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La prochaine génération de dirigeants de la République islamique: un profil d'Alireza Arafi

La première génération de militants iraniens, qui ont pris le contrôle du pays après la révolution iranienne de 1979, sont tous morts ou mourants. Les spéculations sur le processus de succession sont nombreuses et ne se limitent pas seulement à qui remportera le prix ultime, le siège du chef suprême. Dans une série d'articles, le programme Iran de l'Institut du Moyen-Orient identifiera et évaluera les principaux responsables de deuxième niveau en République islamique qui semblent avoir de bonnes chances de se hisser au sommet.

Regardez cet homme, il pourrait être le prochain leader de l'Iran

En dehors des cercles cléricaux en Iran, le nom d'Alireza Arafi est à peine connu, mais il mérite plus d'attention. Toute sa carrière a été façonnée par les nominations qui lui ont été confiées par le guide suprême, l'ayatollah Ali Khamenei. En fait, Arafi pourrait même être un candidat pour succéder à Khamenei le jour venu.

Né en 1959, Arafi est issu d'une famille de clercs de la ville historique de Meybod, dans la province iranienne centrale de Yazd. Dans les milieux iraniens, les Arafis auraient été des zoroastriens convertis à l'islam au XIXe siècle. Le père d'Arafi, l'ayatollah (cheikh Haji) Mohammad Ibrahim Arafi, est généralement décrit dans les médias d'État iraniens comme quelqu'un qui était proche du défunt fondateur de la République islamique, l'ayatollah Ruhollah Khomeini.

Cependant, le lien personnel présumé étroit entre Khomeiny et l'aîné Arafi semble avoir été délibérément exagéré depuis que Khamenei est devenu le chef suprême en 1989. La question est: pourquoi?

La raison la plus probable est que cela fait partie d'un effort calculé pour améliorer les pouvoirs du régime du jeune Arafi, Alireza. Par exemple, le récit de l’État iranien parle aujourd’hui de la ville de Meybod «mobilisée pour la révolution (de Khomeiny) par la famille Arafi». Cependant, la simple vérité est que cette ville relativement petite n'a joué aucun rôle significatif dans la révolution de 1979.

Il existe de nombreuses preuves qu'après l'arrivée au pouvoir de Khamenei en tant que leader suprême en 1989, le régime iranien a décidé d'élever systématiquement le nom de famille Arafi. En 1969, alors qu'Alireza n'avait que 11 ans, il a déménagé à Qom pour poursuivre ses études religieuses, qu'il avait commencé avec son père à Meybod. À Qom, la plupart de ses principaux instructeurs religieux – comme l'ayatollah Ali Meshkini – finiront par devenir des membres supérieurs du nouveau régime après la révolution de 1979. D'autres mentors clés pour Alireza au Hawza (séminaire) à Qom étaient les ayatollahs Mohammad Fazel Lankarani, Mehdi Haeri Yazdi, Hossein Vahid Khorasani et Abdollah Javadi Amoli.

Au fil des années, ses études lui ont finalement valu le titre de mujtahid, qui est le grade qu'il occupe aujourd'hui, et ses domaines d'expertise seraient la jurisprudence islamique (fiqh) et la philosophie. Il parle couramment l'arabe et l'anglais et a publié 24 livres et articles. Il serait également un connaisseur de la technologie.

Khamenei le voit comme un solide compétent

Au moment de la révolution en Iran en 1979, Alireza n'avait que 21 ans et était trop jeune pour jouer un rôle important. Il n'est donc pas exact de le qualifier de «révolutionnaire de première génération». En fait, tout au long des années 1980, le jeune Arafi n'a rien fait pour se distinguer vraiment des nombreux autres jeunes clercs qui avaient rejoint les rangs de la République islamique.

Son nom a commencé à prendre de l'importance, cependant, après que Khamenei est devenu le chef suprême en 1989. En quelques années, Khamenei avait la confiance nécessaire pour nommer ses propres amis et connaissances partageant les mêmes idées à des postes clés au sein de l'appareil d'État. Dans le cas d'Arafi, il a été nommé pour la première fois le chef de prière du vendredi dans sa ville natale de Meybod en 1992. Il n'avait que 33 ans à l'époque, un très jeune âge pour une telle nomination et un signe clair de la confiance de Khamenei en lui.

Au cours des années suivantes, Khamenei a nommé Arafi à de nombreux autres rôles officiels, y compris, en 2015, en tant que chef de prière du vendredi dans la ville de Qom même. Avec le recul, il est clair qu'Arafi faisait partie d'un groupe de jeunes ecclésiastiques – il a environ 20 ans de moins que Khamenei – que le nouveau chef suprême a soigneusement sélectionné à la main pour les postes de direction en République islamique après avoir pris le poste le plus élevé en 1989. Pour Khamenei, ces hommes sont ses fidèles qui feront avancer son programme et en retour ils bénéficient de son patronage.

L'un des nombreux rôles qu'Arafi a occupés, qui illustre à la fois la confiance de Khamenei en lui mais aussi la vision du chef suprême sur l'avenir de l'Iran et du régime, est celui de président de l'Université internationale Al-Mustafa de Qom. Cette université, qui a été officiellement établie dans son format actuel en 2009, est une idée originale de Khamenei, mais Arafi aurait joué un rôle déterminant dans la conception des aspects pratiques, un effort que Khamenei a salué à plusieurs reprises.

L'université a une double mission:

  • Se concentrer sur la propagation «islamique» (selon l'idéologie officielle du régime)
  • Former des non-Iraniens à devenir des religieux chiites

L’Université Al-Mustafa est le résultat de la consolidation d’un certain nombre d’initiatives existantes qui, depuis 1979, se sont concentrées sur l’éducation des non-Iraniens à devenir des religieux chiites. Cependant, alors que Khamenei a mûri politiquement et que les ayatollahs seniors plus âgés sont morts (qui étaient historiquement indépendants de l'État), il a entrepris de rationaliser, de moderniser et d'imposer un contrôle central sur les activités des séminaires à Qom et ailleurs dans le pays par endroits. comme Mashhad et Esfahan. Cela était à la fois extrêmement sensible – comme de nombreux ayatollahs actuels en voulaient à renoncer à leur indépendance financière et théologique au Bureau du Guide suprême – mais aussi primordial à la vision de Khamenei de cultiver une classe bureaucratique moderne qui peut agir en tant que commissaires politiques du régime.

Le fait qu’Arafi ait été choisi pour diriger cette nouvelle initiative majeure si près du cœur de Khamenei en dit long sur sa proximité avec le chef suprême. Comme l'a dit Khamenei à Arafi lors du lancement de l'Université Al-Mustafa, «Même si vous atteignez 30% de ce que vous avez défini, c'est un succès.» Aujourd'hui, l'Université Al-Mustafa compte plusieurs dizaines de séminaires et centres religieux en Iran et à l'étranger. En juillet 2016, Khamenei avait nommé Arafi, alors âgé de 57 ans, à la tête de tous les séminaires du pays. En juillet 2019, Khamenei l'a nommé au puissant Conseil des gardiens de 12 hommes, ultime filtre de la République islamique qui peut opposer son veto à toute politique gouvernementale ou candidat politique. Arafi est présélectionné pour succéder au chef en exercice du Conseil des gardiens, Ahmad Jannati, 93 ans, nommé par Khamenei en 1992.

Encore une fois, cette nomination est le reflet de la profonde confiance que Khamenei a en Arafi. Le contexte est important ici. Dès qu'il a été politiquement libre de le faire à partir du début des années 90, quelques années après avoir succédé à l'ayatollah Khomeiny, Khamenei a systématiquement centralisé le contrôle politique sur le clergé chiite. Dans le cadre de cet effort, il a promu une poignée d'individus clés en tant que bureaucrates de bureau qui peuvent mettre en œuvre sa vision mais aussi pour exporter l'idéologie de la République islamique. Arafi est l'un des membres éminents de cette classe bureaucratique d'élite que Khamenei cultive soigneusement depuis près de 30 ans maintenant.

Évaluer les qualifications d'Arafi pour devenir le leader suprême

Les nominations répétées d’Arafi par Khamenei à des postes supérieurs – et souvent stratégiquement sensibles – montrent qu’il a une grande confiance dans ses capacités bureaucratiques. En outre, selon la plupart des témoignages, Arafi a prouvé qu'il était du même état d'esprit que Khamenei quant à la trajectoire future de la République islamique.

Sur le plan international, comme pour Khamenei, Arafi considère que le principal ennemi de l'islam chiite est la version saoudienne de l'islam, que le régime iranien appelle le «wahhabisme». Cependant, les antécédents d'Arafi n'ont pas seulement consisté à consolider le rôle politique du clergé pro-régime en Iran, mais aussi à étendre le message idéologique du régime à travers le monde. Arafi a passé des années en tant que figure centrale à travailler à l'internationalisation de l'agenda de la République islamique, comme l'attestent ses rôles de directeur de tous les séminaires en Iran et de directeur de l'Université Al-Mustafa.

Selon les déclarations d’Arafi, quelque 40 000 séminaristes non iraniens étudient en Iran aujourd’hui, et 80 000 autres sont diplômés de l’université Al-Mustafa au fil des ans. Sa philosophie politique, comme il le dit, est que «les séminaires (en Iran) doivent provenir du peuple, en solidarité avec les opprimés, être politiques (islamistes), révolutionnaires et internationaux (en approche). Cela correspond clairement à l'état d'esprit d'un idéologue. Alors que l'engagement politique d'Arafi envers la République islamique est incontestable et ses capacités bureaucratiques sont très appréciées car il continue de servir avec la bénédiction et l'approbation de Khamenei, son bilan en tant que politicien est beaucoup moins certain ou prévisible.

À titre d'exemple, il a échoué dans sa tentative de remporter un siège aux élections de février 2016 pour l'Assemblée des experts. Ce fut de toute façon une perte assez humiliante pour une personne de son âge et de ses antécédents politiques. Il était l'un des 33 candidats pour le district de Téhéran et a été inscrit sur la liste de la «Société des enseignants du séminaire de Qom».

Avant les élections, Arafi s’était distancé des informations selon lesquelles il s’était également inscrit pour se porter candidat sur une liste proche de l’ayatollah Hashemi Rafsandjani, connue sous le nom de liste des «experts du peuple». Arafi voulait clairement rester proche du camp de la ligne dure, même si la liste des experts du peuple était censée faire beaucoup mieux lors de ces élections. Il l'a fait, et Arafi, qui avait eu la possibilité de se présenter comme candidat sur les deux listes pour améliorer ses chances d'élection, a choisi par principe de rester à l'écart de ceux associés à Rafsandjani, dont la relation avec Khamenei était en chute libre à la temps.

La perte des élections d'Arafi en février 2016 ne l'a cependant pas empêché de continuer à gravir les échelons du régime. En même temps que sa défaite aux urnes, Khamenei a accru ses responsabilités en lui donnant la tâche supplémentaire de superviser tous les centres religieux en Iran. Arafi est également devenu une personnalité publique ces dernières années. Ses fonctions officielles ont consisté à rencontrer des responsables étrangers, à visiter des zones touchées par le tremblement de terre dans l'ouest du pays et même à parler de questions de sécurité nationale. Il a exprimé son soutien aux militaires et aux gardiens de la révolution, déclarant que la détermination de l’Iran à renforcer ses défenses militaires est imparable. Dans un autre exemple notable de mise en scène politique, Arafi a écrit une lettre ouverte au Grand Ayatollah Ali al-Sistani en Irak pour le féliciter de la défaite de l'Etat islamique en Irak.

Comme pour tout le reste de la carrière politique d'Arafi, la dernière augmentation de son profil public et de ses activités semble avoir été délibérément orchestrée et organisée par le Bureau du Guide suprême. Cependant, une plus grande présence du public et des médias s'accompagne également d'un examen plus approfondi et d'une probabilité d'accidents. Dans un tel cas, l’affirmation bizarre d’Arafi selon laquelle 50 millions de personnes dans le monde sont devenues chiites grâce à l’université Al-Mustafa est devenue une source de ridicule.

Dans l'ensemble, Arafi semble suivre une trajectoire ascendante stable, soigneusement coordonnée et jusqu'à présent largement sans problème. Son nom deviendra probablement plus fréquemment mentionné comme successeur possible de Khamenei dans un avenir prévisible. Il est définitivement quelqu'un qui peut se transformer d'un technocrate fiable et capable qui a largement opéré dans les coulisses à une figure politique qui peut éventuellement remplir les grandes chaussures de Khamenei lui-même. Bien qu'un tel processus de transformation en soit encore à ses débuts, il faudra un ingrédient essentiel pour réussir à terme: l'engagement continu de Khamenei à promouvoir l'ascension politique d'Arafi. Pour une autre certitude, Arafi a été créé par Khamenei et est donc entièrement redevable à Khamenei et n'a aucune base politique indépendante de soutien de son propre chef autre que suprême.

Alex Vatanka est chercheur principal et directeur du programme Iran au Middle East Institute. Son prochain livre est La bataille des ayatollahs en Iran: États-Unis, politique étrangère et rivalité politique depuis 1979 (2021). Vous pouvez le suivre sur Twitter @AlexVatanka. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo de Mostafa Meraji via Wikimedia Commons

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