Catégories
Actualité Palestine

Le naissain Assad-Makhlouf: une affaire de famille compliquée

À l'automne 1997, à l'hôtel Carlton de Damas, un simple mariage a été célébré pour l'homme qui allait devenir l'homme d'affaires le plus riche de Syrie et la branche financière du régime. Rami Makhlouf, la cousine maternelle de Bashar al-Assad, allait se marier. La famille Makhlouf a choisi un hôtel quatre étoiles car elle aimait garder un profil bas sur son influence et sa richesse. Au milieu du mariage, l'invité le plus important est arrivé. Alors qu'Assad entra dans la salle, Rami et son frère Hafez se mirent à pleurer, et tout le monde suivit; ils se souvenaient du frère d'Assad, Bassel, décédé deux ans auparavant dans un accident de voiture. Hafez était à l'époque dans la voiture. La scène capture le lien entre les familles Makhlouf et Assad. Lorsque le père de Bashar Hafez al-Assad a commencé son régime, les Makhloufs sont devenus des alliés clés. Cette alliance s’est approfondie avec l’arrivée au pouvoir de Bachar, et les Makhloufs sont devenus de plus en plus ancrés dans le système jusqu’à ce qu’ils deviennent son pilier économique. La maison d'Assad était le bras politique du régime tandis que la maison de Makhlouf était le bras économique et financier. Les deux familles se sont retrouvées comme Makhlouf l'a décrit dans ses récentes vidéos Facebook: la nuit et le jour du régime, le positif et le négatif, l'homme et la femme.

Hafez et Mohammed

Hafez al-Assad a pris le pouvoir lors d'un coup d'État en novembre 1970. Ahmad al-Khatib a été nommé président pour quelques mois jusqu'à la tenue d'élections en mars 1971, ce qui a donné à Assad une apparence de légitimité. Assad savait que pour que son règne soit durable, il avait besoin d'argent. Il se méfiait particulièrement de l'élite capitaliste de Damas et d'Alep qui contrôlait les richesses du pays. Dans un environnement communiste, socialiste, marxiste, il était difficile pour le jeune Hafez d'accumuler des richesses en son propre nom. De plus, en tant que chef de l'État, l'ouverture d'un compte à son nom à l'étranger pourrait conduire à un examen minutieux de la presse et à un scandale. Il avait besoin d'un partenaire. Il l'a trouvé dans le frère de sa femme, Mohammed Makhlouf – le match parfait pour son projet politique. Une forte amitié liait les deux hommes. Ils se voyaient presque quotidiennement. Ils étaient tawla (backgammon) partenaires.

En 1972, Hafez a nommé Mohammed à la tête de l'Organisation générale du tabac (GOT), qui avait le droit exclusif d'acheter du tabac aux agriculteurs syriens. Cela a ensuite été vendu par le biais d'une société basée à Chypre que Mohammed détenait aux fabricants de tabac du monde entier. L'entreprise est devenue une vache à lait pour Mohammed; comme le GOT est devenu le seul importateur de cigarettes, il a pris une commission pour permettre aux marques étrangères d'être vendues sur le marché local. Plus tard, lorsque des marques de cigarettes étrangères ont été introduites en contrebande sur le marché syrien via le Liban, il a pris la part du lion aux opérations illégales. C'est ainsi qu'il a commencé à amasser des richesses. Après avoir quitté l'entreprise, son successeur, Mohammed Kafa, a été emprisonné deux semaines après avoir pris ses fonctions parce que sa femme avait dénoncé la corruption de Makhlouf. Mohammed Makhlouf avait commencé l'institutionnalisation de la corruption en Syrie, et la corruption qu'il supervisait était censée fournir à Hafez le coussin financier dont son régime avait besoin.

Dans les années 80, la Syrie a connu un boom de la construction. En 1985, Mohammed est devenu le chef de la banque immobilière, dont le mandat était de fournir des prêts pour des projets de construction. Toutes les associations résidentielles ont dû passer par lui pour obtenir des prêts. Il était connu comme «M. 10% »- n'approuvant jamais un prêt à moins d'avoir obtenu une réduction de 10%. Il a conservé ce poste jusqu'en 2004.

Lorsque la Syrie a commencé à exporter du pétrole au milieu des années 80, d'autres nouvelles opportunités commerciales se sont présentées. Mohammed a de nouveau été impliqué, mais sans concurrents comme Rifaat al-Assad, le frère de Hafez, qui à ce moment-là avait été exilé en France. L'une de ces opportunités, par le biais de LEAD Contracting & Trading, a été dans les services pétroliers. LEAD Contracting & Trading, détenu par Ghassan Mohanna, le beau-frère de Mohammed, et géré par son partenaire et parent Nizar al-Asaad, est devenu le seul fournisseur de services pétroliers pour Al Furat Petroleum Company, une joint-venture entre le gouvernement syrien et l'international. compagnies pétrolières. Les exportations de pétrole de la Syrie offrent une autre opportunité. Ils ont été vendus par le ministère du Pétrole, par l’intermédiaire de l’Office de commercialisation du pétrole dans le bureau du Premier ministre, exclusivement à sept sociétés établies à Chypre et en Grèce qui avaient un accord pour accorder à Mohammed une réduction de 7%. L’activité pétrolière a marqué un bond en avant pour la richesse de Mohammed. L'argent provenant des ventes de pétrole venait en devises fortes et en grande quantité.

L'aîné Makhlouf était en train de préparer le terrain pour que son fils prenne le relais et continue l'héritage de la famille. Rami est diplômé de l'Université de Damas en 1993 avec un diplôme en génie civil. Il était connu pour être une personne extrêmement calme. Rami a été élevé par son père avec la mentalité qu'ils faisaient partie intégrante de la règle de la Syrie. Au sommet, ils ne voulaient rien. Les Makhloufs voyageaient avec des passeports diplomatiques et étaient hébergés dans des salons VIP réservés aux chefs d'État. À l'aéroport, ils ont sauté les contrôles de sécurité. Des voitures ont été expédiées du palais présidentiel pour les récupérer dans l'avion – leurs gardes de sécurité, plaques d'immatriculation et voitures ont tous été fournis par le palais présidentiel. On pourrait appeler le standard téléphonique du palais présidentiel et être transféré aux Makhloufs. Ils ont été traités comme les Assad. Ces démonstrations de pouvoir ont envoyé un message au public syrien: les Makhloufs sont partenaires des Assad. Ils se percevaient comme tels; ce n’était pas seulement le régime des Assad, mais le leur aussi.

Rami et Bashar

En 1994, Bassel est décédé dans un accident de voiture et toute l'attention était concentrée sur Bashar. Rami est devenu très proche de lui, développant une relation qu'il n'a jamais eue avec Bassel, car ce dernier avait toujours gardé une distance avec ceux de son entourage. Rami a même commencé à imiter Bachar – son comportement, ses expressions et sa posture. Rami a commencé à étendre ses relations commerciales. En 1999, il a fondé Syriatel, en collaboration avec le milliardaire égyptien Naguib Sawiris, et il a commencé à fonctionner l'année suivante. Cela faisait partie du prétendu plan de Bachar d'ouvrir la Syrie sur le plan économique. Il s'agissait également de la première tentative de Rami de conclure des accords commerciaux internationaux. Il a créé une zone de libre-échange pour importer des produits à vendre à l'intérieur de la Syrie – la seule zone de libre-échange au monde à vendre des marchandises à l'intérieur d'un pays – ce qui lui a permis de vendre des produits sans payer de droits de douane. Il avait également plusieurs sociétés dans l'immobilier, le métal, l'assurance et d'autres secteurs.

En 2004, Mohammed Makhlouf a pris sa retraite de la banque immobilière. Après avoir amassé tant de richesses, il a commencé à chercher du prestige et a voulu se positionner comme un intellectuel, l'économiste en chef de la Syrie. Il a commencé à développer les relations internationales du régime, à tisser des liens avec des hommes d'affaires libanais, des fonctionnaires occidentaux corrompus et des entreprises louches en Europe et aux États-Unis. En janvier 2005, lorsque le sénateur John Kerry était en visite à Damas, je l'ai rencontré en tant que consultant politique, avec Abdullah Dardari, alors chef de la Commission nationale de planification, Samir al-Taqi, chef du Centre de recherche d'Orient, et Nawwar al-Sharaa, la fille de l'ancien ministre des Affaires étrangères Farouk al-Sharaa. L’itinéraire du sénateur comprenait une invitation à dîner chez Makhlouf, dans le quartier de Malki. Mohammed avait été impressionné par Jamil al-Assad, le frère de Hafez. Jamil était à la tête de la commission de la sécurité nationale du Parlement depuis longtemps. Mohammed voulait un poste similaire. Lorsqu'il a rencontré Kerry, il a été impressionné par son titre. Le mot sénateur semblait si grand. En Syrie, on peut devenir membre du Parlement, connu sous le nom de Conseil populaire, mais Mohammed voulait quelque chose de plus prestigieux pour lui-même. Il voulait créer quelque chose en Syrie qui lui donnerait le même prestige que le sénateur Kerry avait aux États-Unis.C'est ainsi que les Makhloufs percevaient l '«État»: en tant qu'organisation, ils pouvaient se façonner en fonction de leurs caprices. Mohammed a appelé le secrétaire général adjoint du Parti Baas et lui a demandé de former un comité d'experts juridiques de haut niveau pour créer un Sénat similaire aux États-Unis, qu'il dirigerait ensuite. Quatre experts juridiques syriens de premier plan ont été nommés: Haitham Sataihi, Sam Dalla, Edward Khouli et Omran al-Zoobi. Lors des discussions du Congrès Ba’ath de juin 2005, Bachar a rejeté cette idée, signalant aux Makhloufs que leur place était dans le domaine économique. Ils ne devaient avoir aucun rôle politique en Syrie.

Cham Holding

En 2006, pour accroître son emprise sur l'économie, Rami a créé Cham Holding. Il a réuni les 71 principaux hommes d'affaires syriens sous son aile avec un capital total de 350 millions de dollars et a procédé à la consolidation du contrôle sur le secteur privé, qui représentait environ les deux tiers de l'économie syrienne. C’est à ce moment-là que la rivalité a commencé entre Rami et la femme de Bashar, Asma. Elle était banquière et a eu une brève carrière chez JP Morgan à Londres. À peu près au même moment où Rami a créé Cham Holding, Asma a créé Souria Holding, mais son ambitieux projet de construction de tours en Syrie et de collecte de millions pour elle et sa famille ne s'est jamais concrétisé. Pour commencer, Rami, qui a bénéficié de la réputation de son père, a réussi à attirer les meilleurs hommes d'affaires de Syrie, ce que Asma ne pouvait pas faire avec ses liens limités. Elle n'a pu réunir que 23 hommes d'affaires de niveau intermédiaire, pour la plupart sunnites, pour Souria Holding. Rami avait également le soutien de son cousin. Bashar envoyait un message tacite au monde des affaires en Syrie: quiconque souhaite opérer à grande échelle en Syrie doit participer à Cham Holding. De plus, les ambitions d'Asma ont été freinées par la mère de Bashar, Anisa Makhlouf, qui a gardé le titre de première dame pour elle-même, et par sa sœur, Bushra. En 2012, suite à l'assassinat de son mari, Assef Shawkat, Bushra a déménagé à Dubaï avec sa mère. Shawkat avait prévu, avec six autres officiers, de procéder à un coup d'État et de parvenir à un compromis avec l'opposition pour épargner au pays un conflit sanglant. En conséquence, après le début de la crise, Asma a eu plus de marge de manœuvre une fois que ses beaux-parents ont disparu.

La famille Akhras
La famille Akhras, dont le père Fawwaz (C), la mère Sahar Otri (R) et leur fille Asma (L),
épouse de Bashar al-Assad. (Photo gracieuseté de l'auteur)

Le pic du pouvoir de Rami

Lorsque les manifestations ont commencé en 2011, le regretté Anthony Shadid de Le New York Times interviewé Rami. Je me souviens qu'Anthony m'a appelé et nous avons parlé pendant une heure et demie pour discuter de ce qu'il devrait dire et comment Rami pourrait essayer de le déjouer quand Anthony a posé des questions sur les manifestants accusant Rami de corruption. En fin de compte, dans une tentative désespérée d’obtenir la sympathie du public américain, Rami a souligné l’importance de la sécurité d’Israël dans une interview plutôt étrange, disant qu’elle faisait partie intégrante de la sécurité de la Syrie. L'entretien a porté son nom et son association étroite avec le régime à l'attention internationale. Initialement, les manifestations n'avaient pas pour but de renverser le régime ou Bachar; c'étaient des appels contre la corruption. En signe de bonne volonté envers le régime, Rami a cédé toutes ses actions dans Syriatel à RAMAK Development and Humanitarian Projects LLC, une organisation caritative qui a aidé les familles des combattants tombés au combat. Il employait les fils des familles alaouites dans ses sociétés commerciales ou dans les milices qu'il finançait. Dans les régions majoritairement alaouites, il a commencé à être appelé «al-Ustaz», un titre arabe signifiant maître ou enseignant qui est également utilisé en signe de respect. Il a gagné un large public parmi le public alaouite pauvre et de classe moyenne, et avec la popularité vient le pouvoir. La période entre 2011 et 2013 a marqué le pic du pouvoir de Rami, un pouvoir qui a commencé à irriter Asma, qui commençait à peine à respirer librement après que la mère et la sœur de Bachar ont quitté la Syrie.

Al-Ustaz a gagné en influence; il a financé le régime et ses milices. Il a personnellement financé les milices Nusour al-Zawbaa et al-Kumet, qui étaient respectivement chargées de protéger différentes villes et les champs pétroliers du pays. Il a financé des œuvres de bienfaisance et également versé des pots-de-vin. Les premiers officiers russes arrivés en Syrie étaient sur sa liste de paie. Il voulait qu'ils renvoient des rapports positifs sur Bachar à Vladimir Poutine. Poutine a envoyé une équipe pour enquêter lorsqu'il a senti la corruption. Il a ensuite changé l'équipe entière en Syrie et le commandant russe a été changé deux fois. Le père de Rami était déjà parti pour la Russie au début du conflit en 2011. La Russie était le seul pays disposé à aider et à vendre des armes au régime meurtrier d'Assad.

L'ascension d'Asma

Il y avait aussi des turbulences dans le mariage Assad. En mars 2012, CNN a publié des courriels coquettes que Bashar avait reçus d'un certain nombre de femmes. Pendant un an et demi, Asma a eu une relation tendue avec son mari. Puis son père a négocié un accord entre elle et son mari: elle jouerait un rôle plus important, bâtirait un empire commercial avec sa famille et commencerait à assumer le rôle de première dame. Cela a marqué le début de sa montée en puissance et de sa visibilité croissante. Elle a commencé à avoir des apparitions quasi quotidiennes à la télévision. Son père, une figure clé des relations entre le Royaume-Uni et la Syrie, a joué le rôle de publiciste du régime. Il a organisé la visite de l'archevêque de Canterbury en Syrie. La mort de la mère de Bashar en février 2016 a levé un obstacle important pour Asma. Maintenant, seul Rami restait sur son chemin.

Bien que Rami ait la réputation d'être calme et de mener une vie relativement simple avec peu d'excès, ses deux fils, Ali et Mohammed, étaient totalement différents. Ils ont déménagé à Dubaï, où ils ont vécu un style de vie extravagant et flashy. Bientôt, des photos de leurs somptueuses fêtes et de leurs jets privés étaient partout sur les réseaux sociaux. Cela a gravement affecté l'image de Rami en tant qu'homme d'affaires sobre attaché au régime. Les photos ont ensuite été supprimées, mais les dégâts ont été causés et Asma a pu utiliser la conduite des fils de Rami contre lui.

Début 2019, la Russie a demandé à Bachar 3 milliards de dollars pour payer les munitions et les systèmes de défense antimissile S-300. Bashar se préparait à son assaut contre Idlib et il avait besoin de financement, alors il est allé voir son cousin. Rami, qui distribuait généralement de l'argent sans poser de questions et promettait toujours une allégeance aveugle à Bachar, lui revint avec une proposition étrange. Il a suggéré que le montant soit partagé par les différents chefs de guerre combattant aux côtés de Bachar. Cela a soulevé un drapeau rouge. Cela a également donné à Asma l'occasion de plaider sa cause. Pour commencer, a-t-elle souligné à son mari, toute la richesse est entre les mains de Rami. Bachar peut-il garantir que les fils de Rami, les deux garçons du parti, seront fidèles à ses fils? Vont-ils prendre le téléphone si les fils de Bashar appellent et demandent de l'argent? Vont-ils maintenir le pacte Assad-Makhlouf établi par Hafez et Mohammed? Elle a également contesté le rôle de Rami. Dans son esprit, il était courtier. Mais elle avait l'expérience et le savoir-faire. En tant qu'ancienne banquière, elle pouvait gérer les finances du régime. Elle pourrait conclure des accords, trouver des partenaires, financer des conférences et soudoyer des gens – elle pourrait jouer le rôle de Rami. Il n'avait plus besoin de lui. De plus, Bushra, sa belle-sœur, faisait pression sur Bashar pour sa part de l'héritage de leur père. Asma a suggéré de vérifier les livres de Syriatel et de les comparer avec les livres de MTN, l'autre opérateur de téléphonie mobile, détenu en partie par Yasar et Nisrine Ibrahim. Ils ont constaté que les dépenses de Syriatel étaient le double de celles de son concurrent. Cependant, comme Rami l'a expliqué dans ses vidéos sur Facebook, les dépenses de Syriatel sont le double car il soutient le régime. Elle finance ses opérations, contrairement à MTN.

Confiance brisée

Néanmoins, la confiance a été rompue. Dans ce cadre familial mafieux, une violation de la confiance est la fin. Bashar s'est méfié de son puissant cousin. Il a fait une campagne pour l'ostraciser et saisir ses biens. Syriatel a été condamnée à une amende massive pour évasion fiscale. Le mois dernier, la Bourse de Damas a publié un décret visant à geler les actions de Rami dans 12 banques syriennes. Le gouverneur de la banque centrale, qui était un acolyte de Rami, a demandé aux banques opérant en Syrie de donner un pourcentage de leurs actions à Rami. Cependant, Rami n'a pas toujours été silencieux face aux efforts d'Asma. En 2019, quelques jours après le gel des avoirs de Abaar Petroleum, Rami's Beirut, un parent d'Asma a été enlevé à Beyrouth. Cela a été largement perçu comme un avertissement pour elle de ne pas aller trop loin.

Les activités de l'association caritative Ramak RAMAK ont été interrompues et le directeur de son association caritative Al-Bustan a été emprisonné. Toutes ses activités avec la communauté alaouite ont été arrêtées. Le régime a même dissous la faction du Parti national socialiste syrien (SSNP) dirigée par Assad Hardan à laquelle il a prêté allégeance, et a reconnu la faction concurrente dirigée par Issam Mahayri. La relation de Rami avec Bashar était une relation de sang et non d’idéologie. Rami, avec son père et le reste de sa famille, appartenait au SSNP, et non au parti Ba’ath au pouvoir. L'idéologie de Rami est une étrange combinaison. Il a des antécédents séculiers du SSNP, mais il était également un disciple du savant chiite Abdulhamid al-Muhajer en 1999. Il lui a même demandé de présenter un programme à la télévision syrienne, bien qu'il ait ensuite été annulé pour avoir offensé les sunnites. Dans le même temps, Rami connaît bien les énigmatiques enseignements alaouites, que seules quelques dizaines d'hommes ont eu le privilège d'apprendre.

Bashar n'était pas seulement après l'amende infligée à Syriatel, équivalant à 65 millions de dollars. Il était après les investissements en dehors de la Syrie. Le régime saignait. Les sanctions mordantes ont épuisé ses finances et Bachar devait reconstituer ses coffres en devises fortes. Néanmoins, Rami a fait l'objet de sanctions. En 2011, il a obtenu la nationalité chypriote, mais elle a été retirée en 2012 lorsque l'UE l'a mis sur liste noire. Rami a été exposé internationalement. Ses actifs n'étaient pas aussi liquides que Bashar le souhaitait. Rami a également été offensé par l’opinion d’Asma sur lui en tant que courtier; il se considérait comme le bras économique du régime qui effectuait toutes les opérations que le régime ne voulait pas gérer directement. Dans sa vidéo, il l'a mentionnée en utilisant diverses expressions et codes alaouites et a appelé les «utilisateurs» autour de Bashar. Depuis 2018, Asma accorde des privilèges à son entourage. Elle a donné à son cousin Muhannad al-Dabbagh le contrat pour les cartes à puce à travers lesquelles le gouvernement distribue l'aide aux nécessiteux. Ses amis Yasar et Nisrine Ibrahim ont obtenu le droit d'accéder à de nombreuses entreprises.

De nombreux analystes spéculent sur les relations de Rami avec l’Iran et la Russie. Il est juste de dire qu'il est à égale distance des deux. Avant 2015, il n'y avait pas de présence russe importante en Syrie, alors Rami a utilisé les Iraniens pour former ses milices. Il avait également des relations d'affaires avec eux, bien que limitées. Il était prévu d'accorder une troisième licence de télécommunications à une société iranienne, mais cela ne s'est jamais concrétisé. Après 2015, il a entretenu des relations avec les Russes en les soudoyant au nom de Bachar. Cependant, la Russie l'utilise maintenant pour affaiblir Bachar, qui s'est révélé être un allié difficile et coûteux et totalement déconnecté de la réalité.

À l'avenir, Bachar continuera de faire pression sur Rami pour prendre le contrôle de tous les actifs, en particulier ceux à l'étranger, bien que ce soit une tâche difficile étant donné qu'ils sont répartis dans de nombreux pays et détenus sous une variété de noms. Une fois que Bashar aura obtenu tout ce qu'il pourra, les membres de la famille et les élites alaouites respectées interviendront pour négocier un accord de réconciliation. Cela aboutira probablement à un règlement secret final qui laissera quelque chose à Rami, mais l'obligera à quitter le pays. Peu importe la façon dont les actifs sont répartis, cependant, c'est une situation perdante. Le régime a perdu son bras financier et un acteur clé qui a aidé Bachar au pays et à l'étranger, et peu importe qui remplace Rami, il faudra beaucoup de temps, d'énergie et d'expérience pour reconstruire son réseau.

Ayman Abdel Nour est un réformateur syrien réputé, le rédacteur en chef d'All4Syria (le principal média indépendant de Syrie) et le président de l'organisation syrienne syrienne Christians for Peace. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Le Dr Dania Koleilat Khatib a également contribué à cet article. Khatib est un spécialiste des relations américano-arabes avec un accent sur le lobbying. Elle est titulaire d'un doctorat en politique de l'Université d'Exeter et est chercheur affilié à l'Institut Issam Fares pour les politiques publiques et les affaires internationales à l'Université américaine de Beyrouth.

Photo de l'AFP via Getty Images

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *