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Bataille des géants caritatifs syriens: Asma al-Assad contre Rami Makhlouf

Les organismes de bienfaisance sont des fronts utiles pour toutes sortes d'activités en Syrie, mais surtout, ce sont peut-être des véhicules de contrôle. Les Assad ont compris depuis longtemps que le plus grand danger pour leur gouvernement vient de l'intérieur, d'une société civile qui rejette leur gouvernance – jamais plus qu'aujourd'hui. C'est pourquoi le terme même de «société civile» est interdit depuis les années 1960, comparé par le régime au sionisme et à la maçonnerie. De telles initiatives en Syrie sont soumises à un contrôle juridique strict, nécessitant l'approbation des services de sécurité. Un travailleur d'une ONG est supposé être un espion. Le contrôle des cœurs et des esprits ne doit être fait que par l'État – d'où les affiches omniprésentes de Bachar avec des slogans rimant comme Al-Assad lil-Abad, "Assad pour toujours." La marque doit dominer au point où toute alternative devient impensable.

Le véhicule de l'ambition d'Asma al-Assad est le Syria Trust for Development, un vaste réseau caritatif qu'elle a fondé en tant que première dame de Syrie en 2001 lorsqu'aucune ONG n'était autorisée à opérer, ce qui lui conférait un monopole caritatif. Tout au long de la guerre, ses tentacules se sont étendus, de sorte qu'il contrôle désormais 15 «centres communautaires» dans plusieurs gouvernorats. Aujourd'hui, son pouvoir discret est à la hausse, inébranlable, peut-être même renforcé, par son année à lutter contre le cancer du sein. Son rétablissement complet a été annoncé en août 2019 et elle semble maintenant plus déterminée que jamais à préserver son héritage. Si son fils, Hafez, maintenant âgé de 19 ans, doit hériter du pays dirigé par son grand-père éponyme pendant 30 ans et par son père pendant 20 ans, elle doit resserrer l'emprise d'Assad et voir tous les challengers, dont le dernier est un allié de la famille d'autrefois , son cousin par alliance Rami Makhlouf. Avec la disparition de sa puissante belle-mère Anisa Makhlouf en février 2016, la voie est libre pour Asma de prendre le manteau de «Mère du régime syrien». D'où le déroulement du Makhlouf Musalsal, ou du feuilleton du Ramadan, car les Syriens ont surnommé la série de messages sur la page Facebook de Rami. De tels aperçus alléchants à l'intérieur du cercle secret Assad / Makhlouf sont exceptionnels dans un régime en lock-out permanent, avec une élite dirigeante qui a pris ses distances sociales depuis des décennies.

Asma, qui a travaillé pour de grandes banques comme Deutsche et JP Morgan, est un opérateur astucieux. Financière accomplie, elle était sur le point de se lancer dans un MBA à Harvard avant d'épouser Bashar en 2000, l'année où il est devenu président. Son personnage soigneusement conçu, Rose of the Desert, a pris un gros coup pendant la guerre, alors maintenant elle garde un profil plus bas, se présentant comme une première dame «attentionnée» à travers des photos sur Instagram montrant ses activités caritatives en faveur des familles des «martyrs». " La création d'images est une compétence dans laquelle elle excelle, bien apprise auprès de sociétés de relations publiques chères comme Bell Pottinger qu'elle employait avant la guerre.

Le HCR et le PNUD ont établi un partenariat avec Asma’s Syria Trust depuis des années et ont remis des millions de dollars. Lors d'un voyage en Syrie en avril 2018 organisé par un membre du clergé britannique, j'ai pu constater de visu comment une partie de cet argent a été dépensée à Alep. Notre groupe a reçu des visites de deux nouveaux centres du Syria Trust, des poches surréalistes d'installations ultramodernes et de haute technologie au milieu des terres dévastées, par de jeunes loyalistes immaculés d'Assad équipés de nouveaux uniformes fessés. Ils nous ont remis des brochures appelées Manarat («Beacons»), décrivant comment les «capacités de pensée critique» seraient encouragées chez les enfants – mais le programme reste étroitement contrôlé. Le programme «Life Skills Development» pour les plus de 13 ans parlait de «citoyenneté efficace» et de «contribution délibérée». On nous a montré une pièce remplie de femmes portant un foulard sur la tête devant des machines à coudre, mais personne n'avait pensé à leur fournir quoi que ce soit à coudre. Une boîte à suggestions de l'UNICEF était posée sur la réception. Les femmes ont été transportées en bus dès notre départ. Avant la guerre, des employés de Syria Trust – de beaux enfants de l'élite – parcouraient les villages dans des 4×4 brillants distribuant des ordinateurs. Aujourd'hui, ses centres dispensent des programmes de «développement des capacités intellectuelles» et de «soutien psychologique». La formation de la future population est vitale, essentielle à la survie du régime.

Aleppo Syrian Trust centre, avril 2018. (Photo gracieuseté de Diana Darke)
Aleppo Syrian Trust centre, avril 2018. (Photo gracieuseté de Diana Darke)

Un rival dangereux

Mais Syria Trust a un rival dangereux sous la forme de l’association Al-Bustan de la cousine maternelle Rami Makhlouf. Il a également reçu des transferts monétaires directs d'un organisme des Nations Unies – l'UNICEF – pendant la guerre. Organisme de bienfaisance basé à Lattaquié pour aider ostensiblement à soutenir les familles des martyrs (alaouites), il avait même sa propre branche militaire, fermée par le régime l'année dernière.

La position sociale est extrêmement importante en Syrie. Les Makhloufs appartenaient à un clan établi avec une lignée, une noblesse alaouite si vous voulez, et le mariage d'Anisa avec Hafez était un mariage en dessous d'elle, opposé par son père au départ. Ses connexions et contacts de classe supérieure l'ont aidé à progresser, facilitant son éventuelle montée au pouvoir. Le père d’Anisa, un homme ayant de puissants intérêts commerciaux dans l’arrière-pays vallonné de Lattaquié, au cœur des Alaouites, était étroitement lié au Parti national socialiste syrien (SSNP), idéologiquement opposé au ba’athisme. Un accord a été manifestement conclu entre les deux familles selon lequel les Makhloufs devaient être laissés libres dans les relations commerciales du nouveau régime baasiste.

C’est un rôle que Rami Makhlouf, le neveu d’Anisa, a assumé avec délectation, devenant l’homme le plus riche de Syrie, d’une valeur estimée à 5 milliards de dollars. Son père, Muhammad Makhlouf, frère d'Anisa, est devenu très riche en tant que chef de l'Organisation générale du tabac et directeur de la Real Estate Bank, l'une des six banques d'État en Syrie. Le commerce du tabac et la contrebande sont toujours un monopole détenu par l'élite alaouite, et Mohammed, aujourd'hui âgé de 84 ans, réside aujourd'hui à Moscou.

Avec un empire commercial très rentable qui s'étend sur les télécommunications (réseau de téléphonie mobile Syriatel), l'immobilier, la construction et le pétrole, les Makhloufs ont été les financiers de l'armée d'Assad tout au long de la guerre, Rami étant parfois décrit comme le "vrai" ministre des Finances. Dans les vidéos Facebook, Rami s'adresse directement à son ami d'enfance Bashar, se projetant comme «lésé, du côté des loyalistes, des affamés et des pauvres». Dans son dernier article du 28 mai, Rami a déclaré le transfert de ses actions de banque et de compagnie d'assurance dans RAMAK Development and Humanitarian Projects LLC, non pas un organisme de bienfaisance malgré son nom, mais une société à but lucratif détenue à 99% par lui. Il cite même le Coran pour expliquer à quel point il se sent bien après avoir donné son argent aux nécessiteux. Peu sont dupes, venant d'un homme dont la corruption est légendaire – "Makhlouf, toi voleur" était un refrain courant des premières manifestations en 2011, le conduisant à affirmer une fois avant qu'il avait tout donné à la charité. Rami lui-même est maintenant sous une interdiction de voyager, interdit de quitter le pays, au moins jusqu'à ce qu'il ait payé les 250 millions de dollars que le régime veut de lui dans ce qu'ils prétendent être des arriérés d'impôts.

Journal de Rami, Al-Watan («La patrie»), le seul journal syrien qui n'appartient pas à l'État, a critiqué la nouvelle élite d'hommes d'affaires syriens sunnites comme Samer Foz, qui sont apparus pendant la guerre comme les nouveaux employés du régime. Il s'est également opposé au nouveau système de carte électronique pour la distribution de denrées alimentaires récemment introduit par le régime, lorsque la société en charge de la carte appartient à un parent d'Asma al-Assad. Maintenant, les actifs de Rami ont été gelés.

La position du président Vladimir Poutine dans la bataille entre Asma et Rami est une question sans réponse. Mais la bataille pour le contrôle des actifs de la Syrie – ainsi que des cœurs et des esprits – s’échauffe incontestablement. La Russie veut ses dividendes pour soutenir le régime pendant la guerre et a manifesté son mécontentement envers le régime Assad et sa gestion corrompue de l'économie. Le régime arrondit Rami et réclame ses dettes. Tout le monde se bouscule pour sa part du gâteau qui rétrécit, alors que l'économie syrienne devient de plus en plus petite, la lire syrienne affaiblie en fin de compte par la crise économique qui ravage le Liban voisin.

Mais Asma est une force avec laquelle il faut compter. «J'étais ici hier, je suis ici aujourd'hui et je serai ici demain», a-t-elle déclaré une fois, alors qu'elle devait prouver qu'elle était toujours en Syrie et la presse mondiale a spéculé qu'elle avait fui le pays. Aujourd'hui, il n'y a pas de tels doutes et, à moins de rebondissements imprévus dans l'intrigue, il semble probable qu'elle émergera dans le dernier épisode comme la gagnante du Makhlouf Musalsal. Rami pourrait bientôt faire ses valises et rejoindre son père à Moscou ou ses fils à Dubaï.

Diana Darke est une universitaire non résidente du programme Syrie de l'IEDM et une experte culturelle indépendante du Moyen-Orient et spécialiste de la Syrie. Elle est l'auteur de My House in Damascus: An Inside View of the Syrian Crisis (2016), The Merchant of Syria (2018) et Stealing from the Saracens: How Islamic Architecture Shaped Europe (2020). Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo gracieuseté de Diana Darke

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