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Alors que l'Iran se redéploie au milieu de COVID-19, la Russie comble le vide dans l'est de la Syrie

Malgré les efforts déployés par le régime Assad et l'Iran pour minimiser et cacher, il est maintenant assez bien documenté que l'épidémie de coronavirus en Syrie a d'abord frappé les combattants iraniens et les unités soutenues par l'Iran le plus durement. Le 12 avril, 40 combattants des milices pro-iraniennes avaient été transportés dans des hôpitaux en Syrie avec COVID-19. Pendant ce temps, le personnel médical d'un hôpital d'Abou Kamal – une grande ville de passage à la frontière syro-irakienne et maintenant sous la forte influence de l'Iran – a été menacé par le régime et les troupes iraniennes de ne pas révéler la présence de cas. Cette calamité qui frappe les forces liées à l'Iran en Syrie a fourni à la Russie l'occasion d'étendre son influence par le biais de ses forces par procuration, en particulier dans l'est de la Syrie, alors que les forces iraniennes et pro-iraniennes se redéploient ailleurs dans le pays.

La Russie a réagi aux informations faisant état de cas de coronavirus parmi les milices pro-iraniennes en ordonnant aux troupes russes et aux unités du régime syrien soutenues par la Russie de se séparer des milices iraniennes à la mi-mars, ce qui a montré à quel point la Russie prenait au sérieux les conséquences d'une épidémie parmi les des combattants et des soldats progouvernementaux en Syrie à une époque où le gouvernement syrien nie toujours l'existence de cas dans le pays. Une autre source de l'opposition a rapporté que les troupes russes se sont repositionnées fin avril loin du quartier Bustan al-Qaser à Alep, connu comme un bastion des milices pro-iraniennes dans la ville. En supposant que les informations soient véridiques, la décision d'isoler des unités syriennes pro-russes démontre un certain degré de prévoyance de la Russie, avec l'hypothèse que la présence d'unités non infectées ou moins infectées après COVID-19 serait un avantage. L'ironie est que la Russie semble avoir traité la flambée de coronavirus en Syrie de manière plus décisive qu'en Russie elle-même.

Redéploiement iranien

À peu près à la même époque, des cas de coronavirus se propageaient dans les unités syriennes iraniennes et pro-iraniennes, des rapports ont commencé à émerger d'un «retrait» iranien de la Syrie. Début mai, des sources israéliennes ont commencé à signaler que l'Iran quittait la Syrie en raison de frappes aériennes israéliennes prolongées dans l'est du pays. Cependant, des sources du gouvernement syrien ont officiellement nié que les forces iraniennes aient quitté la Syrie, bien que cela soit prévisible. En outre, plusieurs informations, y compris dans les médias israéliens, indiquent une présence croissante de combattants du Hezbollah dans le sud-ouest de la Syrie, en particulier le long de la frontière israélienne. Pendant ce temps, dans l'est de la Syrie, des combattants afghans pro-iraniens de la milice de la Brigade de Fatemiyoun auraient été éloignés de la ville de Deir ez-Zor et d'al-Mayadin dans la même province, au sud, vers la ville de Palmyre et la banlieue Sayeda Zeinab de Damas. Il existe également des rumeurs selon lesquelles les zones de première ligne dans les provinces de l'ouest d'Alep et de l'est d'Idlib étaient renforcées par des milices pro-iraniennes.

La réalité est que l'Iran ne s'est pas retiré de la Syrie mais a plutôt redéployé et repositionné les forces iraniennes et par procuration dans tout le pays pour un certain nombre de raisons. Il ne fait aucun doute que les attaques meurtrières prolongées par des avions à réaction israéliens contre des sites iraniens dans l'est de la Syrie ont rendu une présence iranienne plus importante et manifeste dans la région. Et dans le même temps, l'épidémie du coronavirus en Iran et la pression croissante des sanctions dirigées par les États-Unis contre l'Iran ont imposé une pression financière qui a probablement provoqué un réexamen des priorités dans la région. Dans l'est de la Syrie en particulier, l'Iran peut également être considéré comme ayant largement atteint son objectif d'établir des présences importantes dans la ville frontalière d'Abu Kamal et, plus haut sur l'Euphrate, à al-Mayadin et Deir ez-Zor. En tant que tel, l'Iran a probablement calculé qu'il était préférable de déplacer ses efforts ailleurs en Syrie.

La Russie se précipite

La Russie a exploité le repositionnement de l’Iran en Syrie et a agi rapidement pour combler le vide laissé par ces milices pro-iraniennes redéployées. Il a pu déplacer ses forces en Syrie si rapidement en grande partie parce qu'il avait rapidement ordonné à ses forces et aux unités du gouvernement syrien et aux milices amies de s'isoler des forces pro-iraniennes au début de l'épidémie. Dans la ville de Deir ez-Zor, des unités de milices pro-iraniennes sans nom ont cédé le contrôle d'un certain nombre de points de contrôle à d'autres forces syriennes sous la supervision de la police militaire russe et de la Brigade de Jérusalem, cette dernière étant supervisée par le Groupe Wagner. Le rapport ne précise pas si les unités de la Brigade de Jérusalem ont pris en charge les points de contrôle ou ont simplement supervisé le transfert. Quoi qu'il en soit, leur présence dans le transfert est un signe de la supplantation de l'influence iranienne par la Russie dans la ville de Deir ez-Zor. Il est également à noter que la Brigade de Jérusalem était une milice progouvernementale supervisée par l'Iran, mais est maintenant devenue une milice populaire pour la Russie, déployée dans la vaste région désertique de la Syrie connue sous le nom de Badia, probablement dans le cadre d'une offensive planifiée contre les cellules de l'Etat islamique. dans la zone.

Plus au nord-ouest, la Russie est intervenue lorsque des unités progouvernementales des Forces nationales de défense (NDF) se sont plaintes de ne pas avoir été payées par leurs patrons iraniens et syriens depuis plusieurs mois. Le NDF est une structure nationale pour certaines milices progouvernementales qui se concentrent sur la défense des zones d'origine et dont le soutien financier varie à travers le pays. Fin avril ou début mai, plusieurs dizaines de combattants et commandants NDF stationnés dans le sud de la province de Raqqa se sont rencontrés dans la ville de Maadan, située le long de l'Euphrate, et ont déclaré leur intention de se rendre en Russie pour demander le paiement de leur salaire. Ils ont notamment cité le coronavirus comme la raison pour laquelle ils ont supposé que les paiements du Corps des gardiens de la révolution islamique d’Iran avaient cessé. À la mi-mai, les forces soutenues par l'Iran s'étaient complètement retirées de la région de Maadan alors que des unités NDF pro-russes et la police militaire russe y étaient déployées.

Alors pourquoi est-ce important?

Il semble maintenant clair que l'Iran se repositionne en Syrie, plutôt que de se retirer, et que cela est le résultat d'une combinaison de facteurs, y compris le coronavirus. Le repositionnement doit être considéré comme un déplacement des priorités de l'est de la Syrie vers le sud-ouest, plus près d'Israël. Il est probable que l'Iran a estimé qu'il avait atteint son principal objectif de sécuriser al-Mayadin et Abu Kamal et que le paiement des troupes pour y rester et être régulièrement touché par les frappes aériennes israéliennes n'en valait plus la peine. De plus, le fait que les unités des FND dans le sud de Raqqa n'aient pas reçu leur salaire pendant plusieurs mois indique qu'elles n'étaient pas une priorité pour l'Iran au lendemain de la pandémie et qu'il valait mieux réduire ses pertes dans cette région.

En outre, la Russie a démontré qu'elle était prête et disposée à combler rapidement le vide sécuritaire laissé par l'Iran avec des unités syriennes amies. La compétition pour l'influence dans l'est de la Syrie est en cours depuis un certain temps et bien que ce ne soit pas la fin du combat, cela indique un basculement de la balance vers la Russie. En outre, la présence persistante de la police militaire russe lors des opérations de transfert est un signe que ces unités sont peut-être la chose la plus proche d'une force neutre en Syrie, ayant été déployées lors de pannes de sécurité dans les zones côtières, surveillant les cessez-le-feu dans le nord de la province d'Alep, et même dans la province tendue de Daraa.

Nick Grinstead est un universitaire non résident du programme Syrie du Middle East Institute. Il étudie la dynamique de la Syrie sous régime depuis plusieurs années maintenant, d'abord en tant que chercheur à l'Institut Clingendael de La Haye, où il a fourni des recherches et des conseils politiques au gouvernement néerlandais et à l'Union européenne. Il examine en particulier les relations des milices loyalistes avec l'État et avec les mécènes étrangers. Il travaille également en tant qu'analyste régional principal de la sécurité pour Le Beck International, une société de conseil en sécurité et risques basée au Moyen-Orient. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo de l'AFP via Getty Images

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