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L'Irak doit réformer les lois sur la liberté d'expression "en termes vagues"

Human Rights Watch (HRW) a appelé le nouveau gouvernement irakien à réformer immédiatement les lois traitant de la liberté d'expression, affirmant que des lois vaguement formulées ont été utilisées pour violer la liberté d'expression lors des récentes manifestations et de la gestion par le gouvernement de la pandémie de coronavirus.

Dans un rapport de 42 pages publié lundi, le groupe de défense des droits de l'homme basé aux États-Unis a déclaré que les autorités irakiennes à Bagdad, ainsi que la région du Kurdistan, avaient régulièrement utilisé des lois formulées de manière vague pour porter des accusations criminelles contre des personnes exprimant des voix dissidentes.

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Au cours des manifestations qui ont éclaté l'année dernière vers la fin du mandat de l'ancien gouvernement, les autorités ont utilisé un éventail de dispositions légales en matière de diffamation et d'incitation à l'encontre de critiques – y compris des journalistes, des militants et d'autres voix dissidentes, a constaté le groupe.

HRW a appelé le nouveau Premier ministre irakien, Mustafa al-Kadhimi, à utiliser sa nouvelle position pour "remplacer les articles de diffamation criminelle du code pénal par des sanctions civiles pour diffamation et amender les lois qui limitent la liberté d'expression pour se conformer au droit international".

Compte tenu de la volonté déclarée de Kadhimi depuis son entrée en fonction de procéder à des réformes, "le gouvernement a une occasion unique de s'attaquer à plus d'une décennie de restrictions à la liberté d'expression", a indiqué le groupe dans son rapport.

"Les dirigeants irakiens devraient s'engager à favoriser le respect du droit international comme moyen de mieux informer et protéger leur peuple", a ajouté Belkis Wille, chercheur principal sur les crises et les conflits à HRW.

«Insulter la communauté arabe»

Au cours des derniers mois, HRW a documenté 33 cas de violation des protections standard de la liberté d'expression impliquant la poursuite de 21 militants et 14 journalistes. Il a également documenté 13 cas impliquant des militants sur les médias sociaux et sept impliquant une couverture médiatique sur la corruption du gouvernement.

Tous les cas des zones contrôlées par Bagdad se sont produits avant que Kadhimi et son gouvernement ne prennent leurs fonctions, a ajouté HRW.

Pourtant, le code pénal irakien, qui remonte à 1969, comprend de nombreux «crimes» de diffamation tels que «insultes à la communauté arabe» ou à tout fonctionnaire du gouvernement, que la déclaration soit vraie ou non.

Alors que les normes des droits de l'homme autorisent généralement des restrictions à la parole qui portent atteinte à la réputation des gens, ces restrictions doivent être nécessaires et mises en œuvre de manière étroite, a averti HRW.

Bien que peu de personnes en Irak purgent une peine de prison pour diffamation, le processus pénal lui-même agit comme une punition, a déclaré le groupe.

"Les reportages sur les abus des forces de sécurité ou sur la corruption sont particulièrement risqués", selon le rapport du groupe.

En mars, Middle East Eye s'est entretenu avec Ali Jawad, un journaliste de la chaîne publique Al-Iraqiya TV, qui a vu son salaire baisser après des articles qu'il avait publiés sur les réseaux sociaux au sujet du mouvement de protestation anti-gouvernemental en Irak.

Jawad a été informé que ces messages enfreignaient les réglementations établies par le réseau des médias irakiens, propriétaire d'Al-Iraqiya. Le collègue de Jawad, Ahmed Abdulhussein, a également vu son salaire baisser pour la même raison.

L'incident a déclenché l'indignation et inspiré un hashtag cela se traduit par «Nous sommes tous Ali Jawad», tandis que les manifestants ont appelé les autorités irakiennes à protéger le journalisme.

Répression pendant le coronavirus

HRW a également documenté plusieurs cas dans lesquels des individus et des agences de presse ont été pénalisés pour avoir dénoncé la corruption présumée du gouvernement au plus fort de la pandémie de Covid-19.

Par exemple, le 6 avril, Haitham Sulaiman, un organisateur de manifestations de 48 ans, a appelé le gouverneur de Muthana à enquêter sur les allégations de corruption des services de santé liées à l'achat de masques Covid-19. Quelques jours plus tard, Sulaiman a été arrêté, battu et forcé de signer un document indiquant que les États-Unis avaient financé le mouvement de protestation, a déclaré HRW.

Vers la même période, les autorités irakiennes ont suspendu la licence de l'agence de presse Reuters pour opérer en Irak, lui infligeant une amende d'environ 21 000 $.

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La fermeture, qui a duré plus de deux semaines, faisait suite à un article publié début avril qui prétendait que le nombre de cas confirmés de Covid-19 dans le pays était beaucoup plus élevé que les statistiques officielles ne l'indiquaient.

Wille a déclaré que la pandémie aurait dû mettre en évidence "le rôle vital et parfois vital d'une presse et des médias sociaux robustes et curieux", au lieu d'entraîner des poursuites contre ceux qui documentent le problème.

Le groupe a exhorté le gouvernement de Bagdad, ainsi que le gouvernement régional du Kurdistan, à réformer ses lois pour garantir que toutes les restrictions contre la parole soient nécessaires et étroites.

"Compte tenu de la méfiance entre la société civile et les médias d'une part et les autorités d'autre part, le nouveau gouvernement irakien et les autorités kurdes devraient réformer les lois pour les mettre en conformité avec les normes internationales", a déclaré Wille.

"Se débarrasser de vagues dispositions sur les insultes et les incitations montrerait que les autorités sont déterminées à protéger la liberté d'expression."

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