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Le Liban est debout sur une jambe; les États-Unis doivent le soutenir

Au cours de la dernière décennie, les deux principaux piliers de la stabilité du Liban ont été l'armée du pays et son secteur bancaire. Les deux ont été, dans une certaine mesure, liés aux États-Unis, qui ont fourni des armes et une assistance aux Forces armées libanaises (FAL), tandis que le système bancaire libanais a utilisé le dollar américain dans une économie largement dollarisée. Aujourd'hui, l'un de ces piliers – le secteur bancaire – est pratiquement tombé et le Liban se tient sur une seule jambe: son armée.

Signe supplémentaire de mauvaises choses à venir, le directeur général du ministère des Finances a récemment annoncé sa démission. Alain Bifani occupait son poste depuis plus de 20 ans et était considéré comme une figure critique dans les pourparlers du Liban avec le FMI. Bifani a déclaré à une chaîne de télévision locale, après son annonce, que les responsables libanais étaient imprudents et qu'ils feraient du mal au peuple libanais avec la façon dont ils se conduisaient.

Malgré les promesses du gouvernement actuel dirigé par le Premier ministre Hassan Diab de mener des réformes afin de débloquer plus de 11 milliards de dollars d'aide internationale promis lors de la conférence CEDRE 2018, tous les signes indiquent une catastrophe économique et un chaos supplémentaire.

Ce point a été soulevé entre le chef de l'armée libanaise, le général Joseph Aoun, et des responsables américains, y compris des membres du département de la Défense, du département d'État et du Congrès, et mercredi dernier, Aoun a rencontré le commandant du CENTCOM, le général Frank McKenzie à Beyrouth.

Avec le retour du Hezbollah et de son rôle perturbateur au Liban ces dernières semaines après que l'ambassadeur des États-Unis au Liban a été interdit par ordonnance judiciaire de donner des entretiens publics, Aoun a affirmé que la solution au Hezbollah est une question politique et n'implique pas l'armée. Les LAF se concentrent sur le maintien de la sécurité et non sur la politique.

Maintenir la sécurité en période de crise

Cependant, le maintien de la sécurité dans un contexte de crise économique qui ne cesse de s'aggraver présente des défis importants, et avec la chute de la monnaie nationale de plus de 80% depuis la fin de l'année dernière, le moral de l'armée suscite des inquiétudes.

Avec l'érosion de la livre libanaise et la baisse du pouvoir d'achat, les FAL sont de plus en plus préoccupés par l'économie: même si les salaires des militaires valent de moins en moins, le coût des soins médicaux gratuits pour les soldats et leurs familles continue d'augmenter et pourrait s'avérer finalement insoutenable. Aoun visite des casernes à travers le pays pour maintenir les troupes ensemble et expliquer ce qui se fait.

Alors que l'aide américaine aux FAL s'est jusqu'à présent limitée au matériel, à la formation et à l'équipement, les responsables militaires américains et libanais doivent discuter des mécanismes de contournement du ministère des Finances du Liban qui pourraient être mis en place pour renforcer le pouvoir d'achat du personnel militaire. Cela avait déjà été fait en Irak et il est possible d'utiliser des fonds de lutte contre le terrorisme réservés au Liban à cet égard. Cela contribuerait également à atténuer le risque que des fonds soient détournés ailleurs ou récupérés par l'élite politique, ce qui est l'une des principales raisons pour lesquelles le Liban se trouve maintenant dans l'une des pires crises financières et économiques de son histoire.

Dans le même temps, les FAL continuent de faire face à des manifestations populaires qui ont pris une tournure sectaire pour le pire ces dernières semaines. Aoun dit que les troupes sont de plus en plus à l'aise pour gérer les manifestations et garantir la propriété publique et la liberté de mouvement, tout en préservant la liberté de manifester.

Jusqu'à présent, le chaos a été prévenu, mais l'inévitable semble se rapprocher. Pour éviter cela, il est essentiel que Washington maintienne son assistance en matière de sécurité aux FAL. Alors que l'administration Trump continue d'évaluer sa position sur le gouvernement de Diab et la récente convocation de l'ambassadeur Shea, la relation de gouvernement à gouvernement est au mieux fragile. Des responsables du Département d'État ont déclaré à huis clos que Shea avait tenté de «tourner la page» du récent incident, mais Diab a continué de faire des déclarations publiques contre l'ambassadeur.

Coopération en matière de sécurité

Il existe également de réelles craintes sur le front de la sécurité, notamment la menace d'une résurgence de l'Etat islamique. Aoun a exprimé sa préoccupation quant à la pénétration de cellules terroristes dans les camps palestiniens et, dans une certaine mesure, syriens du pays. Les réfugiés palestiniens au Liban devraient manifester violemment si Israël va de l'avant avec tout projet d'annexion de la Cisjordanie et de la vallée du Jourdain.

Le Liban et les États-Unis ont un intérêt commun à maintenir le contrôle des camps formels et informels, ce qui leur donne une autre raison de coopérer en matière de sécurité. Le général McKenzie a récemment parlait de la nécessité de continuer à travailler en partenariat avec les FAL et a doublé lors de sa visite à Beyrouth.

Outre les incidents de sécurité qui pourraient rapidement conduire à une situation qui échappe à tout contrôle – dont le plus récent a vu le convoi de l'ancien Premier ministre Saad Hariri ciblé – les craintes de criminalité augmentent alors que les réfrigérateurs se vident. La situation est désastreuse et a atteint un point où même la distribution du pain est menacée, et des photographies de files de résidents attendant devant des boulangeries ont été largement diffusées.

Washington et ses alliés européens ont plusieurs raisons de rester investis au Liban. Il a été le premier pays du Moyen-Orient, et sans doute le monde, à déclarer la défaite de l'Etat islamique, et la stabilité des FAL est essentielle dans cette lutte.

De plus, si le Liban s'effondrait et devenait un État défaillant, cela aurait probablement des effets d'entraînement dans toute la région. Cela pourrait constituer une menace pour l'allié clé des États-Unis, Israël, et l'afflux de réfugiés syriens, palestiniens et libanais qui en résulte traversant la Méditerranée pourrait également menacer la stabilité de l'Europe.

Alors que le fossé bipartisan sur la politique étrangère des États-Unis continue de croître, en particulier en ce qui concerne le Moyen-Orient, les républicains et les démocrates doivent maintenir un engagement commun à soutenir les forces de sécurité dans la région. Il ne doit pas y avoir de répétition des erreurs commises à la suite de l'invasion de l'Irak en 2003, lorsque l'appareil de sécurité irakien a été autorisé à s'effondrer, ce qui représente une opportunité mûre pour l'extrémisme, le terrorisme et le chaos.

Il est tout aussi important de séparer la lutte contre l'Iran et ses mandataires de la politique américaine du Liban dans son ensemble, afin de garantir que les citoyens et les résidents ordinaires ne deviennent pas des dommages collatéraux. Si les États-Unis ne suivent pas attentivement cette ligne fine, le seul groupe qui en bénéficiera est le Hezbollah, comme cela a été le cas depuis sa création.

Joseph Haboush est chercheur non résident au Middle East Institute et journaliste. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo par ANWAR AMRO / AFP via Getty Images

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