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COVID-19 va-t-il entraver la capacité de l’Iran à réprimer les manifestations?

Depuis 2017, au cours du deuxième mandat de la présidence de Hassan Rouhani, l'Iran a connu plusieurs vagues de protestations enracinées dans des griefs politiques, sociaux et, surtout, économiques. Ces derniers se reflètent dans les données démographiques de la dissidence. Au cours des trois dernières années, les troubles anti-régime ont non seulement prévalu dans les bastions de la République islamique – tels que les villes religieusement conservatrices de Qom et Mashhad – mais ont également été provoqués par des Iraniens ruraux de la classe ouvrière qui constituent le noyau du régime. base de soutien. La pandémie de COVID-19 a mis encore plus de pression sur l’économie de l’Iran, qui était déjà au point de rupture en raison des sanctions internationales, de la mauvaise gestion intérieure et de la corruption endémique.

On craint de plus en plus des retombées post-pandémiques dans les rues de l’Iran, tout laissant à penser que les troubles continueront de s’aggraver, voire de s’accélérer, en raison du coût humain et économique du coronavirus, comme le reconnaissent même les initiés du régime. S'exprimant sur les conséquences économiques de la pandémie, Ahmad Naderi, un parlementaire conservateur de Téhéran, a déclaré que l'effondrement du marché boursier iranien déclencherait «des émeutes plus importantes qu'en (2017) et 2019, et certainement plus importantes que (au cours de la dernière décennie). " De même, le 9 mai, l'ancien président «réformiste» Mohammad Khatami a prévenu que les «Iraniens n'étaient pas satisfaits de la situation actuelle» et que cela pourrait déclencher une «augmentation progressive des manifestations violentes» à laquelle le régime «réagirait avec violence». Khatami a souligné que tout futur «cycle de violence» serait plus intense que par le passé.

Jusqu'à présent, l'appareil coercitif du régime avait à la fois la capacité et la volonté de ses membres de réprimer avec succès les troubles anti-régime, comme en novembre 2019, lorsque 1500 civils ont été tués par les forces de sécurité iraniennes, selon Reuters. Mais COVID-19 a-t-il modifié cet équilibre? Dans quelle mesure le coronavirus a-t-il affecté la capacité de l'appareil coercitif du régime à réprimer les futures manifestations? Quel impact, le cas échéant, la pandémie a-t-elle eu sur la capacité de sécurité du régime? Les conséquences sanitaires et économiques du virus vont-elles altérer la volonté des forces de sécurité d’ouvrir le feu sur les manifestants?

Forces de sécurité iraniennes: capacité et volonté

Les forces de sécurité iraniennes sont composées de plusieurs organisations, dont la police, la milice civile Basij et le Corps des gardiens de la révolution islamique (CGRI). La force de police iranienne (ou NAJA) est la première ligne de défense pour maintenir la sécurité et l'ordre politique du régime. Sous le contrôle du ministère de l'Intérieur, les unités opérationnelles (Emdad) et des forces spéciales (NOPO) de la NAJA sont chargées de contrôler les manifestations. NAJA compte 300 000 employés – dont la moitié sont des appelés – travaillant dans différentes spécialités.

La deuxième ligne de défense du régime est le Basij, qui opère en tant que milice civile sous les ordres du CGRI. Le Basij est composé de centaines de milliers d'Iraniens répartis en quatre rangs principaux: régulier, actif, cadre et spécial. Les membres les plus fervents idéologiquement sont des cadres et des unités spéciales, qui comptent au total environ 100 000 recrues rémunérées et sont l’un des outils de répression du régime pendant les troubles de masse.

Les Basij de chaque province opèrent sous le commandement des unités provinciales du CGRI (sepah-e astani), qui ont été créés en 2008-2009 pour rationaliser la coordination. Le but du CGRI provincial est de faire face et de neutraliser les menaces douces et dures contre le régime, qui vont des «invasions culturelles» non islamiques aux manifestations de masse. En période de troubles, tous les membres des Basij sont déployés par les gardes provinciaux du CGRI pour réprimer les manifestations. Chaque unité de garde provinciale dispose d'une brigade de sécurité (yegan-e amniat), qui se compose principalement de membres Basij. Ces brigades font partie du personnel du CGRI et servent de deuxième couche de défense contre le soulèvement de masse. Bien qu'il n'y ait pas de statistiques officielles, les unités de garde provinciales compteraient environ 15 000 membres au total.

Si toutes ces forces ne parviennent pas à neutraliser et à contrôler les troubles dans les rues, les forces terrestres du CGRI entreront en scène, comme ce fut le cas en novembre 2019 à Mahshahr, où il a bouclé la ville et tué des manifestants. L'IRGC ne déploiera toutes ses forces dans les rues que si le niveau de sécurité passe au rouge, le régime étant au bord de l'effondrement.

Le succès de la République islamique dans la neutralisation des troubles anti-régime a été en grande partie tributaire de la volonté de ses forces de sécurité de réprimer et d’ouvrir le feu sur les manifestants. Cela a été démontré lors des manifestations de novembre 2019, qui ont vu jusqu'à 1500 civils tués en moins de deux semaines. Cette volonté a été obtenue grâce à un vaste système d'endoctrinement. Dans le cadre de leur entrée et de leur service dans l'appareil sécuritaire et militaire de l'Iran, toutes les recrues – ainsi que leurs familles – subissent un endoctrinement idéologique et apprennent à maintenir le régime à tout prix. Par exemple, les manuels de formation internes utilisés par le CGRI pour radicaliser les membres font référence aux Iraniens qui se rebellent contre le régime comme des ennemis de l'islam qui doivent être tués, en utilisant des écritures religieuses pour le justifier. L'endoctrinement s'est accéléré au cours des deux dernières décennies après qu'il est devenu clair que la deuxième génération de gardes, qui s'est jointe à la fin de la guerre Iran-Irak en 1988, était moins zélée que la première et davantage motivée par des intérêts financiers. Cela a porté ses fruits pour le régime, comme en témoigne la volonté de la troisième génération et de la génération actuelle d'écraser violemment les troubles en 2009, 2017-18 et 2019.

L'impact de COVID-19 sur les forces de sécurité iraniennes

L'Iran a connu l'un des taux de mortalité les plus élevés de COVID-19 et les Iraniens les plus pauvres de la classe ouvrière ont été de loin les plus touchés, comme l'admettent même les responsables du régime. Cela a des ramifications politiques potentiellement dangereuses. La révolution islamique de 1979 en Iran a promis de défendre ce groupe social, qui constitue le noyau dur du régime – ce qu'il appelle le mustazefin («Classe opprimée»). Peut-être plus important encore, la plupart des membres du CGRI et des Basij (et leurs familles) sont issus de cette population. Beaucoup d'entre eux auront perdu leur famille et leurs amis à cause du virus.

De plus, l’impact économique du coronavirus devrait nuire à la mustazefin classe le plus. En 2019, le Centre de recherche du Parlement islamique iranien a averti que l'année prochaine, 57 millions d'Iraniens pourraient vivre sous le seuil de pauvreté. De même, il a été signalé que le revenu moyen des citoyens iraniens était inférieur de 70% au seuil de pauvreté. Depuis 2017, les problèmes de pain et de beurre ont constamment amené les Iraniens dans les rues. En plus des troubles majeurs en décembre 2017 et novembre 2019, l'Iran a connu 4200 manifestations à plus petite échelle entre janvier 2018 et octobre 2019, dont 72% étaient dues à des doléances économiques. L'impact économique de la pandémie aggravera inévitablement cette situation, augmentant la probabilité de troubles dans les mois à venir. Le 7 avril, Rouhani a averti que si le pays ne redémarrait pas rapidement l’activité économique, «30 millions de personnes affamées vont affluer dans les rues». La situation actuelle présente aux dirigeants iraniens un piège: ouvrir l’économie et risquer d’escalader la pandémie, ou maintenir l’économie en suspens et risquer une famine généralisée. Les deux options alimenteront la dissidence.

À court terme, la maladie, la pauvreté et la faim sont susceptibles d'entraîner les retombées post-COVID-19 dans les rues, plutôt que l'opposition idéologique et politique, qui a été mise sur glace à cause de la pandémie. Cela seul pourrait rendre les membres de la police, du CGR et des Basij plus réticents à réprimer les manifestations, notamment parce qu'ils peuvent être liés à ces griefs. On dit souvent que les familles des mustazefin sacrifié le plus pendant la guerre Iran-Irak, et la même chose pourrait être dite aujourd'hui avec le coronavirus. Mais contrairement au conflit de huit ans au cours duquel les dirigeants iraniens pourraient imputer le bilan des morts à l’ennemi étranger, le taux de mortalité élevé aujourd’hui est généralement imputé à eux et à leur réponse inepte à la pandémie.

Perdre des commandants clés

L’impact direct du virus sur l’appareil de sécurité de l’Iran peut également affecter sa capacité à réprimer les troubles futurs. L'IRGC a déjà perdu plusieurs commandants supérieurs au COVID-19, y compris ceux qui occupaient des postes de sécurité clés. La perte la plus importante pour les gardes a été la mort de Nasser Shabani, l'adjoint du siège de Sarallah à Téhéran, qui constitue la base la plus importante pendant toute période de troubles civils en Iran. Le virus a également tué certains des affiliés les plus proches de l'ayatollah Ali Khamenei tels que le général Rahim Pournobrian, chef de son bureau de conseil militaire. La perte de la première génération de gardes, qui ont été extrêmement fidèles à Khamenei, aura des conséquences durables et leur remplacement sera très difficile. Khamenei et ses proches savent très bien que la deuxième génération de gardes est moins dévouée aux velayat-e faqih («La tutelle du juriste islamique», comme le système de gouvernance qui sous-tend la République islamique est connu). Cela soulèvera des doutes quant à leur fiabilité en période de crise, en particulier en cas d'effondrement du système, comme ce fut presque le cas en 2009. Dans un tel scénario, certains commandants peuvent conclure que s'en tenir au système pourrait être contre leur propre des intérêts à long terme, tout comme de nombreux commandants de l'appareil de sécurité du Shah ont déposé leurs armes pendant la Révolution islamique pour des raisons similaires. Bien que ce résultat soit peu probable et dépend de l'ampleur et du stade des troubles, il n'est pas impossible.

Réductions budgétaires et salariales

Un facteur qui peut contribuer à ce qui précède est la réduction des salaires du personnel du CGRI, conséquence directe de la pandémie de COVID-19. Le 2 avril, l'IRGC a annoncé que 20% des salaires mensuels de tous les commandants – y compris le commandement central, le district et les provinces – seront déduits et iront en aide aux «compatriotes qui ont perdu leur emploi à cause du coronavirus». En outre, de nombreux commandants de province et de district ont imposé une baisse de salaire à leurs membres. Entre autres, dans les provinces du Golestan et de Kerman ainsi que dans le district est de Shiraz, tout le personnel du CGRI verra ses salaires réduits jusqu'à 20%. La corruption parmi les hauts fonctionnaires étant largement connue et discutée en Iran, les baisses de salaires en période de difficultés économiques pourraient affaiblir la loyauté des forces de sécurité, en particulier des recrues à bas salaires.

Les problèmes budgétaires au niveau macro s'ajoutent aux malheurs de la République islamique. Par rapport à 2019-2020, le budget du gouvernement de cette année montre une augmentation de l'appareil de sécurité intérieure de l'Iran, mais une diminution de l'infrastructure de défense du pays de près de 50%. Malgré l’escalade des tensions régionales, la priorité accordée à l’appareil de sécurité indique que les dirigeants iraniens s’attendent à davantage de troubles intérieurs au cours de l’année à venir. Par rapport à l'année dernière, l'IRGC a vu son budget augmenter d'environ 28% et la NAJA a vu sa croissance augmenter de 50%. Cependant, ces calculs budgétaires ont été effectués sur la base de la vente d'au moins 1 million de barils par jour (b / j) de pétrole à un prix de 50 $ le baril. C'était une erreur de calcul importante. Les sanctions américaines contre le pétrole iranien ont réduit la production de Téhéran de 90% depuis 2018. Le Fonds monétaire international (FMI) a prédit qu'au mieux, les exportations de pétrole iranien atteindront en moyenne environ 500 000 b / j en 2020 – la moitié de ses besoins budgétaires – mais en mars, les exportations n'étaient que de 140 000 b / j. Outre la chute des exportations, les prix du pétrole ont également chuté. Après une forte baisse en avril – avec le Brent à 16 dollars le baril – les prix du pétrole se négocient toujours bien en dessous du niveau requis par l'Iran, à un peu moins de 40 dollars le baril début juin. La baisse des prix du pétrole, conjuguée à l’impact économique de la pandémie, rendra pratiquement impossible au régime de respecter ses calculs budgétaires, et des coupures dans l’appareil de sécurité de l’Iran semblent probables.

Bien que la République islamique ait investi massivement dans l'endoctrinement de ses forces de sécurité et tenté de recruter ses membres dans des couches plus religieuses et conservatrices de la société, en réalité, la majorité d'entre eux se sont joints à eux pour des raisons matérialistes. Cela est particulièrement vrai en ce qui concerne les Basij et la police, dont les rangs inférieurs sont plus intéressés à joindre les deux bouts que l'idéologie. Dans une étude sur les membres des Basij, plus de 66% ont affirmé que la motivation matérialiste était la principale raison de leur adhésion. Leur calcul changera en temps de crise. Pour de nombreux membres ordinaires des gardes, les incitations économiques étaient et sont la principale raison de s'en tenir au CGRI. Les réductions de salaires couplées à l'impact humain et économique du coronavirus pourraient réduire leur volonté d'écraser de nouveaux troubles.

Conclusion

COVID-19 présente un ensemble de défis uniques pour la République islamique. Le virus a grandi dans le contexte de dissensions politiques, de troubles économiques et de troubles sociaux, et ne fera qu'alimenter le feu des griefs iraniens. Il y a tout lieu de croire qu'il y aura davantage de troubles en Iran dans un proche avenir; des expressions de dissidence commencent déjà à faire surface, en particulier sur les réseaux sociaux. Jusqu'à présent, le régime dépendait de la capacité et de l'appétit de son appareil de sécurité pour neutraliser les menaces à sa survie. Cependant, cela peut changer. Les forces de sécurité iraniennes n’ont pas été à l’abri des conséquences du virus, ce qui pourrait avoir des conséquences sur la capacité du régime à réprimer les troubles futurs. Il est extrêmement difficile de prévoir l'ampleur de cet impact en termes pratiques. Malgré cela, deux variables clés pourraient façonner la façon dont cela se déroule: l'ampleur et la portée des futures manifestations; et la pression internationale.

Du soulèvement étudiant de 1999 au Mouvement vert de 2009 aux manifestations de novembre 2019, le suivi de l'histoire des troubles en Iran montre que les manifestations sont devenues plus importantes et plus violentes, d'année en année. Tirant les leçons du passé, nous pouvons donc nous attendre à ce que les manifestations futures soient plus importantes et plus violentes. La pression économique de la pandémie, couplée à des sanctions américaines mordantes ainsi qu'à la corruption et à la mauvaise gestion au niveau national, a rendu la vie des Iraniens les plus pauvres plus misérable. Des manifestations à plus grande échelle signifieront que le régime devra répartir ses forces à travers le pays. Un tel scénario pourrait voir les ressources et les effectifs de l’appareil de sécurité surchargés et sous une pression accrue, empêchant le régime d’écraser les protestations aussi efficacement que par le passé.

Le degré de soutien international aux manifestations pourrait également modifier la dynamique entre le régime clérical et ses forces de sécurité. Un message transatlantique fort avertissant le régime de graves répercussions s'il recourt à la violence pourrait saper l'appétit des forces de sécurité pour la violence et aider les manifestations à prendre de l'ampleur. Plus d'une décennie s'est écoulée, mais les Iraniens imputent toujours l'échec du Mouvement vert au manque de soutien de la communauté internationale, qui, selon eux, a fait pencher la balance en faveur de Khamenei.

Personne ne sait comment les événements se dérouleront en Iran au cours des prochains mois. Cependant, le fait que son appareil de sécurité ait déjà détenu de manière préventive 3 600 Iraniens pour «diffusion de rumeurs anti-coronavirus (régime)» en ligne suggère que les retombées post-pandémiques pourraient être plus proches que nous le pensons.

Saied Golkar est professeur adjoint au Département des sciences politiques et de la fonction publique de l'Université du Tennessee à Chattanooga et chercheur principal non résident sur la politique du Moyen-Orient au Chicago Council on Global Affairs (CCGA). Kasra Aarabi est analyste au sein de l'Unité des politiques d'extrémisme au Tony Blair Institute for Global Change, où il travaille sur l'Iran et l'extrémisme islamiste chiite. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les leurs.

Crédit photo: STRINGER / AFP / Getty Images

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