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«  La peur me dépasse '': l'Égypte sévit plus durement contre les médias en période de pandémie

Lorsque le rédacteur en chef du principal média d'investigation égyptien a été arrêté par les forces de sécurité le mois dernier devant le célèbre complexe pénitentiaire de Tora au Caire, Leena al-Deeb a saisi son téléphone pour informer sa meilleure amie, une journaliste locale.

Elle a vu qu'il lui avait déjà envoyé un texto en écrivant: "Lina Atallah a été arrêtée".

"J'allais juste vous le dire. Dieu nous aide. Quel moment pour le journalisme", a écrit le producteur de télévision de 26 ans, faisant écho aux sentiments angoissés partagés par de nombreux journalistes en Égypte qui sont obligés de naviguer dans un défi et un paysage médiatique souvent dangereux.

Atallah, éminente journaliste d'investigation pour Mada Masr, l'un des rares sites d'information indépendants en Égypte, a payé une petite amende et a été libérée plusieurs heures après sa détention à la suite d'un tollé de soutien international.

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Pourtant, de nombreux autres journalistes locaux moins connus ne sont pas aussi chanceux et continuent de languir derrière les barreaux sans procès.

L'Égypte était déjà le troisième pire geôlier de journalistes au monde, mais depuis que le coronavirus s'est infiltré dans ses frontières, le gouvernement a de plus en plus cherché à contrôler encore plus le discours de l'État – accélérant sa répression contre les journalistes en arrêtant ou expulsant ceux qui affrontent des personnalités étatiques .

«Menace pour le public»

Dans la dernière décision du gouvernement, le Conseil égyptien pour la réglementation des médias a annoncé vendredi une interdiction aux médias de traiter diverses questions "sensibles".

À l'avenir, a déclaré le conseil, les médias et les utilisateurs des médias sociaux ne pourraient pas couvrir ou discuter du coronavirus, du barrage Renaissance d'Ethiopie et des conflits en Libye et dans la péninsule du Sinaï.

Le conseil a averti que seules les informations délivrées par les autorités officielles pourraient être communiquées et que des mesures juridiques seraient prises contre les contrevenants.

Le Groupe d'action national égyptien (ENAG), un groupe d'opposition clé, a condamné l'interdiction et déclaré qu'aucune déclaration d'urgence ne pouvait justifier le niveau de censure.

"De tels abus de la liberté d'expression parrainés par l'État ne doivent jamais être normalisés", a déclaré ENAG dans un communiqué.

"Cette mesure est non seulement moralement répréhensible, mais constitue également une réelle menace pour la sécurité du public, en raison du manque d'informations, du manque de transparence et de l'impunité du régime."

La répression de Sissi

Les soulèvements du printemps arabe, il y a maintenant près de dix ans, et le soulèvement de l'Égypte en particulier, étaient remplis de jubilation et de grandes attentes de transition vers la démocratisation.

La logique a suivi que les gouvernements remplaçant la vieille garde déchue augmenteraient à leur tour les marges de liberté des médias pour les journalistes et autres personnes qui visaient à exprimer leurs opinions, même celles des camps d'opposition.

Au contraire, l'opposé s'est déroulé, a déclaré à Middle East Eye le Dr Sahar Khamis, professeur de communication à l'Université du Maryland et spécialiste des médias arabes et musulmans.

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La Tunisie est souvent désignée comme une exception en raison de sa réputation de seule démocratie en transition en toute sécurité dans le monde arabe, "tandis que de nombreux autres pays, dont l'Égypte, ont connu des détours ou des retours sur la voie de la démocratisation", a déclaré Khamis.

Le Comité pour la protection des journalistes (CPJ), un organisme de surveillance basé à New York, explique l'étouffement de la liberté des médias en Égypte non pas comme quelque chose qui a émergé de la pandémie de coronavirus, mais plutôt comme la continuation d'une tendance de longue date, le virus étant utilisé comme excuse pour sévir de manière plus effrontée.

"Il est important de se rappeler que la répression de la liberté de la presse a commencé avec le président égyptien (Abdel Fattah) el-Sissi qui a alterné l'état d'urgence et déclaré une contre-insurrection dans le nord du Sinaï en 2014", a déclaré à MEE Justin Shilad, chercheur principal du CPJ dans la région MENA.

"A partir de ce moment, le gouvernement a déclaré qu'il était interdit de rapporter tout ce qui n'est pas conforme à leur récit."

Selon Amnesty International, le journalisme en Égypte est effectivement devenu un délit, avec au moins 37 journalistes actuellement derrière les barreaux, dont 20 directement dans le cadre de leur travail.

Des journalistes arrêtés ont été fréquemment accusés d'appartenir à un groupe terroriste, "faisant généralement référence à l'appartenance aux Frères musulmans illégaux", que Sissi a retiré du pouvoir par un coup d'État militaire en 2013 et a depuis écrasé par une forte répression.

Mohamed Morsi, qui était affilié aux Frères musulmans et qui était le premier président égyptien démocratiquement élu – mais diviseur – s'est effondré et est décédé dans une salle d'audience lors de son procès pour espionnage le 19 juin de l'année dernière.

Bien qu'il soit un ancien chef de l'État, la couverture de la mort de Morsi, qui ferait normalement la une des journaux au pays, a été reléguée aux pages intérieures des journaux, dans la section habituellement consacrée aux affaires criminelles.

Les chaînes de télévision égyptiennes ont présenté le même reportage de 42 mots sur sa mort, négligeant de parler de lui comme d'un ancien président.

Peur de parler

En prenant des participations dans les plus grands réseaux de télévision privés, en bloquant plus de 500 sites Web principalement connectés à des organes de presse et en arrêtant des blogueurs et des influenceurs Instagram, Sisi n'a laissé pratiquement aucun espace de dissidence.

Deeb, un journaliste d'affaires, travaillait avec trois sites Web désormais bloqués sur une base indépendante – Middle East Eye, Mada Masr et Daily News Egypt – mais est parti avant qu'ils ne soient bloqués.

"Il est honteux qu'ils soient bloqués, mais l'État a même bloqué Human Rights Watch ici. Il n'y a aucune justification à cela", a-t-elle déclaré à MEE.

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"La seule raison pour laquelle je n'ai pas peur de vous parler, c'est parce que je ne couvre pas la politique, je ne suis pas pourchassé et je suis considéré comme personne.

"Je suppose que je n'ai pas vraiment peur et c'est peut-être parce que je ne reste pas longtemps dans ce pays."

MEE a contacté une pléthore de journalistes, étrangers et locaux, sur le terrain en Égypte, qui ont tous souligné l'importance du sujet, mais ont eu peur de s'exprimer en raison de préoccupations concernant les autorités sur le sujet et le contenu de MEE .

'Comédie noire'

Saif al-Islam Eid, chercheur au Doha Institute for Graduate Studies, a décrit la répression du journalisme comme quelque chose qui ciblait initialement les journalistes "avec des tendances islamiques, mais s'est ensuite étendu à tous les journalistes qui contestaient la propagande de l'État".

Le gouvernement tente également de faire taire les critiques à l'étranger en emprisonnant les membres de leur famille en Égypte.

Eid, un ancien activiste politique emprisonné pendant 13 mois, est maintenant en exil à Doha.

Lorsque les forces de sécurité sont entrées par effraction dans le domicile de sa famille pour arrêter le père d'Eid, elles ont tout cassé à l'intérieur et sont reparties déçues après avoir découvert que son père n'était pas présent.

"Ma famille est menacée tous les jours", a déclaré Eid. "C'est la réalité de la comédie noire pour les journalistes et les militants qui s'opposent au gouvernement, même de l'extérieur".

Depuis que le coronavirus a été détecté dans le pays à la mi-février, les journalistes, comme de nombreuses autres professions, ont dû faire face à des baisses de salaire.

Deeb, par exemple, a vu son salaire réduit de 25%.

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Ahmad, un rédacteur en chef local qui est également pigiste pour des publications internationales, a parlé à condition qu'il ne soit identifié par son prénom que par crainte de représailles de la part du gouvernement.

"Je travaille six jours par semaine, sept heures par jour, et mon salaire n'est que d'environ 100 dollars", a-t-il déclaré à MEE.

«Mon patron veut baisser mon salaire, ou lui envoyer des idées d'histoires comme celles que je publie pour les médias internationaux. J'ai des difficultés financières et je mets tous mes efforts dans ce métier. Mais la peur me vainc aussi à cause du danger de la profession ici ", at-il dit.

"J'ai arrêté de publier mes articles en anglais sur Facebook et supprimé toutes les histoires précédentes par mesure de sécurité. Dieu nous aide."

Appel à enquête

Attallah avait interviewé Laila Soueif, la mère de la militante et blogueuse emprisonnée Alaa Abdel Fattah, lorsqu'elle a été arrêtée le 17 mai.

Alors qu'Attallah a été libérée, après que son cas a attiré l'attention du monde entier, Abdel Fattah est toujours en prison.

Soueif a déclaré à MEE: "Depuis le 10 mars, ils ont annulé les visites à la prison à cause de Covid-19".

Son fils a "arrêté sa grève de la faim, donc sa santé semble aller bien. Mais il va bien sûr pas bien. Il est isolé et maintenant il ne peut même plus rien lire comme un simple journal. Je m'inquiète pour son état. . "

Dans un autre cas, Shady Habashi, un cinéaste de 24 ans détenu sans jugement depuis deux ans, est décédé subitement dans sa cellule de prison en mai.

Dans une lettre ouverte envoyée au ministère égyptien de la Justice le mois dernier, PEN America et plus de 60 organisations partenaires ont appelé les autorités à mener une enquête complète et transparente sur la mort de Habashi.

Sa mort a déclenché des accusations de négligence médicale dans la prison, où les codétenus de Habash auraient hurlé de leurs cellules pendant des heures pendant que Habash mourrait, sans résultat.

Un rapport post mortem du ministère public égyptien a indiqué que Habash s'était empoisonné par erreur en buvant un désinfectant pour les mains.

Attaque des trolls

La dernière répression du gouvernement contre la liberté des médias comprenait le journaliste de 65 ans Mohamed Monir, qui a été arrêté le 15 juin sur les accusations habituelles de diffusion de fausses informations et d'appartenance à une organisation terroriste.

Monir avait récemment été interviewé par la télévision Al Jazeera et avait précédemment critiqué la réponse du gouvernement égyptien à la pandémie de coronavirus.

Il souffre d'hypertension artérielle, de diabète et de graves problèmes cardiaques.

L'arrestation de Monir reflète l'expérience de nombreux autres journalistes détenus dans la mesure où les forces de sécurité en civil ont fait irruption chez lui, l'ont transféré dans un poste de police, puis l'ont inculpé de diffusion de fausses nouvelles, de mauvaise utilisation des médias sociaux et de participation à un groupe terroriste.

Pendant ce temps, la répression n'a pas seulement visé les journalistes locaux qui contestaient le récit du gouvernement sur les coronavirus, mais aussi les correspondants étrangers.

Le 18 mars, l'Égypte a expulsé la journaliste Ruth Michaelson, journaliste au journal britannique The Guardian, d'un article qui indiquait que l'Égypte avait probablement plus d'infections à coronavirus que le rapport officiel du pays.

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Michaelson a cité un groupe de scientifiques de l'Université de Toronto qui a estimé que le pays comptait entre 6 270 et 45 050 cas à une époque où le total officiel du pays n'était que de trois cas.

Peu de temps après la publication de son histoire, une armée de trolls en ligne a attaqué le Guardian sous le hashtag "mensonges du Guardian", et elle a été convoquée, avec Declan Walsh du New York Times, au siège du Service national d'information égyptien.

Par la suite, elle a reçu une note du ministère égyptien des Affaires étrangères lui demandant de quitter le pays.

«Les soi-disant démocraties»

"L'Egypte n'est pas une anomalie", a déclaré à MEE Khamis, l'expert des médias.

"Malheureusement, cela a été une tendance qui s'est intensifiée au milieu de la pandémie de Covid-19, et il me semble que lorsqu'il y a une crise de cette ampleur mondiale, les efforts de différents régimes pour contrôler le récit officiel, en en veillant à ce que seul leur récit soit entendu, devient beaucoup plus grand qu'en temps ordinaire. "

Lors de son entretien, Soueif, la mère d'Alaa Abdel Fattah, a déclaré qu'elle avait un message important à transmettre.

"Les autorités égyptiennes ne seraient jamais en mesure de sévir contre ce niveau d'impunité s'il n'y avait pas le soutien des pays qui sont des soi-disant démocraties, ou qui ont des institutions démocratiques, comme l'Europe ou l'Amérique", a-t-elle déclaré à MEE.

"Il y a un silence avec les pays qui disent qu'ils se soucient des droits de l'homme, et c'est malheureusement un problème majeur."

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