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COVID-19 place les entrepreneurs du Golfe à la croisée des chemins

10 juil.2020

La crise COVID-19 est-elle un signal d'alarme pour les économies du Golfe? "De nombreux acteurs traditionnels ont été pris au dépourvu" par le ralentissement économique, a déclaré Najla Al Midfa, PDG du Sharjah Entrepreneurship Center, une plaque tournante de l'entrepreneuriat aux Émirats arabes unis.

Les entrepreneurs technologiques visent à transformer la pandémie en une rampe de lancement alors que les économies du Golfe ont un besoin urgent d'accélérer leur transformation numérique. Cependant, plusieurs obstacles étouffent la révolution numérique, notamment une pénurie de compétences numériques et un manque de liberté sur Internet, des décideurs politiques et des investissements en recherche et développement.

"Les startups joueront un rôle absolument vital dans la formation d'une économie prospère après le COVID", a déclaré Midfa à Al-Monitor, estimant que le ralentissement économique est une opportunité pour les startups et les solutions technologiques d '"intégrer les chaînes d'approvisionnement" des gouvernements et les entreprises.

La forte dépendance de la région à l'égard des revenus du pétrole et du gaz a longtemps éclipsé le rôle joué par les petites et moyennes entreprises (PME) dans la diversification des économies du Golfe au-delà de l'industrie des hydrocarbures et dans la création d'emplois pour plus de 17 millions de personnes.

À Djeddah, AutoSmart numérise les flux de travail des entreprises automobiles. "Les systèmes qu'ils utilisent remontent aux années 1990, mais maintenant tout le monde reconnaît que la technologie est la prochaine chose!" a déclaré Naseef Umar, un citoyen indien qui a cofondé la startup avec un ressortissant saoudien.

L'essor des entreprises en ligne ouvrirait également les économies arabes au-delà de leur carcan traditionnel. "Cette crise est une révélation pour les femmes, beaucoup ont déjà commencé à proposer des idées commerciales", a déclaré à Al-Monitor Ayida Al Riyami, stratège de marque basée à Dubaï.

L'entreprenariat féminin prend de l'ampleur dans le Golfe, renforcé par des changements juridiques et une meilleure acceptation au niveau de la société. Pourtant, il y a un long chemin à parcourir: seulement 1,4% de tous les propriétaires d'entreprise en Arabie saoudite sont des femmes, selon un rapport Mastercard de 2018.

"Les gouvernements du Golfe n'en font pas assez"

Mais au-delà de nobles espoirs, les réalités à court terme sont moins roses. Les plans de relance budgétaire d'une valeur de plus de 100 milliards de dollars visant à protéger les économies du Golfe de la récession pourraient ne pas se répercuter sur les PME, disent les experts, mais plutôt booster le bilan des institutions bancaires.

Par conséquent, les entrepreneurs restent vulnérables et la Chambre de commerce de Dubaï a averti que près de 70% des entreprises basées dans le centre commercial du Moyen-Orient pouvaient déposer le bilan dans les six mois. Le Fonds monétaire international prévoit que les économies des pays du Conseil de coopération du Golfe reculeront de 7,6% cette année.

«Je pense que les gouvernements du Golfe n'en font pas assez», a déclaré Christopher Dembik, responsable de la recherche macroéconomique à Saxo Bank. "Les plans de relance mesurés en pourcentage du produit intérieur brut restent bien trop faibles", a déclaré l'analyste à Al-Monitor.

Mais les gouvernements du Golfe peuvent-ils encore se permettre de financer les mêmes économies pilotées par l'État qu'ils ont adaptées pendant des décennies? Depuis la chute du pétrole en 2014, les dettes souveraines ont grimpé en flèche, laissant les entités gouvernementales avec une puissance de feu limitée pour sauver les entreprises privées.

Les mesures alternatives pour alléger le fardeau des coronavirus pour les PME comprennent une période sans loyer pour les locataires commerciaux à Dubaï, des reports de prêt et le paiement temporaire des salaires du secteur privé au Qatar et du temps supplémentaire pour déposer des impôts en Arabie saoudite, entre autres.

L'économiste bahreïnite Jasim Husain a déclaré qu'il pensait qu'une autorité publique soutenant le secteur privé du royaume depuis 2006 s'était révélée utile. Pourtant, les hommes d'affaires demandent la réouverture de la chaussée du roi Fahd, un couloir commercial reliant la nation insulaire à l'Arabie saoudite. Sa fermeture est "une pierre d'achoppement majeure pour revitaliser l'économie locale", a déclaré Husain à Al-Monitor.

Pourtant, les économistes estiment que les initiatives du Golfe sont trop timides étant donné l’ampleur du ralentissement.

Banques non soutenues

Avant la crise, le crédit bancaire aux PME de la région du Golfe était déjà le plus bas du monde, a indiqué le FMI dans un rapport de 2019. Au cours des prochains mois, l'appétit des banques pour les prêts aux entreprises en difficulté devrait se tarir avec l'augmentation des risques de faillite.

Dembik a déclaré que le secteur bancaire est "bien trop prudent" pour soutenir les PME. Les banquiers soutiennent souvent que la mauvaise communication des informations financières et l'opacité des PME entravent les prêts. «Je pense que le meilleur cadre à mettre en œuvre consisterait en des garanties de l'État allant jusqu'à 100% pour les prêts aux PME», a-t-il déclaré.

Par exemple, Oman a l'intention d'offrir des prêts d'urgence sans intérêt à plus de 25 000 entrepreneurs omanais touchés par la pandémie.

Midfa a déclaré qu'elle pensait que les acteurs non bancaires pouvaient également jouer un rôle actif en facilitant l'accès au soutien financier pour les PME. Le Sharjah Entrepreneurship Center a lancé un fonds de solidarité de démarrage de 272 000 $ pour «permettre aux startups à fort potentiel d'étendre leurs pistes de trésorerie».

Ces dernières années, les prêteurs non bancaires, les investisseurs privés et les fonds souverains locaux axés sur l'économie ont gagné du terrain; cependant, toutes les PME ne sont pas éligibles et les activités à vocation technologique reçoivent la part du lion, laissant de côté les activités commerciales traditionnelles.

Le soutien financier apporté par le gouvernement servirait un autre objectif stratégique poursuivi par les États arabes du Golfe: envoyer un signal positif aux investisseurs étrangers. Mais une étude publiée par les Nations Unies a déclaré que les perspectives d'investissement à court terme en Asie de l'Ouest étaient sombres.

"Nous constatons toujours une demande pour la région, mais probablement juste plus de discernement sur l'endroit, le moment et la manière plutôt que d'entrer plus agressivement", a déclaré Joe Hepworth, directeur pour le Moyen-Orient du cabinet de conseil en développement économique OCO Global.

La main-d'œuvre locale d'abord

Sur le marché du travail, la préférence a été donnée aux nationaux et la main-d'œuvre transitoire qui façonne les économies du Golfe a été largement abandonnée, provoquant un exode de professionnels qualifiés. À Oman, on a dit aux entreprises de ne pas licencier des travailleurs omanais, mais plutôt de licencier des étrangers.

En lâchant des milliers de professionnels étrangers, la région risque de perdre du capital humain, des compétences numériques et des savoir-faire au cœur de la diversification économique. Plus de 3,5 millions de travailleurs migrants dans le Golfe pourraient perdre leur emploi, a estimé Oxford Economics.

Pourtant, malgré la sortie des travailleurs migrants de la région et le retrait des entreprises faibles du marché, Hepworth pense que les PME résilientes sortiront plus fortes. "Après la crise financière mondiale, la reprise s'est installée plus rapidement que beaucoup de gens ne le pensaient", a-t-il déclaré.

Jamais parié contre le Golfe? Les entrepreneurs veulent le croire alors que la région est sur le point d'entrer dans l'ère post-pétrolière. Le 5 juillet, le Les EAU annoncés un gouvernement plus agile pour la fédération. "La vieille école n'est plus, le Moyen-Orient doit rattraper son retard", a conclu Umar.

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