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Pourquoi Moscou a-t-il appelé la décision Sainte-Sophie d'Ankara «l'affaire intérieure de la Turquie»?

Le 13 juillet, le président turc Recep Tayyip Erdogan a appelé son homologue russe le président Vladimir Poutine. Parmi les questions débattues par les deux dirigeants figurait la décision du gouvernement turc de changer le statut de Sainte-Sophie à Istanbul. Poutine a déclaré à Erdogan que la décision avait déclenché «un tollé public considérable en Russie» et le dirigeant turc l'a rassuré sur deux points: l'accès au «monument unique de la civilisation mondiale serait garanti pour tous ceux qui souhaitent le visiter, y compris les ressortissants étrangers, et la sécurité des objets sacrés pour les chrétiens serait assurée. »

Le 10 juillet, le Conseil d'État turc a révoqué le décret gouvernemental de 1934 qui accordait à Sainte-Sophie, initialement construite comme cathédrale il y a 1 500 ans, le statut de musée. Avec le nouveau décret, le président Erdogan l'a reconverti d'un musée en mosquée.

Les Ottomans ont conquis Constantinople, la capitale de l'Empire byzantin, en 1453 et ont transformé ce qui était alors la plus grande cathédrale chrétienne du monde, Sainte-Sophie, en mosquée. Quelques années plus tard, le Grand-Duché de Moscou, inspiré par les Grecs, a formulé l'idée théologique et politique de la Russie en tant que successeur de l'Empire byzantin, qualifiant Moscou de soi-disant «Troisième Rome» (d'après l'original et Constantinople ). Les historiens russes pensent que bien que les élites russes aient flirté avec le concept au 16ème siècle, il n'a été pleinement adopté qu'au 19ème siècle. La Russie et la Turquie ont combattu au cours de la douzaine de guerres tout au long de leur histoire, en mer Noire, dans le Caucase et dans les Balkans, et l'idée de «libérer les frères chrétiens» était un important moteur psychologique pour les élites russes et une force motivante pour les militaires. Le «retour de Constantinople» est une idée marginale dans l’ensemble des opinions politiques de la Russie d’aujourd’hui, mais il reste l’un des rêves sacrés des nationalistes du pays. Pour eux, la décision d'Erdogan sur Sainte-Sophie a été douloureuse.

Le patriarche Kirill et l'Église orthodoxe russe

«L'histoire des relations entre la Russie et les Byzantins n'a pas toujours été fluide. Pourtant, toute tentative d'humilier ou de défier l'héritage millénaire de l'Église de Constantinople est reçue par le peuple russe – hier et aujourd'hui – avec chagrin et indignation. La menace pour Sainte-Sophie est une menace pour la civilisation chrétienne et, par extension, pour notre spiritualité et notre histoire. Aujourd'hui encore, pour tout orthodoxe russe, la cathédrale Sainte-Sophie est l'un des plus grands lieux sacrés du christianisme », a fait valoir le patriarche Kirill de Moscou et de toute la Russie dans une longue déclaration sur la question quelques jours avant la décision de la Turquie.

«Aujourd'hui, les relations entre la Turquie et la Russie se développent de manière dynamique. Mais il faut tenir compte du fait que la Russie est un pays avec un grand nombre de chrétiens orthodoxes. Par conséquent, tout ce qui arrive à Sainte-Sophie fera souffrir le peuple russe. Nous espérons la prudence des dirigeants turcs », a conclu le patriarche Kirill. Ce qui ressemblait à un plaidoyer pour les chrétiens en Russie et ailleurs était également la tentative du patriarche Kirill de réparer les dommages à la réputation et à la politique que l'Église orthodoxe russe avait subis ces dernières années en raison de ses propres différends avec l'Ukraine et le patriarche Bartholomew I à Istanbul.

Les efforts d'Erdogan pour remodeler la nature de l'État

Un segment plus libéral de la communauté des décideurs russes a souligné un angle différent. Pour eux, la décision d'Erdogan sur Sainte-Sophie est moins une agression contre des chrétiens que davantage une attaque contre l'héritage de Mustafa Kemal Ataturk en Turquie – et avant tout, sur la nature laïque de l'État lui-même. Sur le plan international, le gouvernement turc peut ne pas aimer les parallèles qui sont souvent établis entre la Turquie moderne et l'Empire ottoman, mais le fait que le président Erdogan cherche des symboles pour ancrer une nouvelle Turquie non ataturkiste signifie que le monde, y compris la Russie, aura pour faire face à une Turquie plus nationaliste, plus indépendante et plus affirmée.

Lorsque le moment est venu pour Moscou de déclarer sa position officielle sur la décision du gouvernement turc vis-à-vis de Sainte-Sophie, les facteurs susmentionnés ont joué un rôle. Mais ils ont été supplantés par les considérations d'autres acteurs dont la position est encore plus importante pour Ankara, à savoir les États-Unis. Début juillet, Ankara a dénoncé les appels du Secrétaire Mike Pompeo "à continuer de maintenir la basilique Sainte-Sophie en tant que musée" et que Washington considérerait un changement de statut "comme diminuant l'héritage de ce bâtiment remarquable". Le ministère turc des Affaires étrangères a répondu que c'était «notre affaire intérieure dans le cadre des droits souverains de la Turquie».

"Si vous ne pouvez pas résister à une manifestation, assurez-vous de prendre les devants"

Pour Moscou, la décision d'Erdogan n'a pas été facile à digérer. Après tout, le président russe Vladimir Poutine a beaucoup investi dans son image de politicien qui défend les valeurs conservatrices chez lui, protège les chrétiens du Moyen-Orient et fait de l'Église orthodoxe une partie de la «grandeur du pouvoir» de la Russie. Mais Poutine s'est également positionné comme un praticien de la politique étrangère de type realpolitik. Et dans ce domaine, il s'est probablement rendu compte – ou a été informé – qu'il n'y avait pas grand-chose que lui ou quelqu'un d'autre puisse faire pour renverser la décision de la Turquie sur Sainte-Sophie. Comme le dit un proverbe russe: "Si vous ne pouvez pas résister à une manifestation, assurez-vous de prendre les devants."

Par conséquent, le 6 juillet, le porte-parole de Poutine, Dmitri Peskov, a exprimé la position de la Russie sur la question: "La décision de changer le statut de la cathédrale Sainte-Sophie à Istanbul est l'affaire de la Turquie".

"Nous espérons que le statut de (Sainte-Sophie) en tant que site du patrimoine mondial sera pris en considération par nos collègues", a ajouté Peskov, lui-même turcologue de formation.

Essentiellement, la Russie a adopté une position qui devait voler avec la Turquie à au moins deux niveaux. Premièrement, cela soulignerait une fois de plus le statut de Poutine en tant que partenaire fiable lorsqu'il s'agit de renforcer la prise de pouvoir du leader turc chez lui – en 2016, c'est également Poutine qui aurait averti Erdogan du coup d'État contre lui. Deuxièmement, à un autre moment important de l’histoire moderne de la Turquie, la position de Moscou serait plus favorable à Ankara que celle de Washington ou de tout autre gouvernement occidental.

Certes, la réaction de la Russie incitera de nombreux Grecs ainsi que des nationalistes russes (et, peut-être, d’autres slaves) à se balancer: pour eux, Poutine a jeté les idéaux pour lesquels la Russie était longtemps tenue en haute estime sous le bus. Pourtant, la réaction de Moscou est également quintessentielle en ce que, pour tous les discours sur la «continuité» dans la tradition de la politique étrangère russe – en ce qui concerne «la défense des Slaves et d'autres chrétiens contre les Ottomans» – c'est aussi un moment de «changement» quand il s'agit à la meilleure façon d'approcher une puissance renaissante et ambitieuse qui a longtemps été un rival historique. Cependant, seul le temps nous dira si c'était le bon moment et le problème pour effectuer ce changement.

Maxim Suchkov est chercheur non résident à l'IEDM, chercheur principal et professeur agrégé à l'Institut d'État des relations internationales de Moscou (MGIMO-Université), expert non résident au Conseil russe des affaires internationales (RIAC) et chercheur associé à l'Institut italien d'études politiques internationales (ISPI). Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo par Emrah Yorulmaz / Anadolu Agency via Getty Images

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