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État Supertanker: Comment le Qatar joue son avenir sur la domination mondiale du gaz

Lorsque l’Arabie saoudite a fait chuter les prix du pétrole en mars, l’impact sur les revenus des producteurs de pétrole a été immédiat. Mais au Qatar voisin, qui est l'un des principaux producteurs de gaz naturel liquéfié (GNL), la situation est plus compliquée.

L’année dernière, le GNL représentait 45,3 milliards de dollars (62%) des 73,1 milliards de dollars de recettes d’exportation du Qatar. Les prix du GNL sont liés au pétrole et ont également chuté depuis mars, mais avec une différence cruciale.

Le Qatar exporte 77 millions de tonnes (MT) de GNL par an, mais il n'en vend que 6 MT sur les marchés au comptant pour une livraison immédiate. La plupart des revenus générés par le GNL au Qatar sont liés à des contrats à moyen et long terme, avec un décalage avant qu’une baisse du prix du pétrole ne soit ressentie par les vendeurs et les acheteurs.

«Environ 85% des contrats gaziers du Qatar sont liés au pétrole, avec un retard de six mois, donc en termes d’impact budgétaire, il ne se fera sentir qu’en septembre. C'est un problème, et il y a un débat sur la mesure dans laquelle les volumes de GNL seront touchés », a déclaré un membre senior d'une société financière qatarie liée à l'État sous couvert d'anonymat.

"L'Arabie saoudite a immédiatement vu l'impact (de la chute des prix du pétrole), nous voici derrière la courbe."

Producteurs de GNL

Les prix au comptant du GNL pour la livraison en Asie du Nord, un marché clé pour le gaz qatari, ont atteint en juillet un creux historique cette année, tombant à 1,85 $ par million d'unités thermiques britanniques (mmBtu). Cela représente une baisse de près des trois quarts depuis octobre, contre 6,80 $ le mmBtu, et une baisse de deux tiers par rapport à il y a un an.

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"Le Qatar l'a ressenti sur les ventes au comptant en Europe, atteignant environ 1,6 mmBtu, et en Asie, un peu plus de 2 mmBtu, mais les contrats à long terme obtiennent toujours des prix assez élevés, jusqu'en août environ", a déclaré Andy Flower, un gaz indépendant. consultant.

L'année dernière, le Qatar a exporté 48 tonnes de GNL vers l'Asie, soit environ 70% de ses ventes. En avril, le prix du GNL qatari au Japon était toujours de 10,12 $ le mmBtu, en Corée du Sud de 11,04 $ et en Chine de 10,44 $, a déclaré Flower.

Mais avec la baisse des prix au comptant du GNL, les acheteurs renégocient les contrats à long terme avec Doha.

«Il ne fait aucun doute que des renégociations sont en cours. Cela pourrait faire avancer l'impact à partir de six mois », a déclaré la source financière qatarie.

Le Japon cherche des concessions pour un contrat qui expire à la fin de l'année prochaine, et la Corée du Sud pour un contrat qui se termine en 2025.

"La Chine et le Japon recherchent une réduction de prix de 14%, et les Coréens une réduction de 11% pour l'extension des contrats", a déclaré Flower.

'L'éléphant dans la pièce'

L'impact de Covid-19 devrait entraîner une baisse de 4% de la demande de gaz naturel cette année, selon l'Agence internationale de l'énergie (AIE).

«L'éléphant dans la salle n'est pas seulement la baisse des prix mais aussi la demande, qui dépendra de l'existence ou non d'une deuxième vague de Covid-19. Il n'y a pas un lien aussi direct que Covid-19 et le pétrole », a déclaré Justin Dargin, expert en énergie à l'Université d'Oxford.

Prix ​​du gaz

Alors que les prix du pétrole ont rebondi depuis mars, la demande augmentant à mesure que les économies s'ouvrent avec plus de transport et d'utilisation industrielle, la demande de gaz naturel a moins d'utilisations, a ajouté Dargin.

«Pour une fois, les acheteurs ont le Qatar sur un baril. Cela signifie que les conditions sont de moins en moins favorables »

– David Roberts, King’s College de Londres

Il est principalement utilisé pour le chauffage des maisons et des entreprises, pour les besoins énergétiques industriels et le transport au gaz naturel comprimé. La demande a augmenté ces dernières années, le gaz naturel étant considéré comme plus propre que les autres combustibles fossiles.

L'AIE a qualifié l'impact de Covid-19 sur le gaz naturel de «sans précédent» – «la plus forte baisse annuelle de consommation enregistrée depuis le développement du marché du gaz naturel à grande échelle dans la seconde moitié du 20e siècle» et «deux fois plus importante que la dernière ralentissement en 2009, lorsque la demande de gaz naturel a baissé de 2% ".

En l'absence de reprise économique en forme de V, les analystes prévoient une baisse des prix de 40 à 50% par rapport à 12 mmBtu il y a un an.

«Au second semestre, les revenus vont baisser. Avec le prix du pétrole à environ 40 $ le baril, nous envisageons environ 6,50 mmBtu pour le GNL au prix du pétrole », a déclaré Flower.

Alors que le Qatar peut extraire du GNL pour un dollar à 1,50 $ le mmBtu – parmi les plus bas du monde – la baisse des revenus aura un impact sur son budget déjà contraint.

La croissance économique en 2019 n'était que de 0,1% et devrait se contracter de 3,5% cette année, selon les chiffres de la Deutsche Bank.

«La combinaison de Covid-19 et des bas prix du pétrole et du gaz avec les conditions préexistantes de croissance atone et un boycott (depuis 2017, dirigé par l'Arabie saoudite) n'est pas une recette pour une économie qatarienne robuste», a déclaré Robert Mogielnicki, chercheur résident au Institut des États arabes du Golfe à Washington.

«  Avec tous les discours sur la décarbonisation et zéro émission d'ici 2050, vous pouvez comprendre que le Qatar est pressé ''

Andy Flower, consultant indépendant en gaz

La baisse des prix, la renégociation des contrats à long terme et la baisse de la demande pourraient entraîner la révision des futurs projets de GNL. En novembre, le Qatar a annoncé son intention d'augmenter sa capacité de 64%, à 110 MT par an d'ici 2025 et à 126 MT / an d'ici 2027.

«Ces contrats à long terme sont essentiels, car il ne s'agit pas seulement de promettre d'acheter, mais aussi des prêts qui l'accompagnent pour développer une infrastructure de GNL», a déclaré David Roberts, un universitaire basé au département des études de la défense du King’s College de Londres.

«Pour une fois, les acheteurs ont le Qatar sur un baril. Cela signifie que les conditions sont de moins en moins favorables. »

Pour financer son expansion, le Qatar aura besoin d'environ 4 $ par mmBtu, selon les analystes, laissant au pays une marge de quelques dollars si les prix restent bas.

Le Qatar ne semble avoir d'autre choix que de continuer à exploiter les troisièmes plus importantes réserves de gaz du monde malgré des rendements projetés plus faibles, la fenêtre se fermant sur un retour sur investissement pour l'expansion massive.

Marchés gaziers du Qatar

«Avec toutes les discussions sur la décarbonisation et zéro émission d'ici 2050, vous pouvez comprendre que le Qatar est pressé. Si la deuxième phase sort en 2027, et que vous avez besoin de 20 ans pour rembourser intégralement l'investissement, vous êtes déjà à 2047, donc s'ils ne le font pas maintenant, auront-ils une chance? " dit Flower.

'À toute vapeur'

Alors que Qatar Petroleum (QP), la société d'État de pétrole et de gaz, a annoncé une réduction de 30% de ses dépenses en mai, elle a également annoncé qu'elle était «à toute vapeur, nous allons nous développer».

Le secteur du gaz au Qatar est dominé par QP et ses filiales Qatargas et RasGas, qui sont des coentreprises avec des acteurs mondiaux de l'énergie, dont ExxonMobil, BP, Total et ConocoPhillips.

Pour répondre à un triplement de la capacité de GNL, en juin, QP a annoncé des commandes de 2,86 milliards de dollars avec la Chine et 19 milliards de dollars avec la Corée du Sud pour construire jusqu'à 100 supertankers de GNL, le ministre de l'Énergie et PDG de QP Saad Sherida Al-Kaabi décrivant les accords comme le "plus grand programme de construction navale de GNL de l'histoire".

Jusqu'à présent, seulement 60 commandes fermes ont été passées, le reste étant facultatif.

Saad al-Kaabi
Saad Sherida al-Kaabi, ministre de l'Énergie du Qatar et chef de Qatar Petroleum, lors d'une conférence de presse en 2017 (AFP)

"C'est un peu trompeur, de rendre les offres beaucoup plus attrayantes qu'elles ne le sont vraiment, mais tout cela fait de bons titres", a déclaré Flower.

Les supertankers, transportant du GNL refroidi à -162 degrés Celsius, permettront au Qatar d'être plus flexible dans ses opérations de vente à mesure que les conditions du marché évoluent et de favoriser les prix au comptant par rapport aux contrats à plus long terme. Les navires peuvent changer de cap là où un marché en a besoin et stocker une capacité excédentaire si la demande faiblit.

L’expansion de la production de GNL maintiendra la position du Qatar en tant que premier exportateur mondial, empêchant la concurrence croissante de l’Australie, des producteurs américains de gaz de schiste et d’autres qui ont augmenté leur production ces dernières années.

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Ces plans sont parallèles à la décision de Riyad en mars d'augmenter la production de pétrole pour gagner des parts de marché et évincer les producteurs à coût plus élevé.

"Le Qatar essaie de s'imposer comme l'Arabie saoudite du gaz", a indiqué la source financière qatarie.

Tout comme le Fonds d'investissement public (PIF) d'Arabie saoudite a acquis des participations dans des sociétés pétrolières cette année, Qatar Petroleum a également renforcé sa présence à l'étranger en investissant dans des projets de GNL en Côte d'Ivoire et au Mexique, et en maintenant son engagement envers le GNL Golden Pass de 10 milliards de dollars. terminal d'exportation dans l'État américain du Texas.

«Le Qatar rachète la concurrence. Son point de vue est que, parce qu'il a l'un des coûts les plus bas, il peut surmonter cette tempête, contrairement aux producteurs à coût plus élevé. Il cherche à laisser l'Australie dans la poussière, et pas trop loin dans son esprit, pour réduire la production américaine », a déclaré Dargin.

Le Qatar pourrait également approfondir ses liens avec la Russie, un autre géant du gaz, pour coordonner la politique du gaz après la signature d'un accord en décembre, qui reflète la coordination de Riyad et de Moscou sur les coupes dans la production de pétrole via l'accord OPEP + en avril.

«Il est possible, tout comme l'OPEP +, que si l'environnement des prix bas du gaz se maintienne, cela puisse rapprocher la Russie et le Qatar pour coordonner la politique», a déclaré Dargin.

Ce n'est que lorsque les chiffres du prix du GNL pour le début de cette année seront publiés, mois par mois, que le Qatar aura une idée plus précise de la force d'une main – et d'un portefeuille – qu'il doit jouer tout en portant la couronne de GNL.

"Les trois prochains mois seront fascinants", a expliqué la source qatari.

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