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BBC World Service: Miriam et Youssef

Le massacre de Deir Yassin, qui a eu lieu le 9 avril 1948. (Photo: via MEMO)

Par Richard Lightbown

«Miriam and Youssef» est un feuilleton radiophonique en 10 épisodes du BBC World Service sur la fondation de l'État d'Israël entre 1917 et 1948. L'histoire est racontée par les deux personnages principaux, Miriam Cohen, une jeune réfugiée juive de La Pologne, nouvellement arrivée en Palestine avec sa mère, et Youssef Bannourah, une jeune arabe du village de Deir Yassin. Ce dernier n'est pas très bon dans le commerce familial de la maçonnerie mais a la chance d'acquérir un mentor au Sgt Harry Lister, gardien britannique des lieux saints à Jérusalem. Y figure également Yeshoah, un jeune kibboutznik radical et sioniste qui finit par épouser Miriam. Certaines figures historiques apparaissent plus tard à mesure que le drame se développe.

Les activités de ce groupe central étendent parfois la plausibilité alors que la série tente de dépeindre l'histoire violente et complexe du mandat britannique en Palestine. La paire éponyme passe de l'idéalisme pacifique au terrorisme et vice-versa. La mère juive se moque constamment. Le père de Youssef, qui exprime l'attitude de l'oncle Tom envers la Grande-Bretagne, devient plus tard bouleversé pour l'homicide involontaire d'une femme juive lorsque des hommes du village attaquent un kibboutz voisin. Harry Lister est renvoyé chez lui en disgrâce après les émeutes de 1929 mais réussit apparemment si bien à son travail de bureau qu'il revient cinq ans plus tard en tant que directeur adjoint du Haut-Commissaire, portant le grade de major.

Dans le programme de rétroaction «Over to You», le rédacteur en chef de la commission, Simon Pitts, a suggéré que la série «pourrait aider les gens à comprendre un peu plus la situation actuelle en comprenant simplement comment tout cela a vu le jour». Sa conviction était partagée par un auditeur de Dublin, qui considérait la série «très éducative pour moi». Cette confiance est encouragée par le site Web du programme qui déclare «Tous les efforts ont été faits pour garantir que la série est culturellement, linguistiquement et historiquement exacte».

Malheureusement, le reportage de la BBC sur le Moyen-Orient n'est pas toujours exact. En 1953, la BBC a diffusé de la propagande contre la nationalisation des actifs pétroliers britanniques en Iran, provoquant la grève des radiodiffuseurs iraniens de la Société. Le documentaire de 2010 de la BBC Panorama sur le raid israélien de la flottille pour la liberté de Gaza était si cohérent avec le récit israélien que le ministère des Affaires étrangères normalement sensible a téléchargé l'intégralité du programme sur son site Web. Une photographie publiée par BBC News en 2012, qui prétendument montrant les corps des victimes d'une attaque chimique en Syrie, avait en fait été prise en Irak neuf ans auparavant. Tout journaliste de la BBC qui déclare que les colonies de Cisjordanie violent le droit international ajoute invariablement l'appendice "bien qu'Israël conteste cela", comme si cela annulait en quelque sorte l'article 49 de la quatrième Convention de Genève.

La série a-t-elle donc réussi à associer réussite et aspiration? Dans les grandes lignes, oui, mais il y a beaucoup de démence dans les détails, en particulier ceux qui ont été omis. Bien que le premier épisode s'intitule «La Terre promise deux fois», une seule des promesses est présentée, à savoir l'infâme Déclaration de Balfour. Rien n'est dit de la révolte arabe de 1916 à 1918 contre les forces ottomanes dans le désert d'Arabie, combattues en réponse à la promesse de la Grande-Bretagne de reconnaître un royaume arabe indépendant après la Première Guerre mondiale. (L'inclusion de Jérusalem, et donc de la Palestine, aurait été essentielle pour inciter les membres des tribus arabes à s'allier aux infidèles et à combattre les Turcs.) En 1920, le rapport Palin a admis que les déclarations des Alliés avaient délibérément nourri cette croyance parmi l'opinion arabe. En 2020, la BBC cache ce fait.

Même la Déclaration elle-même n'est mentionnée qu'en partie. La promesse de la Grande-Bretagne de soutenir un foyer national juif en Palestine est citée, mais pas la garantie de sauvegarder "les droits civils et religieux des communautés non juives existantes". Intégrée au mandat britannique pour la Palestine et au cœur de l'histoire du Moyen-Orient au XXe siècle, la Déclaration Balfour ne comprend que 68 mots. Pourtant, seule une version tronquée est incluse dans ce drame de plus de quatre heures.

Les politiciens britanniques avaient promis l'Arabie aux Arabes en 1915; en 1916, ils ont secrètement convenu avec la France de scinder le Moyen-Orient entre eux après la guerre, et en 1917, la Grande-Bretagne a promis une zone indéfinie de Palestine aux Juifs. Après que les forces d'Allenby eurent conquis toute la Palestine au début de 1918, tous les engagements antérieurs furent soumis à l'interprétation britannique. Et les dirigeants politiques britanniques avaient l’intention de garder le contrôle de la Palestine indéfiniment, mais avec une implantation juive sur cette terre arabe. La déclaration de Balfour a donné un prétexte moral aux stratégies impériales de protection du canal de Suez et de construction d’un oléoduc entre les champs pétroliers irakiens et le port de Haïfa.

Par conséquent, la Déclaration ne mentionne pas un État ou un Commonwealth juif, ni ne définit les frontières du «foyer national juif». Néanmoins, cette vague promesse a permis à la Grande-Bretagne d'obtenir le mandat de Palestine de la Société des Nations. Un résultat a été une désillusion totale dans les communautés arabes. La confiance des Arabes dans les intentions britanniques exprimées par le père de Youssef dans le premier épisode n'a duré que quelques mois. Une fois que la réalité des intentions britanniques est devenue apparente, 90% de la population arabe est devenue hostile à l'administration britannique. Perversement, Youssef et son père sont représentés comme croyant aux intentions britanniques bien après la majorité de leurs pairs.

L'idée d'utiliser le théâtre fictif pour dépeindre l'une des histoires politiques les plus importantes du XXe siècle était problématique. Vouloir être historiquement exact en même temps était presque impossible, surtout lorsque la jonction entre la fiction et les faits est transparente. Évidemment, Miriam traversant Jérusalem à vélo est fictive, mais l'attaque du villageois contre un kibboutz sans nom pendant les émeutes de 1929 est-elle un fait ou une fiction? Selon l'historien Hillel Cohen, citant une source juive contemporaine, les quartiers juifs de Giv’at Sha’ul et Beit HaKerem ont été attaqués lorsque

«… Entre 30 et 40 Arabes ont été vus dans la descente de Deir Yasin en face de nous. Ils sont descendus dans la vallée et se sont préparés à un assaut. Un groupe de défenseurs juifs s'est caché dans un coin sur la pente de Beit HaKerem et a commencé à tirer sur eux, sans en toucher aucun… L'échange de coups de feu a continué jusqu'à 8h30 (durée de six heures). Entre-temps, plusieurs mitrailleuses sont arrivées avec l'armée anglaise. Une mitrailleuse a été installée et a ouvert le feu en direction de Deir Yasin. Les soldats ont pris une voiture locale, se sont rendus au village et ont ouvert le feu sur les Arabes, puis sont revenus… du côté juif, plusieurs ont été blessés vendredi et samedi à Giv’at Sha’ul. L'un (Ya’akov Leib Dimentstein) a été grièvement blessé et est décédé. »

Dans l'histoire de la BBC (pour laquelle aucune source n'est fournie), le mukhtar et un corps d'hommes attaquent un kibboutz non défendu. Ils tuent les animaux, détruisent la propriété et incendient les bâtiments. Une juive gériatrique alitée meurt dans le feu. Le mukhtar n'était pas responsable de l'allumage du feu, mais il est arrêté par le Sgt Lister et par la suite reconnu coupable d'homicide involontaire.

Dans tout cela, comment un auditeur déchiffre-t-il où un fait historique se déchire, et comment les inexactitudes apparentes peuvent-elles aider le but déclaré de la série à mieux comprendre la situation actuelle? On pourrait admettre généreusement que l'attaque a eu lieu et prétendre que les détails sont sans importance. Mais ce n'est pas une base solide pour comprendre un conflit régional en cours. C'est là un dilemme: les historiens sont aux prises avec la complexité, dont il y a beaucoup dans l'histoire du Levant, tandis que le théâtre a besoin d'un récit simple. Le résultat dans ce cas est un fil historique vicié par des omissions importantes de documents historiques, qui nécessitent des explications supplémentaires.

La guerre du Levant a mis la population dans son ensemble: la peste acridienne de 1915 et le blocus naval allié (destiné à affamer la population) ont provoqué une famine généralisée. Des maladies ont suivi (dont le choléra et le typhus) tuant des milliers de personnes. La conscription militaire et les réquisitions ont ajouté au sort des civils. Ces conditions misérables ne sont pas évidentes dans le drame (on pourrait se souvenir que la fille de Mukhtar, considérée comme le membre le moins important du ménage, obtenant une seconde aide).

La désillusion et la peur de la dépossession ont alimenté les troubles arabes qui, comme indiqué dans le programme, sont devenus violents pour la première fois en 1920. Cependant, il y a également eu des violences juives simultanées contre les Arabes, en particulier de la part des partisans de l'écrivain et activiste politique Ze'ev Jabotinsky, fondateur de la Mouvement révisionniste, qui a fait campagne pour un plus grand Israël des deux côtés du Jourdain. L'inclusion de seulement Judah Magnes, un pacifiste, comme une influence précoce sur la pensée sioniste (ainsi que la mention d'Aaron David Gordon, qui a conseillé de bonnes relations avec les Arabes) est trompeuse.

La répression britannique est présente dans l'histoire, mais son ampleur et sa barbarie sont sous-estimées. Après des émeutes anti-sionistes en 1920 et 1921, Winston Churchill recrute à bon marché d'anciens membres auxiliaires de la Royal Irish Constabulary (l'infâme Black and Tans) pour former une gendarmerie palestinienne. Décrits par le chef de l'état-major impérial, comme un «gang de meurtriers», ils ont été détestés et redoutés en Irlande, jusqu'à ce que le ciblage de l'IRA en force de nombreux à partir. En Palestine, ils sont revenus à leurs habitudes antérieures, avec des charges de matraque et des tirs pour tuer les politiques. Les troubles civils ont culminé pendant les années de la révolte arabe (1936 – 39). La réponse britannique (décrite dans l'épisode 5 comme «modération») a inclus la torture, le nettoyage de la population, la punition collective, les boucliers humains, les exécutions judiciaires et sommaires et l'exil. En 1936, 6000 habitants de Jaffa auraient été sans abri à cause de démolitions punitives. En 1939, plus de 9 000 Palestiniens étaient détenus dans des camps d'internement. La même année, dix hommes sont morts à Halhoul, près d'Hébron, après que des soldats britanniques les ont gardés dans une cage pendant sept jours sans nourriture ni eau.

L'épisode 6 sur «Les navires de la mort», s'est concentré sur le SS Struma qui a été torpillé dans la mer Noire en 1942 après s'être vu refuser la permission d'atteindre la Palestine. Tous les 769 Juifs à bord sauf un ont péri. Un autre navire de la mort n'a pas été déclaré. En 1940, 1 770 Juifs ont été embarqués à bord du SS Patria à Haïfa pour être déportés à Maurice. L'organisation paramilitaire juive, Haganah, avait l'intention d'empêcher la navigation en paralysant le navire avec une explosion programmée. Au lieu de cela, le navire décrépit et rouillé a coulé en 15 minutes, tuant plus de 200 personnes, principalement des Juifs.

La citation de Miriam (épisode 7) du ministre des Affaires étrangères Ernest Bevin, le 13 novembre 1945, ignore le contexte. Il fait référence à 100 000 Juifs vivant dans des conditions épouvantables dans des camps européens pour personnes déplacées. Ben Gourion a demandé avec force que tous soient autorisés à entrer en Palestine et que tout le territoire soit déclaré État juif. (En même temps, les dirigeants juifs ont fermement rejeté les offres de réhabilitation de petits nombres en Europe.) Ces demandes ont été soutenues par la forte pression du président américain Trueman, qui a refusé d'offrir son aide. Les Arabes palestiniens tenaient les Européens chrétiens pour responsables de cette misère et estimaient qu’ils étaient injustement censés apporter le soulagement. Bevin chercha à respecter la promesse de Balfour de sauvegarder les droits civils arabes et craignait que les propositions ne provoquent une augmentation des troubles civils que la Grande-Bretagne, alors démunie, aurait à contrôler seule.

En 1946, alors que se poursuit l'histoire de l'insurrection juive, Miriam estime que «l'Irgoun que (Menachem Begin) commandait était une affaire de combat et non de terreur». Certes, les auteurs considéraient leurs attaques de cette façon, mais la narration d'un drame documentaire ne devrait pas légitimer les opinions extrêmes de fanatiques dangereux, qu'ils soient arabes, juifs ou militaires britanniques. Les Irgun de Begin étaient téméraires face aux victimes civiles (comme l'illustre le récit de l'attentat à la bombe contre le King David Hotel) et ils visaient les cheminots car les chemins de fer transportaient des troupes et des munitions. Une telle violence politique contre des personnes protégées a correctement appelé le terrorisme ou, comme l'a décrit Christopher Sykes, «la forme la plus répugnante de gangstérisme».

Réfléchissant sur le massacre de Deir Yassin, Miriam commente: "Je ne pense pas que quiconque sache exactement comment ou pourquoi la bataille est devenue un massacre." Écrivant en 1998, Meir Pail a expliqué: «Ce n'est que longtemps après qu'il s'est avéré que Léhi avait initié l'idée du raid. (…) Au cours des discussions de planification, le peuple Léhi a suggéré un massacre, mais le peuple Etzel s'est opposé. » (Meir Pail avait des contacts avec les services de renseignement de la Haganah et était présent en tant qu'observateur de la Haganah. Bien que son récit soit contesté par des auteurs de l'Irgoun, il a été approuvé par Yisrael Galili, ancien chef de la Haganah.)

Cinq jours après le massacre de Deir Yassin, un convoi médical juif avec des fournitures et du personnel médical a été attaqué sur le chemin de l'hôpital Mount Scopus. Les détails de la BBC sont corrects, mais les événements étaient plus complexes selon Jacques de Reynier, chef de la délégation de la Croix-Rouge à Jérusalem. Le mont Scopus était également une base de Hagannah et le convoi était armé. Une proposition visant à mettre le mont Scopus sous la protection de la Croix-Rouge à condition qu'il soit démilitarisé a été refusée par les responsables de l'hôpital. Le lendemain du massacre, M. de Reynier a démontré que les Arabes respectaient la Croix-Rouge quand, sans notification préalable, il a conduit une petite colonne de véhicules à travers le territoire arabe sous le drapeau de la Croix-Rouge. Aucun coup de feu n'a été tiré.

Comme un drame, «Miriam et Youssef» réussit et remplit les normes élevées de la radio BBC, même s'il était parfois difficile de déchiffrer les cris, les cris et les détonations. Par exemple, dans l'épisode 5, il n'était pas clair si le conducteur de Harry avait été abattu, et comment Harry pensait qu'il pouvait sortir Youssef de ce bordel. Mais en tant qu'histoire didactique, elle est imparfaite. La précision historique ne peut être presque exacte, ni exacte la plupart du temps, et ce drame présente un récit peu fiable entaché d'inexactitudes insidieuses. Une grande partie de la faute réside dans la décision d'enseigner l'histoire en utilisant le théâtre. Non seulement cette perte de temps (en racontant que Harry Lister est solitaire, en entendant Miriam avoir le mal de mer et d'autres vols d'imagination triviaux), elle déroute également l'auditeur et exaspère le savant. Ceux qui font du théâtre historique devraient respecter les complexités et les limites et ne pas tenter de réaliser l'impossible.

– Richard Lightbown est un activiste et chercheur britannique des droits de l'homme qui écrit des articles sur des sujets du Moyen-Orient pour diverses publications en ligne. Il a contribué cet article à The Palestine Chronicle.

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