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Dans toute la région arabe, Covid-19 a brouillé les plans des scientifiques

En Égypte, le ministère de l'Enseignement supérieur et de la Recherche scientifique et les institutions qui travaillent avec lui ont mis de côté près de 70 millions de livres égyptiennes (4,4 millions de dollars) pour trouver des moyens de réduire les effets de la pandémie. "L'académie a une carte de recherche existante, mais nous sommes dans une situation exceptionnelle qui nécessite d'allouer une partie du financement et de le diriger vers des fins de recherche qui servent la situation actuelle", a déclaré Mahmoud Saqr, président de l'Académie de recherche scientifique et technologique.

Mohamed Salama, professeur agrégé à l'Institut de la santé mondiale et de l'environnement humain de l'Université américaine du Caire, travaille sur une étude scientifique longitudinale de 50 000 Égyptiens sur 10 ans. Lui et ses collègues surveillent des échantillons de tissus de ceux qui participent à l'étude dans le but d'étudier le vieillissement, les changements dans la santé de la population, l'espérance de vie et la façon dont les participants sont servis par le système de santé du pays.

Avec quelques précautions, Salama peut se rendre dans les laboratoires du campus, mais il a du mal à obtenir des échantillons des patients, car les médecins et les hôpitaux qui les fournissent généralement sont sous la pression de la pandémie et les patients eux-mêmes craignent tout contact inutile.

Formation et tests à Doha

Avant la crise de Covid-19, Zughaier, au Qatar, étudiait l'utilisation de la nanotechnologie pour dépister des bactéries spécifiques chez les patients post-opératoires. Le but de ce projet est de détecter précocement les infections, lorsque le nombre de pathogènes est encore faible. Les méthodes traditionnelles exigent qu'un échantillon de tissu soit envoyé à un laboratoire, où les bactéries doivent être cultivées et testées. «Cela peut prendre de deux à 13 jours», dit-elle. "Ce capteur n'attend pas que les bactéries se développent."

Zughaier a mené une étude de «preuve de concept» pour un test basé sur les nanotechnologies, mais la recherche a effectivement été suspendue. "Fermer un laboratoire n'est pas facile. Nous avons dû discuter des échantillons qui devraient être conservés dans le congélateur et de ce qui devrait être jeté », dit-elle. "Il faut quelques jours pour fermer un laboratoire."

De chez lui, Zughaier a décidé de rédiger des manuscrits qui analyseraient les résultats précédemment collectés. "Mais assez tôt, le nombre de cas de Covid-19 a commencé à augmenter au Qatar", dit-elle. «Des universitaires comme moi se sont portés volontaires pour organiser des sessions de formation en ligne avec des volontaires du grand public qui aident les personnes vulnérables qui s'isolent chez elles.»

Zughaier coordonne également la recherche liée à Covid-19, en s'appuyant sur la capacité de l'Université du Qatar à effectuer et à effectuer des tests d'anticorps, qui indiquent si une personne a déjà été infectée par le virus. «Au début de Covid-19, il y avait un problème de diagnostic», dit-elle. «De nombreux scientifiques, pas seulement moi, ont commencé à orienter nos recherches vers le renforcement des capacités pour les tests.» Le gouvernement de Doha a depuis suffisamment augmenté sa propre capacité de test, dit-elle, mais l'université veut garder ses laboratoires de test actifs comme solution de rechange pour le ministère de la Santé.

Zughaier n'est pas le seul dont les compétences de recherche ont été réaffectées. Avant la pandémie, Hassan Chami, professeur agrégé de médecine interne à l'Université américaine de Beyrouth, menait une étude sur les effets du tabagisme sur la santé et les modifications des poumons des fumeurs qui les rendent vulnérables au cancer.

«Nous avons changé d'orientation en mars lorsque nous avons commencé à avoir des cas (Covid-19) au Liban», dit-il. Il étudie maintenant les différences entre les taux de transmission Covid-19 des services de soins intensifs et des services hospitaliers réguliers, afin de mettre en évidence les domaines potentiels d'amélioration.

Assouplir les verrouillages

Dans de nombreuses régions du monde arabe, les blocages commencent à se relâcher. Les chercheurs commencent à envisager de redémarrer leurs projets mis en veilleuse. «À partir de cette semaine, nous sommes autorisés à reprendre nos fonctions tout en respectant les règles de sécurité», explique Saleh, d'Oman. "Il y a des sanctions pour ne pas porter de masque."

Malheureusement, pour de nombreux projets de recherche en laboratoire, il ne s'agit pas simplement de retourner au travail et de reprendre là où ils s'étaient arrêtés. La culture des bons types de bactéries et d'autres échantillons biologiques peut prendre du temps – il faut consacrer un certain temps à refaire ce qui a été détruit lors de la fermeture des laboratoires.

"Nous sommes prêts à rouvrir une fois que nous aurons obtenu le feu vert", a déclaré Zughaier. «Il faudra probablement environ deux semaines pour accélérer le processus, faire grossir les cellules et arriver à un endroit où le flux de travail peut se produire.»

Elle craint également d'avoir réussi à faire fonctionner le laboratoire, puis à être à nouveau interrompue par les vacances d'été lorsque les étudiants et les techniciens de laboratoire fuiront la chaleur du Qatar. «Le travail demande de l’élan et il faut se demander à quelle vitesse nous pourrons le retrouver pendant les vacances d’été; très peu de gens seront là », dit-elle.

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