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Concurrents stratégiques à la recherche de la Chine: l'histoire de la Roumanie et de la Bulgarie

Les intérêts roumains et bulgares ont divergé à de nombreuses reprises au cours de l'histoire, mais leurs perspectives se sont récemment rapprochées. D'une part, les deux pays ont favorisé une dynamique concurrentielle pour exploiter leur position avantageuse à proximité de la mer Noire ou pour rejoindre l'UE et l'espace Schengen. Leurs récits concernant la Chine sont également similaires. Aujourd'hui, les deux pays font partie du mécanisme 17 + 1, un forum annuel entre la Chine et 16 pays d'Europe centrale et orientale (CEE), auquel la Grèce a été ajoutée en 2019.

Les relations diplomatiques avec la Chine remontent à 1949, lorsque la Roumanie et la Bulgarie se sont battues pour la distinction de devenir le deuxième pays, après l'URSS, à reconnaître la République populaire de Chine. Un ancien diplomate roumain de haut rang a suggéré que Bucarest ait développé l'initiative au début de 1949, mais Moscou est intervenue contre. La Bulgarie a ainsi remporté la course, devenant le deuxième pays au monde à nouer des liens avec le nouveau gouvernement du président Mao Zedong le 4 octobre, un jour avant la Roumanie.

Plus récemment, la concurrence pour la Chine s'est accélérée en 2013 avec la Belt and Road Initiative (BRI) et le mécanisme 17 + 1. Tirant parti de leur position géographique et de leurs avantages socio-économiques, l'honneur d'être la «passerelle chinoise en Europe» était un objectif pour la Roumanie et la Bulgarie. D'une part, la Roumanie a placé toutes ses forces dans la première phase (2013 à 2015) mais s'est désintéressée en cours de route. De l'autre, la Bulgarie a suivi une voie plus linéaire et a récemment réussi à générer des histoires chinoises petites mais réussies.

La Roumanie a ardemment relancé son histoire de la Chine en 2013 lorsque le Premier ministre de l'époque, Victor Ponta, a annoncé son objectif d'élever les relations bilatérales au niveau d'un partenariat stratégique. Lors du sommet 16 + 1 de 2013 à Bucarest, le gouvernement roumain a élaboré plus d'une demi-douzaine de propositions de projets, pour lesquelles des protocoles d'accord avec des entreprises chinoises ont été signés. Pourtant, en 2020, tous avaient été abandonnés en raison de négociations difficiles, d'un manque d'intérêt des deux côtés et de pressions extérieures. La saga de la centrale nucléaire de Cernavodă a été la plus longue histoire de négociation chinoise dans la région. Les négociations ont duré six ans, mais ont été interrompues au début de 2020 en raison d'un certain nombre de facteurs, notamment des désaccords financiers entre les deux parties. Aux côtés de Cernavodă, la Roumanie a signé des accords pour trois autres projets énergétiques d'une valeur combinée de 2,6 milliards de dollars en 2013. La modernisation d'une centrale thermique a été abandonnée dans l'année suivant la signature d'un accord, les autorités citant des raisons étranges telles que le manque d'approbations nécessaires, tandis que les deux autres projets ont été tacitement suspendus en raison de l'instabilité politique.

Les priorités de la Roumanie ont changé au cours de cette période. Depuis 2013, la Roumanie a vu six gouvernements et a commencé à accueillir un bouclier antimissile balistique américain. Pendant ce temps, la Russie a envahi la Crimée et la Chine et les États-Unis ont été engloutis dans une guerre commerciale. Alors que la Bulgarie entretient des relations solides avec la Russie, la Roumanie a peur. En raison du «facteur russe» – l'influence de la crainte d'une éventuelle invasion russe sur la politique étrangère de la plupart des PECO – la Roumanie a choisi de se tenir aux États-Unis. Il l'a fait en hébergeant deux bases militaires de l'OTAN, dont le bouclier antimissile Deveselu. De l'autre côté du Danube, la Bulgarie ne craint pas du tout la Russie.

La Roumanie et la Bulgarie ont toutes deux changé leurs approches envers la Chine. Alors que la Roumanie semble regarder vers l'ouest et s'éloigner de Pékin, la Bulgarie s'est récemment intéressée davantage aux relations chinoises. Au début du mécanisme 17 + 1, la Bulgarie était plutôt réticente, le premier ministre de l'époque Boyko Borisov ayant sauté le sommet de Belgrade en 2014. Au cours de la même période, la Roumanie semblait très proche de la Chine, accueillant le sommet de 2013, envoyant ses premiers ministres à d'autres sommets et signant plusieurs accords de projet. Mais récemment, l'enthousiasme de la Roumanie pour la Chine s'est transféré à la Bulgarie – un pays qui a non seulement accueilli le sommet des 16 + 1 en 2018, mais a réussi là où la Roumanie a échoué en améliorant ses relations avec la Chine en un partenariat stratégique. Ce changement a été clairement démontré en 2019, lorsque les deux pays ont célébré 70 ans de relations bilatérales avec la Chine. Même si aucun ministre roumain n'a visité la Chine l'année dernière, la Bulgarie a envoyé le président Ruman Radev rencontrer son homologue chinois, le président Xi Jinping, à Pékin. Ce changement n'est pas seulement évident aux niveaux politique et stratégique, mais aussi au niveau économique.

Après avoir salué les investissements chinois dans le port de Varna et le port de Bourgas, la Bulgarie est arrivée au sommet de l'époque 16 + 1 à Sofia en 2018 avec de nombreuses propositions de projets d'infrastructure importants. En 2019, la Bulgarie a invité China National Nuclear Corporation à soumissionner pour le développement de la centrale nucléaire de Belene. Semblable à Cernavodă, Belene est le plus grand projet énergétique de Bulgarie, nécessitant un investissement de 10,7 milliards de dollars. Le projet a attiré l’intérêt de la Russie Rosatom, de la Chine CNNC et de Korea Hydro & Nuclear Power Co. Il semble plus réalisable que Cernavodă, étant donné l’intérêt manifesté par la Macédoine du Nord pour l’achat d’énergie à la centrale nucléaire de Belene.

La concurrence entre la Roumanie et la Bulgarie est plus forte le long de la côte de la mer Noire, où les histoires de trois ports convergent. Le port roumain de Constan Romaniaa est le plus grand port de la région de la mer Noire, mais a généré moins d'investissements que les ports de Varna et de Burgas. La seule présence chinoise importante à Constanța est celle de China Oil and Foodstuffs Corporation (COFCO), qui possède un terminal céréalier dans le port de Constanța et trois installations de stockage de céréales dans le sud de la Roumanie. Cependant, la présence de COFCO n’est intervenue qu’après l’acquisition de Nidera, une société néerlandaise et ancienne propriétaire de ces installations. Dans le port bulgare de Varna, la China Machinery Engineering Corporation (CMEC) souhaite dépenser 120 millions de dollars pour développer l’infrastructure du port afin de devenir le premier port moderne du pays doté d’entrepôts. Bourgas, l'autre important port bulgare, a attiré un investissement chinois de 20 millions de dollars dans un centre logistique qui vise à faciliter le commerce chinois du port du Pirée vers l'Europe.

Bien qu'elle abrite le plus grand port de la mer Noire, la Roumanie ne pouvait pas rêver de reproduire la réussite du port du Pirée en transformant Constanța en un centre d'infrastructure chinois. En effet, à moins de 50 km de la zone de cargaison de Constanța se trouve une base militaire américaine. Alors qu'une escale à Constanța par des navires militaires chinois en 2012 était acceptable, il est peu probable que les États-Unis acceptent que la Chine contrôle le plus grand port de la mer Noire, à seulement quelques dizaines de kilomètres de sa base militaire.

En regardant vers l'investissement privé dans les deux pays, on peut également voir la concurrence entre la Roumanie et la Bulgarie. Chaque pays espérait être la «passerelle chinoise en Europe» et l'investissement chinois était considéré comme une aubaine. Outre leur position géographique, les deux pays cherchent à attirer des investisseurs étrangers en favorisant leurs faibles coûts de main-d'œuvre et leur main-d'œuvre qualifiée. Alors que Huawei a établi un centre d'assistance régional en Roumanie et que Great Wall Motor Company a construit une usine en Bulgarie, peu d'investissements chinois importants se sont matérialisés ces dernières années.

Bien que les relations sino-roumaines et sino-bulgares semblent positives, l'investissement chinois est faible en Roumanie et en Bulgarie, par rapport aux pays occidentaux. Selon le think tank allemand MERICS, la Roumanie a attiré 1,3 milliard de dollars d'investissements directs étrangers (IDE) chinois entre 2000 et 2019, contre 0,45 milliard de dollars en Bulgarie. À titre de comparaison, l'Allemagne a attiré 25 milliards de dollars d'IDE chinois au cours de la même période et les États-Unis, 149,9 milliards de dollars. Ce faible taux d'investissement en dit long sur le mécanisme 17 + 1, la BRI et les liens régionaux avec la Chine. Huit ans après la création du 17 + 1 et sept ans depuis l'annonce de la BRI, aucun projet chinois proposé n'a été achevé en Roumanie ou en Bulgarie. Bien que la Roumanie ait montré de l'intérêt pour attirer les investissements chinois – allant jusqu'à rejoindre la Banque asiatique d'investissement dans les infrastructures en 2018 – il n'y a pas de réussite chinoise dans la région, même dans les infrastructures.

Au contraire, de nombreux projets ont échoué dans les deux pays. En Roumanie, les quatre projets énergétiques importants ont échoué, ainsi que les rêves de lignes ferroviaires à grande vitesse construites en Chine. Ayant signé des accords d'investissement avec la Chine bien plus tard, la Bulgarie n'a été témoin que de deux projets infructueux: l'usine de Great Wall Motor près de Lovech et l'aéroport de Plovdiv. L'usine de Great Wall Motor était un investissement privé chinois qui a échoué car elle ne pouvait pas pénétrer le marché européen. Pendant ce temps, l'aéroport de Plovdiv a été salué comme un projet important dans la région, mais après avoir remporté l'appel d'offres, le consortium dirigé par HNA a décidé de se retirer, probablement en raison des problèmes d'endettement de HNA combinés au contrôle plus strict de Pékin sur les investissements à l'étranger. Le consortium avait remporté une concession de 35 ans pour exploiter, réparer et entretenir l'aéroport de Plovdiv, et avait même annoncé qu'il doublerait sa promesse d'investissement initiale de 93 millions de dollars. S'il était mis en œuvre, HNA Group souhaitait transformer l'aéroport de Plovdiv en carrefour et centre touristique régional pour l'Europe centrale et orientale. Associé aux investissements logistiques et portuaires du port de Bourgas et du port de Varna, ce projet aurait conféré à la Bulgarie le statut de «passerelle chinoise vers l'Europe».

La concurrence entre la Roumanie et la Bulgarie s'est ravivée il y a des années, en partie à cause d'une volonté d'attirer les investissements chinois dans la région. Mais alors que la Bulgarie était plus prudente dans ses relations avec la Chine, la Roumanie a embrassé la Chine avec enthousiasme, seulement pour que ses relations s'affaiblissent d'année en année depuis 2013. Le récit de la Roumanie a été influencé non seulement par la déception des investissements chinois, sa proximité avec les États-Unis et les siens. l'instabilité politique, mais aussi le scandale de Huawei et les tensions croissantes entre la Chine et les États-Unis, associées au «facteur russe». La Bulgarie – avec moins d'IDE que la Roumanie mais une approche plus ferme vis-à-vis de Pékin et plus de flexibilité entre les États-Unis et la Chine – a réussi à attirer les investissements chinois, tout en évitant les critiques occidentales.

Certains décideurs à Washington pensent que les pays d'Europe centrale et orientale, dont la Bulgarie et la Roumanie, sont «au lit» avec la Chine. Mais la dynamique de ces relations est souvent mal comprise. Alors que la Bulgarie pourrait continuer à chercher des liens avec la Chine au cours des prochaines années, la Roumanie a déjà choisi le côté américain en abandonnant la centrale nucléaire de Cernavodă. Étant donné que cela pourrait également restreindre bientôt les opérations de Huawei dans la construction de son réseau 5G, les perspectives pour les relations Roumanie-Chine sont sombres.

Andreea Brinza est vice-présidente de l'Institut roumain pour l'étude de l'Asie-Pacifique (RISAP), où elle analyse la géopolitique de la Chine en mettant l'accent sur l'initiative Belt and Road. Vous pouvez la suivre @Andreebrin. Toutes les opinions exprimées ici sont les siennes.

Photo: NICOLAS ASFOURI / AFP via Getty Images

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