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Coronavirus: des travailleurs migrants bloqués en Irak, frappés par une pandémie, sans salaire ni retour

Pendant des années, Rajib Sheikh a transféré de l'argent à son Bangladesh natal à partir de son travail de jour en Irak. Mais maintenant, coincé sans salaire, il demande de l'aide à sa famille.

Le pâtissier de 26 ans est resté trois mois sans salaire et son employeur irakien a également cessé de payer pour sa nourriture.

Il fait partie des milliers de travailleurs migrants étrangers bloqués en Irak, sans revenu ni moyen de rentrer chez eux, en regardant l'économie s'effondrer autour d'eux.

"Nous sommes habitués à renvoyer de l'argent dans notre pays, mais maintenant je devais demander à mon cousin de me transférer de l'argent", a expliqué Sheikh, arrivé il y a sept ans dans la province du sud de Bassorah, riche en pétrole.

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"Nous espérons que nous pourrons retourner à nos emplois parce que ce n'est pas seulement nous qui mourrons de faim, mais aussi nos familles à la maison", a-t-il déclaré.

L'économie mondiale a connu un ralentissement spectaculaire au milieu de la propagation du coronavirus, mais l'Irak – le deuxième plus grand producteur de brut de l'Opec – a également été durement touché par l'effondrement des prix du pétrole et fait face à des réductions de production.

Plus tôt ce mois-ci, l'Arabie saoudite et la Russie ont mené une guerre destructrice des prix du pétrole et ont convaincu l'Irak et d'autres retardataires de l'Opec de respecter leurs obligations de réduire la production, a rapporté Bloomberg News. Le groupe a exigé que les pays, dont l'Irak, qui dépassaient leurs quotas en mai et juin, compensent par des coupes supplémentaires de juillet à septembre, a déclaré Reuters.

Cela a plongé le pays dans sa pire crise budgétaire depuis des années, la Banque mondiale estimant que le PIB diminuera de 10% cette année.

Les travailleurs informels, a-t-il noté, couraient un risque plus élevé de tomber dans une «pauvreté extrême» au milieu des mesures de verrouillage appliquées pour arrêter la propagation du nouveau coronavirus.

Nafis Abbas, un tailleur pakistanais de 32 ans à Bagdad, est retourné au travail la semaine dernière après près de quatre mois de fermeture totale.

"Je veux rentrer (chez moi) mais je n'ai pas d'argent. Si je veux aller au Pakistan maintenant, cela coûte 700 $ et je n'ai rien – pas même 1 000 dinars irakiens", ce qui équivaut à moins d'un dollar, a-t-il déclaré à l'AFP.

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Des centaines de milliers de travailleurs migrants, principalement des pays d'Asie du Sud, ont afflué en Irak au cours de la dernière décennie pour travailler dans diverses entreprises, des champs pétroliers aux restaurants.

Parmi eux, 250 000 travailleurs bangladais enregistrés, selon Mohammed Rezaul Kabir de l'ambassade du pays à Bagdad.

"Plus de 20 000 ont perdu leur emploi", a-t-il déclaré à l'AFP, ajoutant que les chiffres pourraient être encore plus élevés, compte tenu du nombre de personnes travaillant de manière informelle.

Ils comprennent 9 000 ouvriers bangladais dans des compagnies pétrolières internationales et des entrepreneurs à Bassorah, autrefois considérés comme chanceux pour avoir travaillé dans une industrie aussi lucrative.

"La baisse des prix du pétrole a conduit de nombreux gisements de pétrole à licencier des employés, certains sans même un dernier chèque de paie", a déclaré Kabir.

De nombreux travailleurs du pétrole bangladais se sont dirigés vers le nord à Bagdad, espérant que leur ambassade pourrait les renvoyer chez eux.

"Nous établissons des listes et contactons les gens dès que nous leur trouvons une place. Nous faisons de notre mieux pour les renvoyer chez eux, mais cela coûte cher et nous avons besoin de beaucoup de vols pour les y rendre", a déclaré Kabir.

Selon une enquête de l'Organisation internationale du travail (OIT), 95% des entreprises en Irak ont ​​suspendu leurs travaux au milieu de Covid-19.

Quatre sur 10 ont déclaré qu'ils devaient licencier certains travailleurs et beaucoup s'attendaient à ce que la crise se poursuive encore quatre mois.

Salem Ahmed, un restaurateur irakien qui emploie des travailleurs bangladais, égyptiens et irakiens, a déclaré que son établissement avait été durement touché par le verrouillage.

"Nous estimons nos pertes à environ 20 000 $ par mois", a-t-il déclaré.

Pertes de verrouillage

"Le gouvernement n'a fourni aucun soutien aux entreprises, et nous devons toujours payer des impôts d'ici juillet", a-t-il déclaré.

Même une fois le verrouillage totalement levé, de nombreux propriétaires d'entreprise interrogés par le BIT ont prédit qu'ils ne pourraient pas ramener leurs opérations ou leurs ventes aux niveaux d'avant le coronavirus.

Quarante pour cent craignaient que leurs entreprises ne ferment temporairement ou définitivement.

"Le gouvernement devrait explorer toutes les options pour financer des mesures qui soutiennent les entreprises, et il devrait fournir un soutien d'urgence à tous les travailleurs, principalement ceux qui travaillent de manière informelle", a déclaré Maha Kattaa, coordinatrice de l'OIT pour l'Iraq dans le pays.

Pourtant, Mohammed Fadel Lhak, un ouvrier bangladais de 49 ans, n'était pas optimiste.

Lhak était dans une situation précaire bien avant la pandémie et la chute des prix du pétrole, vivant au jour le jour des emplois subalternes dans les petites entreprises de Bagdad.

L'année dernière, il a toujours réussi à régler quelque chose – mais cette année, c'est différent.

"Tout est fermé maintenant. Avec le coronavirus, il n'y a plus de clients. Nous espérons simplement que les choses iront mieux afin de pouvoir continuer notre vie", a déclaré Lhak.

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