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Un tribunal français statuera sur une enquête de corruption visant l'exil syrien Rifaat al-Assad

Un tribunal de Paris rendra cette semaine un verdict dans le procès pour corruption de Rifaat al-Assad après une enquête de près de sept ans sur la provenance de l'oncle exilé de la fortune immobilière de plusieurs millions de dollars du président syrien Bashar al-Assad.

Les procureurs financiers français accusent cet homme de 82 ans de blanchiment d'argent pour le détournement présumé de centaines de millions de dollars des fonds publics syriens lorsqu'il a été expulsé du pays en 1984 alors qu'il était accusé d'avoir tenté d'organiser un coup d'État contre son aîné frère Hafez al-Assad.

Rifaat, qui n'a pas assisté à son procès devant le tribunal de grande instance de Paris en décembre pour cause de mauvaise santé, a plaidé non coupable de toutes les accusations, qui incluent également le blanchiment d'argent en rapport avec une fraude fiscale présumée et l'emploi de travailleurs sans papiers.

Il dit qu'une grande partie de sa richesse provient de la propriété et du soutien financier qui lui ont été accordés au cours des décennies par le défunt roi saoudien Abdallah.

«Ils craignaient mon retour»

Il allègue également que la plainte initiale contre lui en 2013 avait été influencée par des éléments de l'opposition syrienne cherchant à le miner alors qu'il s'engageait dans des discussions sur la création d'un gouvernement de transition comme étape vers la fin de la guerre civile dans le pays.

«J'ai une idée claire de la raison pour laquelle ces gens essaient de me déstabiliser. Ils ont échoué dans leur entreprise de prendre le pouvoir en Syrie. Ils craignaient mon retour », a-t-il déclaré aux enquêteurs.

L'affaire a opposé des ennemis acharnés anciennement dans le cercle restreint de Hafez al-Assad, ainsi que des membres de la famille royale saoudienne et un ancien chef du renseignement français dans une saga juridique impliquant des allégations – tous vigoureusement contestés par les avocats de la défense et dans certains cas rejetés par les enquêteurs – de trésors volés, de vol de banque et d'espionnage de la guerre froide.

Les militants anti-corruption ont salué le procès comme une «étape historique» pour des lois plus strictes introduites par la France en 2013 pour cibler les soi-disant «gains mal acquis» et l'évasion fiscale des ploutocrates et dignitaires étrangers qui permettent aux procureurs financiers de présumer que les actifs ont obtenu illégalement, à moins que les personnes faisant l'objet d'une enquête ne puissent prouver le contraire.

Les procureurs ont déclaré au tribunal en décembre que les affaires financières et la propriété d'Assad avaient été «sciemment dissimulées» à l'aide de sociétés écrans et de paradis fiscaux, et qu'il y avait «des présomptions fortes et cohérentes de la nature illicite» de sa fortune, citant une «absence de soutien documents »et le« manque de collaboration »d'Assad.

Ils ont appelé Assad à encourir une peine de quatre ans de prison, une amende de 10 millions d'euros (11,3 millions de dollars) et la confiscation de propriétés, dont un château, un haras et des résidences parisiennes d'une valeur totale estimée à 100 millions de dollars.

Rifaat al-Assad
Les avocats de Rifaat al-Assad disent que sa fortune a été acquise "parfaitement légalement" (AP)

L'affaire pourrait également avoir des conséquences pour Assad en Espagne, où il fait également l'objet d'une enquête pour blanchiment d'argent et où la Haute Cour a gelé des biens et des biens fonciers d'une valeur estimée, selon les enquêteurs, à 600 millions d'euros à la suite d'une demande de Procureurs français.

Les avocats de la défense affirment qu'ils ont montré que la fortune d'Assad est «parfaitement légale» et que plusieurs de ses propriétés et des dizaines de millions de dollars peuvent lui être confiés par le prince héritier d'alors et par la suite le roi Abdallah – un ami proche et proche par le mariage – qui a accordé à Assad et à sa famille un soutien financier généreux pendant des décennies jusqu'à sa mort en 2015.

Ils décrivent l'affaire comme une «instrumentalisation politique de la justice pénale française» et suggèrent que les procureurs et les militants ont cherché à salir Assad «pour son nom et son héritage» en faisant référence à de prétendus méfaits commis dans des fonctions officielles qu'il occupait sous son frère, notamment en tant que commandant d'une force paramilitaire notoire.

Les Brigades de défense d'Assad, qui étaient chargées de défendre Damas, ont été accusées par des organisations de défense des droits de l'homme d'avoir commis des crimes de guerre, notamment lors de la répression d'un soulèvement dirigé par les Frères musulmans dans la ville de Hama en 1982, où des milliers de personnes seraient décédées.

Assad a nié toute responsabilité dans le massacre. Ses avocats affirment que de telles allégations ne sont pas pertinentes pour une enquête sur ses richesses acquises par la suite.

Trésor et espions

Les autres allégations citées par les procureurs comprennent les révélations d'un ancien chef d'espionnage roumain qui affirmait dans un livre qu'Assad avait travaillé comme agent du dictateur communiste Nicolae Ceausescu dans les années 1970, et les allégations d'un Syrien vivant en Europe qui accusait Assad d'avoir volé Assad trésor antique trouvé par son grand-père dans une grotte en 1975.

Les avocats de la défense ont rejeté ces allégations comme «invraisemblables», suggérant que les procureurs avaient basé l'allégation roumaine sur une recherche Google et n'avaient pas soumis cette allégation à Assad pendant l'interrogatoire. Le témoin qui a affirmé qu'Assad avait pris le trésor de son grand-père ne s'est pas présenté pour témoigner devant le tribunal.

Les avocats de la défense ont également mis en doute la fiabilité et les motivations de deux anciens hauts responsables syriens, maintenant décédés, qui ont accusé Assad d'avoir volé de l'argent public, mais ont offert des témoignages très différents.

L'un d'entre eux, Mustafa Tlass, ministre de la Défense de la Syrie de 1972 à 2004, qui a décrit Rifaat après son départ du pays comme une "persona non grata pour toujours", a déclaré aux procureurs qu'Assad et des membres des Brigades de défense étaient entrés de force dans la Banque centrale de Syrie et se sont servis de palettes de billets de banque syriens et de 200 millions de dollars en espèces récemment envoyés par la Libye de Mouammar Kadhafi avant de quitter le pays.

Tlass est décédé en 2017, et les enquêteurs ont reconnu devant le tribunal qu'ils avaient rejeté son témoignage comme une «hypothèse».

L'autre, Abdul Halim Khaddam, ancien ministre des Affaires étrangères et vice-président de Hafez al-Assad qui a rejoint les factions de l'opposition syrienne en 2011, a allégué que Rifaat avait reçu 300 millions de dollars de fonds publics dans le cadre d'un accord secret conclu avec son frère pour quitter le pays. , impliquant 200 millions de dollars prélevés sur le budget présidentiel et 100 millions de dollars supplémentaires donnés à la Syrie par la Libye.

Abdel Halim Khaddam
Abdel Halim Khaddam, photographié en 2011, aurait affirmé qu'Assad avait pris 300 millions de dollars de fonds publics syriens dans le cadre d'un accord secret conclu avec son frère (AFP)

Les avocats de la défense ont rejeté Khaddam, décédé en mars, en tant qu '«opposant historique» à Assad et ont souligné des divergences dans son compte, y compris un chiffre de 500 millions de dollars qui, selon lui, avait été recueilli lors d'un précédent entretien avec les enquêteurs.

Ils ont déclaré que les procureurs n'avaient présenté aucune preuve pour étayer le prétendu détournement de fonds publics, faisant valoir que d'autres facteurs pouvaient expliquer les variations du budget présidentiel et citant des témoignages d'universitaires selon lesquels les statistiques économiques syriennes de la période étaient en tout cas inexactes.

Les preuves de la prétention d'Assad d'avoir bénéficié des largesses saoudiennes incluaient les déclarations d'une épouse du roi Abdullah, la princesse Hessa Bint Trad Bin Sattam Alshalan, qui a témoigné que son mari lui avait fourni un soutien financier régulier ainsi que des cadeaux de biens français, et de la fils d'un ancien chef du renseignement saoudien.

Accueilli par Mitterrand

Alain Chouet, ancien chef des services de renseignement français de la DGSE, a également déclaré qu'Assad et des membres de sa famille avaient reçu "une aide financière importante" du roi Abdallah.

Il a décrit comment Assad avait été chaleureusement accueilli en France à la demande du président François Mitterrand en reconnaissance de son rôle dans le désamorçage des tensions entre les services de sécurité du pays au début des années 1980.

Selon le récit de Chouet, Assad était intervenu pour "mettre fin aux manœuvres violentes des services secrets syriens contre les intérêts français sur le territoire national et au Levant". A son arrivée en France, a déclaré M. Chouet, "compte tenu des services éminents qu'il a rendus, le président François Mitterrand a notamment soutenu qu'il bénéficierait du meilleur accueil".

Mitterrand a remis à Assad la plus haute distinction de la France, la Légion d'Honneur, deux ans plus tard.

King Abdullah
Une épouse du roi Abdallah, photographiée en 2008, a déclaré que son mari avait soutenu Rifaat al-Assad jusqu'à la mort du monarque saoudien en 2015 (AFP)

Les avocats de la défense ont également fait valoir qu'il n'était pas possible de prouver toute l'étendue du soutien saoudien à Assad, car les documents financiers datant de plus de 30 ans – et antérieurs à la législation française actuelle sur le blanchiment d'argent – n'existent plus. Ils ont fourni un chèque de 10 millions de dollars signé par Abdullah en 1984, ainsi que des preuves de virements bancaires supplémentaires totalisant 40 millions de dollars entre 2008 et 2014.

La suggestion d'Assad de liens présumés entre son cas et des éléments de l'opposition syrienne était basée sur le rôle joué par Sherpa, un groupe de campagne anti-corruption, qui a déposé la plainte initiale contre lui en septembre 2013.

Les avocats ont cité l'aveu de l'implication de Haytham Manna, porte-parole d'un groupe d'opposition, le Syrian National Coordination Body for Democratic Change, comme preuve de l'assertion d'Assad.

En novembre 2013, Manna était à Genève en préparation des pourparlers convoqués par les Nations Unies avec d'autres factions de l'opposition en même temps que Rifaat al-Assad se serait rendu dans la ville suisse pour des entretiens avec le vice-ministre russe des Affaires étrangères Mikhail Bogdanov.

Lorsqu'on lui a demandé s'il avait également rencontré Assad, Manna a déclaré: «Je suis l'une des personnes qui ont engagé des poursuites pénales contre Rifaat al-Assad.»

Les avocats d'Assad ont déclaré aux enquêteurs: «Le seul objectif de ce processus était de retirer Rifaat al-Assad de la politique syrienne en direct, alors qu'il avait enjoint à Bachar al-Assad de quitter le pouvoir pour mettre fin à la crise, et a été présenté comme une alternative à son neveu. "

Certains analystes à l'époque ont suggéré que Rifaat recherchait une influence au sein de l'opposition syrienne et que sa principale source d'influence et de fortune était la famille royale saoudienne.

Le procès d'Assad est l'un des nombreux cas très médiatisés suscités par les plaintes de Sherpa qui ont été déposées par le ministère public des Finances et visant des actifs français détenus par des étrangers influents.

Plus tôt cette année, une cour d'appel a confirmé la condamnation pour détournement de fonds de Teodorin Obiang, vice-président et fils du président équato-guinéen Teodoro Obiang Nguema, lui infligeant une amende de 27 millions de dollars et saisissant ses avoirs en France.

Un verdict dans l'affaire Assad, qui a été retardé par le verrouillage du coronavirus en France, doit être rendu mercredi. Les deux parties pourraient en appeler du résultat.

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