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Enlèvements et affrontements transfrontaliers menacent un statu quo de plus en plus fragile dans le sud de la Syrie

Le récent déploiement de troupes de la quatrième division de l'armée syrienne à Daraa est un autre rappel des troubles meurtriers en cours dans le sud-ouest de la Syrie. Envoyée pour pacifier Mazayreeb à la suite d'une attaque armée sans précédent à la suite de laquelle plusieurs soldats ont été exécutés publiquement, la campagne ouest de Daraa est toujours régulièrement témoin de violents troubles, notamment des assassinats, des attaques par délit de fuite et des fusillades au volant. Même après Mazayreeb, des opérations progouvernementales similaires contre des poches d'anciens territoires détenus par l'opposition sont toujours possibles.

À la fin du mois de mars, un cycle de plusieurs mois d'enlèvements à mains nues entre les communautés des deux provinces les plus au sud de la Syrie, Daraa et Sweida, a finalement éclaté au grand jour lorsque deux hommes de Busra al-Sham, dans l'est de Daraa, ont été enlevés à Sweida. Des troupes du cinquième corps, une force soutenue par la Russie et composée de rebelles réconciliés, ont pris d'assaut une ville voisine de Sweida, fait des prisonniers, puis les auraient exécutés.

Depuis, il y a eu des affrontements intermittents entre les deux régions, notamment une attaque contre Busra al-Sham, quartier général du cinquième corps, à la fin du mois dernier.

Malgré cela, certains observateurs – y compris des analystes, un ancien haut responsable de l'Armée syrienne libre du Sud (ASL) et une source du cinquième corps, qui ont été interrogés pour ce rapport – soupçonnent que de véritables représailles pourraient encore survenir. L’éventail complexe d’acteurs progouvernementaux, y compris des forces soutenues par l’Iran et la Russie, en concurrence active pour le contrôle et l’influence dans le sud de la Syrie, risque de déstabiliser davantage le statu quo déjà fragile.

Des expériences divergentes dans le sud de la Syrie

L'histoire de Daraa est bien connue – c'est le soi-disant «berceau de la révolution» qui a donné naissance au soulèvement syrien de 2011, a présenté quelque chose proche d'un modèle pour une Syrie post-Assad, puis s'est effondré.

Daraa a été reprise par les forces progouvernementales à la mi-2018. En partie à cause de la façon dont le sud-ouest a été repris, grâce à une combinaison de forces militaires et de règlements négociés, des poches de contrôle quasi-autonome par d'anciens groupes d'opposition existent toujours.

Nulle part cela n'est plus prononcé qu'à Busra al-Sham, près de la frontière provinciale de Daraa avec Sweida. Saisie par les rebelles en 2015, la ville est devenue le siège de Shabab al-Sunna et de son commandant, Ahmad al-Owda, un ancien professeur d'anglais et chef rebelle qui est devenu une figure clé dans le sud-ouest.

À l'été 2018, alors que le gouvernement syrien était à l'offensive, al-Owda est devenu le premier commandant Daraawi à commencer à négocier les conditions de la reddition avec les Russes. De ces réunions est née l'idée du cinquième corps, un auxiliaire de l'armée syrienne soutenu par la Russie qui absorberait les anciens rebelles désireux de régler leur statut (teswiyat awda’un) et retournez dans le giron de Damas. En retour, al-Owda et le cinquième corps – avec la bénédiction des tribus locales – conserveraient une autonomie sélective sur la sécurité locale et la prestation de services.

À quelques kilomètres à l'est se trouve la ville de Sweida d'al-Qurya, ville natale du défunt héros de la résistance syrienne Sultan al-Atrash. Bien que les distances soient petites et que les tribus et les clans locaux soient à cheval sur des démarcations administratives et provinciales plus modernes, les deux provinces ont vécu quelque chose de semblable à des vies parallèles au cours des neuf dernières années de conflit: séparées parfois, irrévocablement liées les unes aux autres.

Bien qu'une grande partie de Daraa soit tombée dans l'opposition après 2011, Sweida a maintenu une certaine autonomie relative – en partie en raison de l'indépendance historique de la province par rapport à l'autorité centrale, de ses institutions politiques, spirituelles et militaires spéciales, ainsi que des développements post-2011. Sweida a accueilli un grand nombre de familles déplacées, principalement de Daraa et de Damas rural, mais a également hébergé un grand nombre de jeunes hommes, estimés à des dizaines de milliers, fuyant le service militaire. L'impact du conflit sur une économie locale déjà en difficulté et la faiblesse de l'administration locale, ont entre-temps vu l'essor d'une économie informelle tentaculaire tirée par des gangs armés profitant de la fusillade, du trafic de drogue et des enlèvements.

Ce processus de fragmentation se retrouve également dans la dynamique militaire de la province.

En réponse à la cooptation perçue par le régime des structures de pouvoir druze existantes à Sweida, une série de milices de «troisième voie» s'est formée après 2012 pour tenter de protéger l'autonomie de Sweida. Le premier a été le mouvement Rijal al-Karama (Hommes de dignité), un conglomérat de forces de défense druzes locales indépendantes du gouvernement syrien. Cette force a éclaté après 2015, lorsqu'un attentat présumé du gouvernement syrien a pris pour cible et tué son chef Wahid al-Bal’ous, conduisant à des factions plus petites telles que les Cheikhs de la dignité (dirigés par deux fils de Bal’ous) et Single Artery.

Le gouvernement syrien a historiquement dû s'appuyer davantage sur des mandataires, ou des acteurs locaux de la sécurité sur la masse salariale des agences de renseignement et des services de sécurité, à Sweida par rapport à d'autres provinces où il pourrait exercer plus directement la force.

En plus de cela, l'Iran et le Hezbollah libanais ont armé et financé des groupes et des gangs de contrebande bédouins pendant des années – le Hezbollah profite en particulier de la drogue qui traverse la frontière syro-jordanienne – mais a également patronné un large éventail de formations armées dans la province, de la famille des groupes de clans basés dans des milices à part entière. Les actions iraniennes à Sweida finissent généralement par se faire au détriment des groupes druzes indépendants de la région.

La Russie a essayé de soutenir également des groupes locaux, mais a été beaucoup moins efficace. Et comme c'est le cas à Daraa, toute baisse de l'influence russe à Sweida bénéficiera probablement à l'Iran avant tout.

Des enlèvements aux exécutions

Les vidéos sont à peu près les mêmes: des hommes aux seins nus, le dos couvert de marques et de plaies, criant le nom de Dieu alors que quelqu'un hors caméra les bat. Des vidéos comme celle-ci, filmées par des gangs d'enlèvement puis envoyées à des familles pour obtenir une rançon, sont devenues de plus en plus courantes dans le sud de la Syrie ces derniers mois.

Le 26 mars, des hommes de Busra al-Sham sont entrés à Sweida pour vendre du bétail sur un marché local lorsqu'ils ont été enlevés par un gang armé local. Peu de temps après, il y a eu une demande de rançon.

Cette fois, c'était différent, mais pourquoi? Certains soutiennent que les enlèvements ont pris de plus en plus une nature plus coordonnée – opposant les communautés de l'est de Daraa et de l'ouest de Sweida, et conduisant certains à affirmer qu'il y a des arrière-pensées derrière elles parce que le gouvernement syrien ou des groupes soutenus par l'Iran en bénéficient. de l'instabilité.

Quoi qu'il en soit, cette fois, le cinquième corps a riposté. Le 27 mars, des combattants sont entrés à al-Qurya, susceptibles d'enlever des hommes locaux afin de pousser à la libération des personnes enlevées à Busra al-Sham.

Les détails de ce qui s'est passé ensuite sont contestés.

Une source au sein du Cinquième Corps, s'exprimant sous couvert d'anonymat en raison de la sensibilité de l'affaire, a déclaré qu'à un moment donné, cette "patrouille" a été la cible de tirs d'une milice sweida. La patrouille a demandé des renforts à Busra al-Sham, et une fusillade a suivi. Plusieurs combattants de Sweida ont été tués lors de la fusillade, selon la source, avant que leurs corps ne soient envoyés à l'hôpital de Busra al-Sham.

Cependant, des groupes armés et des familles de victimes basés à Sweida affirment que le cinquième corps a en fait enlevé plusieurs hommes du côté de Sweida de la frontière, les a ramenés à Busra al-Sham et les a exécutés presque tous par la suite. Les corps des hommes ont ensuite été restitués à al-Qurya.

Selon une déclaration publiée par le mouvement Rijal al-Karameh, les combattants du Cinquième Corps "ont exécuté six prisonniers … ce qui présente des preuves concluantes" que le but n'était pas de pousser à la libération des hommes de Busra al-Sham, c'était de la vengeance.

Il est impossible de savoir quel était le but, mais dans les sociétés tribales étroitement autonomes et quasi autonomes qui valorisent les concepts d'honneur et de combat loyal, les actions du cinquième corps n'allaient jamais être oubliées. Sans surprise, des attaques transfrontalières ont suivi, notamment une attaque armée sans précédent contre Busra al-Sham fin avril.

Les escalades ont un effet d'entraînement à travers les communautés et les zones géographiques dans lesquelles elles se produisent. Les actes de violence ont généralement des conséquences, se propageant d'une communauté à l'autre, même si ces conséquences ne se font sentir que des jours, des mois, voire des années plus tard. Dans la Grèce antique, cette dynamique était connue sous le nom de miasme; un polluant sociétal, se propageant comme une contagion alors que la violence rencontrait plus de violence.

Des dynamiques similaires existent dans les sociétés tribales. Des lois tribales et des structures sociales séculaires sont là pour intervenir et arbitrer les différends, sinon la violence peut continuer. L'un de ces mécanismes utilisé par les tribus de Syrie est la réconciliation tribale (sulha). Ces dernières années, l'anarchie à Sweida a également vu des structures tribales se former le long d'un Tarsh al-dam (effusion de sang) accord destiné à résoudre les cas d'enlèvements, de meurtres et d'autres crimes violents.

À la suite de l'incident d'al-Qurya, les communautés locales ont tenté de faire la médiation. Dans le même temps, des membres d'un comité formé pour assurer la médiation entre Busra al-Sham et al-Qurya ont été pris pour cible – suggérant que certains acteurs locaux sont disposés à aggraver la situation.

Al-Owda: collaborateur du régime ou sauveur du Sud?

Une grande partie de la colère à Sweida se concentre actuellement sur un seul homme: al-Owda.

Bien que de nombreux partisans de l'opposition n'aiment pas al-Owda en raison de la perception qu'il a vendu aux Russes et livré le sud avec lui, al-Owda est controversé pour d'autres raisons également. D'une part, ce n'est pas la première fois qu'il est accusé d'abus – y compris de complicité dans la torture et le meurtre de prisonniers.

En février 2016, al-Owda a supervisé l'arrestation d'un ancien transfuge militaire nommé Zeidan al-Nseirat à son retour des pourparlers avec des représentants du gouvernement syrien dans la ville d'Ibtaa, dans le nord de Daraa. Al-Nseirat a été placé en détention à Busra al-Sham et a été retrouvé mort. S'adressant à ce journaliste de l'époque, al-Owda a nié ce qu'il a appelé des "rumeurs", mais a également ajouté que Nseirat "se coordonnait avec le régime … dans le but d'aider le régime à reprendre les zones libérées de sa région". Nseirat était en fait décédé d'une crise cardiaque, a déclaré al-Owda.

Le meurtre faisait partie d'une tendance plus large de disparitions forcées et de comportements «tyranniques» d'Al-Owda et des rebelles sous son commandement.

Malgré cela, al-Owda s'est avéré être un survivant, naviguant habilement entre les communautés locales et les partisans du régime. La prestation de services est généralement meilleure dans l'est de la province autour de Busra al-Sham, ce qui a un poids réel parmi les communautés locales lorsqu'une grande partie de la province est caractérisée par la négligence et la mauvaise gouvernance. Deuxièmement, les unités du Cinquième Corps sont intervenues à plusieurs reprises pour empêcher les tentatives d'arrestation et les raids des services de renseignement de l'Air Force et d'autres branches de la sécurité.

Al-Owda et ses soutiens russes s'adaptent également en intervenant sur des questions locales en dehors de leurs attributions traditionnelles. Récemment, la Russie – avec la médiation du Cinquième Corps – a supervisé le retour des familles déplacées de la ville voisine à majorité chrétienne de Sweida, Kharaba, ce que le régime a omis (ou négligé) de faire pendant des années. Bien que la Russie se soit engagée à fréquenter les communautés chrétiennes en Syrie, cette décision pourrait également aider al-Owda à élargir sa légitimité et sa base de soutien.

«Le régime et l'Iran tentent de s'intensifier»

Et pourtant, la Russie n'est pas le seul bailleur de fonds à chercher à tirer parti de la situation dans le sud, où les dynamiques sont hyper-locales d'une part, mais impliquent tous les grands bailleurs de fonds étrangers du gouvernement syrien de l'autre.

D'une part, l'appareil de sécurité du gouvernement syrien tient à intervenir à Sweida afin de réaffirmer le contrôle sur une région historiquement plus autonome du pays, et également rechercher les personnes qui se soustraient à l'arrestation et / ou au service militaire qui se sont réfugiées dans la province depuis 2011. Après l'attaque d'al-Qurya par le Cinquième corps, des voix à Sweida ont commencé à exiger que l'armée syrienne soit autorisée à installer des postes de contrôle et à superviser la sécurité entre Daraa et Sweida – sans doute impensable il y a quelques mois à peine. Mais en négligeant la sécurité et en permettant à différents acteurs de se battre les uns contre les autres, ou en utilisant des procurations locales sur la liste de paie des agences de renseignement et des services de sécurité pour déstabiliser la situation, le gouvernement syrien peut regarder les choses s'aggraver.

Dans le même temps, l'Iran et le Hezbollah cherchent tous deux à développer davantage les racines de la prétendue résistance dans le sud. Ils représentent le plus grand défi pour les ambitions de stabilisation de la Russie dans la région, et il est de plus en plus dit que l'équilibre des pouvoirs dans le sud penche en faveur de l'Iran plutôt que de la Russie. À Sweida, cela est largement dû au fait que le Hezbollah gagne progressivement en influence par le biais de mandataires locaux, de sorte que le groupe maintient désormais des affiliations avec un large éventail de factions progouvernementales et de gangs criminels à Sweida, ainsi que la sécurité militaire (la plus puissante branche de la sécurité dans le sud de la Syrie).

Selon un ancien haut responsable de l'opposition de Daraa, les groupes soutenus par l'Iran à Sweida tentent d'aggraver la situation actuelle afin qu'ils puissent bénéficier de l'instabilité et se forcer dans la dynamique locale.

"Le régime et l'Iran tentent de s'intensifier, et bien sûr ils essaient d'affaiblir le cinquième corps", a déclaré la source. "Ils ont déjà une énorme influence au sein de ces milices, alors ils voulaient s'intensifier parce qu'il est dans l'intérêt du Hezbollah et du régime d'avoir plus d'influence dans la région."

La concurrence irano-russe existe en Syrie, mais peut être surestimée. À certains moments, certains médias pro-opposition sont allés jusqu'à présenter la relation entre les deux alliés les plus fidèles du régime syrien comme quelque chose qui ressemble à une guerre de l'ombre, se produisant toujours quelque part juste à l'écart. Dans le sud de la Syrie, cependant, il est probablement plus exact de le décrire comme la concurrence entre l’Iran et la Russie menée principalement par le biais de mandataires locaux représentant les ambitions des alliés sur le terrain. Parfois, ils travaillent à contre-courant, parfois non.

Sweida présente un aperçu de ce à quoi pourrait ressembler la future relation. Dans les semaines qui ont suivi la dernière poussée entre Daraa et son voisin oriental, des miliciens présumés affiliés au Hezbollah ont pris pour cible des combattants des Cheikhs de la dignité anti-régime dans la ville de Saléhad, dans l'est de la Sweida.

La ville, un important centre de contrebande, a connu des affrontements similaires entre des groupes affiliés au Hezbollah et des groupes antigouvernementaux avant, un autre cycle de violence distinct dans les nombreuses escalades concentriques du sud de la Syrie et un qui n'a pas encore débordé à Daraa.

Mais si les groupes soutenus par l'Iran sont plus disposés à peser contre les ennemis locaux à l'intérieur de Sweida, il y a un plus grand risque d'escalade plus à l'ouest, opposant les groupes soutenus par le Hezbollah et les gangs criminels aux rivaux locaux – y compris les groupes soutenus par la Russie. Si ces escalades atteignaient l'ouest de Sweida, cela pourrait éventuellement toucher le cinquième corps.

Tom Rollins est un journaliste et chercheur indépendant avec plusieurs années d'expérience au Moyen-Orient. Suivez-le sur @TomWRollins. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo de Xinhua / Ammar Safarjalani via Getty Images

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