l'accès aux soins de santé. Comment l'UNRWA a-t-il réagi?

R: Il y a un manque de protection, de droits et d'assistance aux réfugiés palestiniens en général. Maintenant, à l'époque de COVID-19, une crise de longue date s'est intensifiée. L'UNRWA a un déficit budgétaire (dû en partie au fait que l'administration Trump a coupé tous les fonds américains à l'organisation en 2018).

L'UNRWA n'a même pas été en mesure de verser des salaires à ses employés à salaire journalier, dont la plupart sont eux-mêmes des réfugiés.

L'UNRWA a demandé 15 millions de dollars pour fournir une assistance médicale essentielle aux camps palestiniens, comme du désinfectant pour les mains et des gants, mais malheureusement, jusqu'à présent, il n'a pas été en mesure d'augmenter ce montant. Dans les cinq zones géographiques de ses opérations, l'UNRWA n'a même pas été en mesure de verser des salaires à ses employés à salaire journalier, dont la plupart sont eux-mêmes des réfugiés. Ils ont cessé de travailler en raison de commandes à domicile et d’arrêts de travail, et l’UNRWA ne les paie pas pendant leur séjour.

L'UNRWA n'a pas non plus fourni d'aide alimentaire supplémentaire en Cisjordanie, même si beaucoup plus de personnes sont dans le besoin car elles ne peuvent pas travailler et ne peuvent donc pas acheter de nourriture. À Gaza, l'UNRWA a poursuivi son assistance alimentaire en cours et de longue date, mais ne l'a pas augmentée. J'ai également été en contact avec des dirigeants communautaires au Liban. L'UNRWA n'y a pas non plus fourni d'aide alimentaire supplémentaire, bien qu'il ait demandé l'aide d'autres organisations internationales, comme le Programme alimentaire mondial. L'Organisation de libération de la Palestine (OLP) a fourni une aide aux réfugiés au Liban, mais cela n'a pas été suffisant et la distribution n'a pas été équitable non plus. Selon les militants et les dirigeants d'organisations communautaires à qui j'ai parlé, ceux qui «connaissent quelqu'un» reçoivent de l'aide et ceux qui ne sont pas affiliés à une faction politique n'ont rien reçu. J'ai entendu la même chose au sujet des factions et groupes islamiques. Chacun distribue à son groupe par le biais de processus informels. Ce sont des divisions tenaces au Liban, en particulier dans le camp de réfugiés d'Ain el-Hilweh. Récemment, Badil a envoyé 12 000 $ au Liban pour des familles là-bas. Ce montant peut soutenir 100 ou 120 familles en situation de grande pauvreté.

Q: Bien sûr, l'aide humanitaire n'est pas le travail habituel de Badil. Comment l'organisation pense-t-elle de ses responsabilités lorsque votre travail est de plaidoyer juridique et de recherche?

R: Non, ce n'est pas notre travail habituel. La crise actuelle exige que nous ajustions notre plan d'action afin de fournir une aide humanitaire pour aider les réfugiés dans des circonstances difficiles. Je suis personnellement très heureux que nous ayons pu faire quelque chose pour les réfugiés au Liban. Leur situation est terrible car la législation du travail libanaise interdit aux réfugiés palestiniens de travailler dans de nombreuses professions. Puis est venue la révolution libanaise en octobre 2019 et la crise économique et maintenant la crise des coronavirus.

Comme nous ne sommes pas en mesure de poursuivre nos formations et nos projets éducatifs pendant cette crise, nous avons décidé de réaffecter des postes de notre budget à cette urgence. Nous avons également reçu des dons de Palestiniens en Israël pour soutenir ceux du Liban. De plus, nous avons distribué du désinfectant pour les mains, des masques et des gants aux trois camps de réfugiés de Bethléem – Dheisheh, Aida et Azza. Bien sûr, cela ne suffit pas, mais c'est urgent et nécessaire. Nous avons collecté du matériel en coordination avec les comités populaires et les organisations communautaires dans les camps. Ils ont des bases de données et des informations sur les familles qui en ont besoin. Nous avons donc organisé les fournitures et travaillé avec les groupes locaux pour les livrer aux familles. Nous avons inclus des conditions spécifiques dans nos accords pour garantir la transparence et l'équité maximale de la distribution.

Q: Avez-vous eu du mal à obtenir des fournitures, votre personnel travaille-t-il depuis le bureau?

R: Il était difficile d'obtenir les gants et les masques, mais nous avons trouvé quelqu'un du camp d'Aida qui a une petite usine pour produire un désinfectant pour les mains. Il a coopéré avec nous pour produire 10 000 bouteilles en quelques jours, et il nous a donné un prix spécial puisqu'il s'agissait d'un don pour soutenir les réfugiés en cas d'urgence. Nous les avons donc obtenus moins cher que le prix du marché.

Nous avons fermé notre bureau le 4 mars et nous avons lentement commencé à revenir au bureau le 4 mai. Nous avons établi un nouvel horaire pour garder le bureau actif et faire le travail que nous ne pouvons pas faire à distance. Nous avions développé un système en ligne pour garder le personnel travaillant en équipe à domicile, et cela a fonctionné pour mener des recherches et publier des déclarations écrites. Mais pour accomplir certaines tâches administratives et financières, nous devons venir au bureau. Nous devons également participer à des tâches d'organisation communautaire, par exemple pour préparer la journée de la Nakba, le 15 mai. Nous devons nous rendre au bureau pour accéder à nos bases de données, consulter les archives d'images et passer une série d'appels téléphoniques.

Q: Comment les autorités israéliennes ont-elles abordé cette crise en Cisjordanie? Comment Israël assume-t-il ses responsabilités? (L'article 56 de la quatrième Convention de Genève exige qu'Israël, en tant que puissance occupante, veille à utiliser tous les moyens préventifs nécessaires pour «lutter contre la propagation des maladies contagieuses et des épidémies».)

R: Selon le droit international, les forces d'occupation doivent fournir des soins de santé et une assistance économique pour protéger les personnes sous occupation, notamment à Gaza, en Cisjordanie et à Jérusalem. Mais Israël n'a fourni rien de tout cela depuis la création de l'Autorité palestinienne en 1994, et ils ne le fournissent pas maintenant.

Soudain, tous les problèmes de sécurité habituels concernant les travailleurs palestiniens ont disparu.

Deuxièmement, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu a déclaré au début de la crise que les travailleurs palestiniens devraient rester en Israël pendant de longues périodes, plutôt que de se déplacer quotidiennement, afin que l'économie israélienne puisse continuer de bouger. Soudain, tous les problèmes de sécurité habituels concernant les travailleurs palestiniens ont disparu. Israël autorise les travailleurs à entrer en Israël et à y dormir également, mais sans répondre de manière adéquate à leurs besoins en matière de soins de santé. Fin mars, les travailleurs ont été invités à décider s'ils voulaient rester en Israël pour travailler entre un et deux mois ou retourner en Cisjordanie pendant cette période.

Q: Il est étonnant de voir fondre une partie fondamentale des politiques de fermeture d’Israël, qui ont limité la présence palestinienne en Israël pendant des décennies. Environ la moitié des 80 000 Palestiniens qui travaillent habituellement en Israël ont été licenciés en raison de la crise des coronavirus. La hotline des travailleurs de Kav LaOved et l'Association pour les droits civils en Israël demandent qu'un fonds de congés de maladie soit utilisé pour payer ces travailleurs. Mais il semble que certains travailleurs palestiniens étaient considérés comme essentiels à l’économie israélienne, alors que leur vie est considérée comme indispensable.

R: Exactement. Et bon nombre des cas de COVID-19 qui se sont produits en Cisjordanie sont dus à des travailleurs qui étaient en Israël et sont revenus et ont transmis le virus à leurs familles et à d'autres personnes. Il existe également une sorte de discrimination à l'encontre des travailleurs palestiniens qui ne peuvent pas travailler en raison de la crise. Ce sont des gens qui travaillent en Israël et pour des entreprises israéliennes. Alors qu’Israël fournit une assistance aux Israéliens qui ne peuvent pas travailler à cause de la crise du COVID-19, il n’en va pas de même pour les travailleurs palestiniens.

Q: Les prisonniers politiques sont un autre groupe particulièrement menacé par Covid-19. Israël a, en plus de 50 ans d'occupation, emprisonné plus de 750 000 personnes. Actuellement, 4 488 Palestiniens sont accusés de délits liés à la sécurité et 459 autres sont accusés d'être en Israël illégalement. Les responsables de l'ONU ont appelé à la libération de tous les enfants prisonniers, notant que fin mars, 194 enfants palestiniens étaient en détention. Y a-t-il des préoccupations particulières pour les prisonniers politiques détenus en Israël en ce moment? Et les prisonniers politiques palestiniens?

R: Les gens sont très inquiets à l'idée que les prisonniers politiques des prisons israéliennes reçoivent COVID-19, car leur système immunitaire est faible et ils vivent à proximité les uns des autres. Je suis quelqu'un qui a vécu en prison et je sais comment c'est. Si une personne tombe malade, tout le monde dans la pièce sera infecté. Israël ne fait pas de tests et n'a pas pris de mesures suffisantes pour protéger les prisonniers, ni n'a répondu aux appels à la libération des prisonniers, en particulier ceux qui sont malades ou âgés. Israël n'a même pas transmis les fournitures qui ont été données aux prisonniers via la Croix-Rouge.

Pour sa part, le président de l'Autorité palestinienne Mahmoud Abbas a libéré un bon nombre de prisonniers, en particulier ceux qui ont purgé plus de la moitié de leur peine et ceux qui ont été condamnés pour des délits moins graves.

Q: Que pensez-vous des comparaisons entre les bouclages COVID-19 et les couvre-feux militaires que tant de Palestiniens ont connus?

R: Les Palestiniens ont l'habitude d'être piégés sous le couvre-feu militaire, alors peut-être qu'ils savent comment s'en sortir. Mais c'est différent. Dans un couvre-feu imposé par les forces d'occupation, les Palestiniens cherchent à le contester. Ils imposent un couvre-feu et nous le cassons. Mais aujourd'hui, il n'y a pas ce désir. Cette fois, rester à la maison est nécessaire pour protéger votre famille, vous-même, vos voisins, votre peuple. Je pense que les gens ont eu du mal à s'adapter à cela. Les gens essayaient toujours de sortir. Mais lorsque la fermeture a été la plus intense, cela n'a pas été facile car Bethléem était divisée en différents quartiers. Il a été fermé avec des postes de contrôle occupés par des policiers et des soldats palestiniens. D'autres rues étaient fermées avec des blocs de béton ou des barils remplis de béton. Ceux-ci séparaient les camps de réfugiés, les villages et les villes de la région de Bethléem les uns des autres, bien qu'ils fassent généralement tous partie d'une même région métropolitaine. Maintenant, les points de contrôle ont disparu et ils ont déplacé les barrières de béton pour permettre aux voitures de passer, mais les blocs de béton sont toujours là. Ils pourraient facilement les reculer.

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