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Les troupes américaines «sécurisent» le pétrole du nord-est de la Syrie, car la contamination en péril met en danger des vies

30 juin 2020

Les Kurdes du nord-est de la Syrie ont acquis une renommée mondiale pour leur vaillance contre l'État islamique (EI). Mais aujourd'hui, ils sont confrontés à un fléau potentiellement encore plus dévastateur, mettant en danger la vie de millions de résidents locaux: la pollution par les hydrocarbures.

Dans la région administrée par les Kurdes, qui abrite quelque 4 millions de personnes et repose sur la plupart du pétrole contesté de la Syrie, le pétrole brut s'échappant de pipelines délabrés et les déchets de pétrole cancérigène contaminent les rivières et les ruisseaux. Lorsque les fleuves inondent, comme ils l'ont fait récemment en avril, ils répandent leur poison sur les cultures agricoles, tout comme des milliers de raffineries rudimentaires crachent leurs propres fumées toxiques dans l'air.

Les images dystopiques de la terre brûlée et de l'eau noircie n'ont pas eu d'impact. Des manifestations sporadiques ont entraîné la fermeture de raffineries de fortune, pour qu'elles n'apparaissent ailleurs.

Lors d'entretiens téléphoniques avec Al-Monitor, les habitants des zones touchées disent que les maladies, y compris les cancers, se multiplient. Tous ont demandé l'anonymat par crainte de représailles de la part des autorités, signe révélateur de la gravité du problème névralgique.

Un pharmacien de la campagne de l'est de Deir ez-Zor, où le raffinage primitif sévit, a déclaré: «Des maladies qui avaient auparavant disparu ont commencé à se propager dans nos régions. Malformations congénitales, méningite, inflammation cutanée, maladies respiratoires graves. En ce qui concerne les malformations congénitales – nous voyons beaucoup de cas. Hypothyroïdie à la naissance, thalassémie, hémophilie. Ce que je sais, c'est qu'elles sont réparties dans toute la province, mais sont plus courantes et plus concentrées dans les zones avec des puits de pétrole. »

Il a ajouté: «Je viens de la région; nos récoltes agricoles sont maintenant terribles par rapport à il y a 10 ans. L'espace vert a diminué. La plupart des arbres sont morts à cause du sol et de la pollution atmosphérique. »

Mohammed Khalaf, le pseudonyme d'un chercheur et journaliste dans Deir ez-Zor a décrit le processus de raffinage primitif: «La raffinerie est un conteneur rempli de pétrole brut. Ils allument un feu en dessous, et c'est ainsi que le raffinage se produit. Du diesel, de l'essence, du gaz et de la graisse sont produits. Cette opération produit une fumée nauséabonde qui provoque des maladies et endommage l'environnement, la santé des personnes et des animaux. "

Khalaf a déclaré: «Même les vêtements après les avoir lavés, vous les accrocherez sur des cordes à linge sur le toit. Le matin, vous constaterez que les vêtements sont noirs de fumée. Une fois, j'ai rempli le réservoir d'eau de ma maison mais j'ai oublié de le couvrir la nuit. Je me suis réveillé le matin pour découvrir que la surface de l'eau était entièrement diesel. »

Il a ajouté: "Imaginez parfois pendant la journée, il y a un nuage noir au-dessus de Deir ez-Zor en général, comme des nuages ​​noirs."

Le raffinement escroc peut être résolu par une surveillance plus stricte. Mais la contamination par les pipelines qui fuient, les déversements d'hydrocarbures et les autorités qui déversent carrément des déchets dans les rivières affecteront la santé humaine et animale pour les décennies à venir.

Alors que les donateurs occidentaux se réunissent à Bruxelles aujourd'hui pour discuter de l'aide à la Syrie, la crise environnementale imminente dans le nord-est de la Syrie ne devrait pas être à l'ordre du jour, et les responsables kurdes syriens ne se précipiteront pas pour se plaindre. Abdelkareem Malek, le ministre de l'énergie de l'administration autonome, n'a pas répondu aux demandes de commentaires répétées d'Al-Monitor, pas plus que le ministre de l'environnement, Joseph Lahdu.

La pression pour soutenir l'économie fragile de l'administration autonome, qui repose en grande partie sur des revenus pétroliers en diminution constante, ainsi que la nature tendue de ses relations avec le régime syrien signifient que l'environnement est presque traité comme un problème de boutique. La question de savoir qui vend le pétrole à qui, à qui et où vont les bénéfices reste extrêmement opaque. Les ventes au régime et les échanges moins documentés mais importants avec le Kurdistan irakien et la Turquie restent controversés, car les personnes vivant dans la région dirigée par les Kurdes souffrent de pénuries chroniques de carburant.

Ce n'est un secret pour personne, cependant, que les parts de la tarte au pétrole achètent la paix du gouvernement local avec des tribus arabes réticentes, notamment les Shammar, qui peuplent la frontière avec l'Irak.

En octobre 2019, face au tollé provoqué par l'attaque turque de l'opération Peace Spring contre les Forces démocratiques syriennes (SDF) soutenues par les États-Unis, le président Donald Trump a déclaré qu'il avait ordonné à plusieurs centaines de forces américaines de rester dans le nord-est de la Syrie "pour sécuriser le pétrole" et empêcher le produit de sa vente de se retrouver à nouveau dans les coffres d'IS. Mais les responsables américains n'ont pas encore commenté les effets mortels d'une production dangereuse.

Un haut responsable de l'administration autonome a confirmé à Al-Monitor sous couvert de l'anonymat que les États-Unis ne fournissaient aucune assistance financière ou technique pour aider à résoudre le problème. «Le président Trump s'est engagé à protéger les installations pétrolières, et nous lui sommes reconnaissants. Mais bien sûr, il n'est pas de leur responsabilité d'assurer la production », a noté le responsable, ajoutant:« Mais s'il y a une assistance à cet égard, ce serait bienvenu. »

Le Département d'État n'a pas répondu à la demande de commentaires d'Al-Monitor.

Le responsable a affirmé que l'administration autonome avait promulgué une loi «pour arrêter» les raffineries illégales, mais qu'il y avait «clémence dans la mise en œuvre en raison de conditions économiques difficiles».

Il a ajouté que des séminaires étaient organisés par les autorités locales pour sensibiliser aux dangers de la pollution par les hydrocarbures.

Rivière de la mort

Un rapport effrayant de l'organisation non gouvernementale néerlandaise PAX qui doit être lancé demain offre un rare aperçu des effets des fuites et déversements chroniques d'une grande installation de stockage située à 15 kilomètres (9 miles) au sud-ouest de la ville de Derik, qui appartenir à la société d'État Syrian Petroleum Company. Il recueille tout le brut transporté via un oléoduc partant directement du champ pétrolier de Rmeilan, qui est protégé par les forces américaines. À l'aide de l'imagerie satellite, PAX a suivi les fuites de l'installation appelée Gir Zero, qui ont commencé à l'été 2013. Des réservoirs en plein air autour de l'installation ont commencé à fuir «et une partie importante des terrains de l'installation est devenue noire sous forme de pétrole et / ou de pétrole. les déchets ont débordé », note le rapport. Puis, «en septembre 2014», des images satellites montrent qu'un canal a été creusé «pour se connecter à une rivière locale». Cela "a probablement fonctionné comme une sorte de valve pour relâcher la pression des déversements sur le site, car les autorités locales n'avaient pas les ressources ou la capacité suffisantes pour faire face au problème." Les déchets ont fait leur chemin dans un petit ruisseau coulant vers le sud dans le Wadi Rumaila, un affluent de la plus grande rivière saisonnière du Wadi Awarid qui traverse 30 villages et se connecte à l'Euphrate.

Des criques de pétrole brut sont photographiées dans les champs de Kharab Abu Ghalib, le 26 avril 2020 (photo d'Abdullah Mohammed)

Les fuites – et la pollution – se poursuivent, selon le chef du programme de désarmement humanitaire de PAX, Wim Zwijnenburg, qui est également l'un des auteurs du rapport intitulé «River of Death». "Une estimation approximative indique que des dizaines de milliers de barils de pétrole et d'eaux usées ont déjà été rejetés dans les rivières, et si cela n'est pas arrêté bientôt, cela ne fera qu'aggraver la catastrophe environnementale pour des milliers de familles vivant dans la région", Zwijnenburg a déclaré à Al-Monitor lors d'une interview téléphonique. Une femme citée dans le rapport a imputé une série de fausses couches à la pollution.

Samir Madani, cofondateur de tankertrackers.com, un site Web dédié au suivi du stockage et de l'expédition du pétrole brut, estime que la fuite peut durer au moins 730 jours. Avec une accumulation estimée à environ 60 barils de brut par jour, "cela équivaudrait à 50 000 jusqu'à présent", a déclaré Madani à Al-Monitor lors d'un entretien téléphonique. Madani, qui a collaboré avec PAX sur le rapport, a ajouté: "Il s'agit d'une fuite qui se poursuit et qui coule toujours hors de la zone."

Une nouvelle vague de pétrole brut a déferlé sur les champs et les villages de Rmeilan en mars après une explosion dans un réseau de pipelines corrodé dans la région. Le pétrole s'est rendu dans les rivières voisines et a contaminé au moins 18 000 mètres carrés de terres dans et autour du village de Kharab Abu Ghalib.

Une chèvre broute près d'une berge polluée par du pétrole brut près de Gir Zero, dans le nord-est de la Syrie, le 27 avril 2020 (photo d'Abdullah Mohammed)

Les inondations saisonnières aggravent le problème. Plus de 80 000 acres de terres agricoles autour de Tel Hamis dans le gouvernorat de Hasakah ont été inondées en avril avec de l'eau contaminée par le pétrole. 20 000 acres supplémentaires à Jazah également à Hasakah et 10 000 à Rmeilan ont également été submergés.

Un habitant de Jazah qui a demandé à rester anonyme a déclaré à Al-Monitor: «Dans le passé, les gens utilisaient la rivière pour arroser leurs champs. Maintenant, c'est du pétrole, donc les gens ne l'utilisent pas pour l'irrigation. Quant aux autorités, la municipalité était là, elles ont vu ce qui se passait, nous avons parlé. Mais ils n'ont pas la capacité de résoudre le problème à la base. Ils n'ont fait qu'une chose. Ils ont envoyé un bulldozer et fait une berme en terre; ils ont soulevé une berme des deux côtés de la rivière. Mais ce n'est pas une solution. La berme n'est pas le long de la rivière entière – seulement à des points spécifiques sur 500 ou 600 mètres. Ce n'était pas pour protéger les champs mais pour empêcher l'eau d'inonder le village. L'eau entrait dans le village, dans les maisons d'habitation, avec le pétrole. Ils ont donc levé la berme. »

L’homme a fait écho aux plaintes selon lesquelles l’administration autonome ne répondait généralement pas aux malheurs des citoyens. "Pour que quelqu'un dise" Je veux aller à l'administration autonome et porter plainte, demander de l'aide ", il est définitivement en train de vous plaisanter. Impossible. Pour qu'il y ait un résultat positif, ils n'auraient pas construit ces installations pétrolières et déversé le pétrole dans l'eau courante (en premier lieu) », a-t-il grogné.

Selon Hassan Partow, expert en environnement au Programme des Nations Unies pour l'environnement (PNUE), les risques environnementaux et sanitaires posés par la contamination par le pétrole dans le nord-est de la Syrie l'emportent de loin sur ceux rencontrés en Irak au lendemain du ciblage par la coalition dirigée par les États-Unis des actifs pétroliers contrôlés par IS. Ils sont également beaucoup plus difficiles à résoudre, d'autant plus que l'ampleur du problème et son impact global restent à évaluer.

«La pollution par les hydrocarbures en Irak a été largement causée par le sabotage (de l'EI) lors de leur retraite forcée. Bien qu'il y ait eu des incidents de pollution majeurs, dont certains ont duré des mois, il s'agissait en général d'événements ponctuels », a déclaré Partow à Al-Monitor dans des commentaires par courrier électronique.

Il a poursuivi: «La situation dans le nord-est de la Syrie est plus complexe dans la mesure où la pollution par les hydrocarbures est un problème chronique datant du déclenchement de la crise il y a près d'une décennie. Alors que dans le cas de l’Irak, l’industrie pétrolière reste intacte et sous le commandement central (du gouvernement) », dans le nord-est de la Syrie, il existe des milliers de« grappes de raffinage artisanal du pétrole qui sont très difficiles à contrôler en raison de leur nature libre et itinérante ». Enfin, contrairement à l'Irak, les marées noires se produisent «dans le grenier agricole principal du pays. Le réseau de cours d'eau dense du nord-est de la Syrie agit comme un conduit transportant la pollution par les hydrocarbures dans le fleuve Khabour, un affluent du fleuve Euphrate, et il n'y a pas de fin claire en vue ou de plan de match sur la façon de traiter ce grave problème », Partow observé.

Des moutons se promènent dans des champs contaminés par le pétrole après l'éclatement d'un oléoduc et se sont répandus dans le village de Kharab Abu Ghalib, le 26 avril 2020 (photo d'Abdullah Mohammed)

La politique internationale fait obstacle. Tout comme l’Organisation mondiale de la santé a hésité à s’engager directement avec l’administration autonome pour l’aider à faire face à la pandémie de coronavirus de peur de bouleverser le gouvernement central de Damas, le PNUE attendrait probablement une invitation officielle du régime de Bachar al-Assad afin de intervenir au nord-est.

Mais le régime d'Assad a peu d'intérêt à aider à réparer les infrastructures pétrolières à moins qu'il ne soit autorisé à reprendre le contrôle des gisements de pétrole, ce que la Russie, son principal allié, a littéralement poussé lorsque les mercenaires Wagner ont tenté de dépasser les champs protégés par les FDS à Deir ez Zor, seulement pour être repoussé par les forces américaines. De nouvelles sanctions introduites en vertu de la loi César signifient qu'aucune entreprise occidentale ne risquerait d'investir dans le réseau pétrolier en ruine de la Syrie. Et Damas n'a pas les moyens de financer les réparations.

Un responsable des FDS, ne parlant pas pour attribution, a déclaré qu'il faudrait jusqu'à 100 millions de dollars pour ramener les champs de Rmeilan et al-Omar, où se trouve la majeure partie du pétrole, à leur pleine capacité de production. Avant la guerre, la Syrie produisait environ 380 000 barils de pétrole brut par jour. La production actuelle est estimée à 60 000 barils par jour, en grande partie à faible teneur.

Un membre du personnel d'une ONG locale a cependant affirmé que la Compagnie pétrolière syrienne continue d'envoyer des pièces de rechange aux installations pétrolières du nord-est avec le personnel technique. Cette dynamique permet aux autorités locales d'éviter de prendre la responsabilité de la pollution par les hydrocarbures, car le bureau administratif autonome peut adresser les plaintes des résidents au personnel du gouvernement central, qui à son tour peut dire aux résidents de porter leurs plaintes à l'administration autonome.

Le haut responsable de l'administration autonome a contesté cette version des événements, affirmant qu'il n'y avait pas de personnel actuellement employé par l'État mais plutôt des techniciens et des ingénieurs qui avaient choisi de rester et de travailler sur la masse salariale locale. Quoi qu'il en soit, la présence américaine dans les installations pétrolières pourrait bien avoir bouleversé les accords existants.

Fabrice Balanche, géographe et professeur agrégé à l'Université de Lyon II en France, qui a étudié de près la Syrie depuis le sol, fait preuve de scepticisme quant à la durée de la présence américaine. Son engagement apparent – et sa crédibilité – ont été sérieusement affaiblis par la décision de Trump de retirer les forces américaines de la frontière turque avant l'invasion turque de l'automne dernier.

L'imagerie satellite montre al-Qahtaniyah (photo de MAXAR / ESRI Maps 2018 via Zoom.Earth)

"Je pense qu'il y aura une nouvelle offensive turque et qu'elle visera Qahtaniyah", a-t-il déclaré à Al-Monitor lors d'un entretien téléphonique, faisant référence à une ville à majorité arabe située à l'est de Qamishli et ayant du pétrole à proximité. Ankara bénéficierait probablement des oscillations de Washington pendant la période de transition entre l'élection présidentielle américaine de novembre et janvier, lorsque le nouveau président est assermenté pour prendre une décision finale qui couperait Qamishli de la frontière irakienne, qui est la seule région dirigée par les Kurdes. débouché sur le monde extérieur. Les Russes appuieraient probablement la décision turque au motif qu'elle contraindrait les Américains à proximité de Rmeilan et les obligerait à partir.

Le commandant en chef des FDS, Mazlum Kobane, a fait part de ses inquiétudes concernant les conceptions turques sur al-Qahtaniyah dans une interview accordée en janvier à Al-Monitor. Entre-temps, la pollution par les hydrocarbures se propage sans contrôle, a déclaré à Al-Monitor Abdel Nasser al-Ayed, rédacteur en chef du journal en ligne JesrPress. Ayed a ajouté: "Jour après jour, il y a quelque chose qui s'accumule dans l'air, dans le sol, dans le corps des gens, et quand il atteint un certain niveau, il provoque la maladie ou la mort."

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