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La crise économique pousse les transports publics libanais au bord du gouffre

Abu Sleiman est chauffeur de fourgonnette publique depuis 15 ans, empruntant chaque jour le même long trajet depuis Wadi Khalid, dans la province d'Akkar la plus au nord du Liban, le long de la frontière syrienne jusqu'au pont Cola à Beyrouth.

Comme d'autres chauffeurs de transports publics au Liban, il a dû arrêter de travailler et rester à l'intérieur pendant le verrouillage du coronavirus, qui a commencé en mars et s'est atténué à diverses étapes depuis début mai. Les freins à la circulation des véhicules ont été levés dans tout le pays à la mi-juin.

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"Beaucoup de gens d'Akkar prennent ma camionnette pour aller travailler à Beyrouth", a déclaré Abu Sleiman à Middle East Eye. "Mais au cours des deux dernières semaines, il n'y avait que quelques coureurs."

Les inquiétudes du conducteur vont cependant bien au-delà de la pandémie, car la crise économique paralysante du Liban continue de s'aggraver.

Le ministre de l'Économie Raoul Nehme a projeté que 60 pour cent de la population pourrait vivre en dessous du seuil de pauvreté d'ici la fin de l'année.

Sans un système de transport public sanctionné par l'État au Liban, les fourgonnettes informelles, les mini-bus et les taxis partagés connus sous le nom de services sont l'option la plus abordable pour se déplacer pour une grande partie de la population.

Mais le travail est devenu de plus en plus insoutenable, ont déclaré à MEE les conducteurs de fourgonnettes et de services, car une augmentation récente des tarifs est considérée comme insuffisante pour faire face à l'ampleur de la crise économique et au manque de soutien institutionnel pour le secteur.

Les tarifs augmentent, les revenus diminuent

Comme les autres chauffeurs de fourgonnettes, Abu Sleiman facture généralement 1 000 livres libanaises. un peu plus pour ceux qui voyagent jusqu'à Beyrouth. La monnaie libanaise, longtemps indexée sur le dollar des États-Unis, a été officiellement évaluée entre 1 500 l et 1 dollar, ce qui signifie que pour chaque trajet, il ne gagnerait que 0,66 dollar au taux de change officiel.

Cependant, la dévaluation dramatique de la monnaie locale sur le marché noir au cours des neuf derniers mois signifie qu'il gagne désormais un peu moins de 0,13 $ par trajet.

Une pénurie de billets verts a depuis septembre régulièrement dévalué la monnaie locale, maintenant d'environ 80%, accompagnée d'une inflation sporadique et incontrôlée sur le marché libanais. Le pays a maintenant du mal à importer du blé, du carburant et des médicaments, tandis que les prix des denrées alimentaires ont augmenté d'au moins 56 pour cent, selon le Programme alimentaire mondial.

Le ministre des Travaux publics et des Transports, Michel Najjar, a annoncé mercredi une augmentation des frais de transport public qui augmenterait le tarif pour un trajet de service standard de 2000 à 3000 l, et pour les fourgonnettes et les bus comme celui d'Abu Sleiman de 1000 à 1500 l.

L'annonce a marqué la première augmentation tarifaire depuis 2008.

Des chauffeurs de bus et de taxis libanais portent un drapeau libanais et un pain plat lors d'un rassemblement en avril 2010 à Beyrouth pour protester contre les prix du carburant (AFP)
Des chauffeurs de bus et de taxi libanais portent un drapeau libanais et un grand pain plat lors d'un rassemblement en avril 2010 à Beyrouth pour protester contre le prix du carburant (AFP)

Mais la hausse des tarifs des transports publics ne parvient pas à compenser la baisse de la livre libanaise. Un trajet de service de 2 000 LL valait 1,33 $ en septembre; maintenant, le même trajet à 3000LL vaut environ 0,33 $ – seulement un quart de sa valeur précédente. Selon un document avec les nouveaux prix obtenus par MEE, un trajet de la province d'Akkar à Beyrouth coûterait désormais environ 0,63 $.

Marwan Fayad, chef de la Confédération générale des chauffeurs et des ouvriers du transport, a déclaré à MEE qu'il s'agissait d'une solution «intermédiaire» tant pour les chauffeurs que pour les clients.

"Le directeur général du ministère des Transports publics a fait une étude avec des experts, qui a recommandé que (le coût d'un trajet en service standard) monte entre 3 000 et 4 000", a déclaré Fayad, expliquant que cela tenait compte de l'augmentation de l'entretien et de la maintenance. coûts de la vie. «Nous nous sommes mis d'accord à 3 000».

Pour Chadi Faraj, co-fondateur de l'organisation de la société civile Riders 'Rights, l'augmentation des tarifs était un choix difficile, étant donné l'ampleur de l'impact de la crise économique en si peu de temps.

"Ces pilotes ont besoin d'une montée en puissance", a-t-il déclaré à MEE. "Mais du point de vue d'un pilote, beaucoup ne peuvent pas se le permettre."

Faraj a également noté que "la voix des passagers" n'était pas prise en compte pour décider de l'augmentation des tarifs.

Opérer à perte

L'effet combiné de la pandémie et de la crise économique a eu un effet dévastateur sur la capacité des conducteurs à gagner leur vie.

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Au milieu d'un manque de soutien gouvernemental ou syndical pour les chauffeurs, Faraj a déclaré que Riders 'Rights, une organisation axée sur la justice pour la mobilité et la défense des transports publics au Liban, devait intervenir lorsque Covid-19 a fait son apparition dans le pays.

L'organisation a fourni des écrans faciaux et des masques aux conducteurs et les a aidés à mettre en œuvre des mesures et des protocoles de sécurité sanitaire dans leurs véhicules. Riders 'Rights a également lancé une collecte de fonds pour aider à pallier la perte de revenus des chauffeurs pendant la pandémie.

"Nous travaillons maintenant à la gestion de crise avec le coronavirus et la crise économique", a-t-il déclaré.

Amin, un chauffeur de service à Beyrouth, a déclaré que son revenu quotidien était maintenant plus bas que jamais.

"Nous ne pouvons même pas garantir 60 000 ou 70 000 lires (qui valent maintenant environ 7,50 dollars) par jour – 100 000 (environ 12 dollars) au maximum si vous consacrez des heures supplémentaires", a-t-il déclaré, ajoutant qu'il n'avait rien vu de tel depuis près de 30 ans. de conduire.

"Nous ne savons vraiment pas à quoi nous attendre (avec) la façon dont le gouvernement décide de gérer l'évolution des prix, etc."

De retour à Akkar, avec de nombreux clients d'Abu Sleiman travaillant dans le secteur de l'alimentation et des boissons sans emploi, il craint maintenant que la baisse ne se poursuive, alors que le chômage galopant continue de sévir dans un Liban économiquement matraqué.

Abu Sleiman et la plupart de ses camarades continueront de fonctionner à perte, car ils doivent également faire face à des coûts vertigineux pour entretenir leurs ménages et leurs véhicules.

Les hausses de prix effrénées pour la plupart des marchandises au Liban n'ont pas seulement dérangé les conducteurs de transports publics; ils les ont paralysés. "Avant, une vidange d'huile était de 7 000LL, mais elle est maintenant de 45 000", a expliqué Fayad.

Ils vivent dans un monde différent. Ils vivent sur la lune

– Marwan Fayad, chef du syndicat, parlant du ministère de l'économie

De nombreux chauffeurs ne gagnent plus assez de revenus pour faire le plein.

«Un de mes collègues a décidé de céder la camionnette qu'il avait louée au propriétaire en raison du manque de clients», a déclaré Abu Sleiman. "Nous finissons par payer le carburant de nos propres poches."

Le ministre de l'Économie Raoul Nehme a récemment annoncé que le Liban subventionnerait quelque 300 produits alimentaires, et Fayad avait espéré que la même chose serait faite pour les pièces de véhicules et d'autres articles, ce qui allégerait les coûts d'entretien et d'exploitation.

"Le ministère de l'Economie a dit non", a déclaré Fayad frustré à MEE. "Ils vivent dans un monde différent. Ils vivent sur la lune."

Le chef d'un syndicat rival des transports, Bassam Tleis, a fait écho aux sentiments de Fayad lors d'une conférence de presse mercredi.

"Je ne comprends pas en quoi une noix de cajou ou une pistache est plus importante", dit-il.

«  Les crises sont destinées au changement ''

La tension monte depuis un certain temps entre les chauffeurs libanais. Fin mars, un chauffeur de taxi à Beyrouth a mis le feu à son véhicule après avoir été condamné à une amende pour avoir violé le protocole Covid-19. Alors qu'il tentait de faire de même pour lui-même, il a été arrêté par des passants inquiets.

Depuis lors, les choses n'ont fait qu'empirer.

Les taxis et autres chauffeurs de transports publics ont organisé des manifestations à Beyrouth ces dernières semaines, souvent au ministère de l'Intérieur près du quartier du centre-ville de la capitale, appelant le gouvernement à subventionner les coûts croissants et à fournir des incitations financières pour aider à faire face à la crise économique.

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Longtemps rejetés comme n'étant «que pour les travailleurs et les pauvres», a déclaré Faraj, les transports publics libanais pourraient finir par être transformés par la récession économique, car moins de Libanais sont en mesure de se payer des voitures ou leur entretien.

Pendant des années, Riders 'Rights a plaidé pour "une juste intégration" du réseau de transport public informel existant dans un système national officiel, et le moment est venu pour les autorités libanaises de faire pression pour de telles mesures, a déclaré Faraj.

"Les crises sont destinées au changement, mais la manière dont nous aborderons ce changement est la principale question", a-t-il déclaré. «Ils doivent travailler – en tant que gouvernement, en tant que municipalités – pour prendre soin du système … commencer à investir davantage dans ces systèmes (informels) maintenant, sensibiliser davantage les gens, leur donner plus d'incitations.

"Ils peuvent fonctionner de 100 façons, mais ils doivent commencer quelque part."

En ne développant pas un système national de transport public ni en soutenant le système informel en temps de crise, a déclaré Faraj, le gouvernement libanais a poussé les chauffeurs à augmenter leurs prix afin de faire face à la spirale de l'économie.

"Les gens paient" pour faire fonctionner cette industrie vitale, at-il dit, "et non le gouvernement".

"Nous faisons leur travail … pourquoi ne le font-ils pas?"

Amin, comme de nombreux autres chauffeurs, s'est dit préoccupé par le manque d'avantages qu'ils reçoivent en étant enregistrés dans l'un des syndicats de transports publics du pays. "Je suis dans un syndicat et je ne reçois aucun avantage. Rien", a-t-il déclaré à MEE.

Faraj s'est fait l'écho de préoccupations similaires concernant le rôle des nombreux syndicats de chauffeurs dans le pays, souvent divisés selon des lignes politiques.

"Où est l'argent pour les conducteurs? Où étaient ces syndicats pendant le coronavirus? Ont-ils aidé les conducteurs comme nous avons essayé d'aider les conducteurs?" Il a demandé.

Pour l'instant, les choses semblent sombres pour les conducteurs de transports publics libanais. Beaucoup mettent maintenant fin à la location de leurs véhicules et attendent des jours meilleurs; il est arrivé à un point où travailler n'est plus plus viable financièrement que de rester à la maison.

"Je ne sais pas quelle est la solution pour être honnête. Je souhaite que l'État apporte son aide pour une compensation", a déclaré Abu Sleiman. "Les choses ne fonctionnent pas."

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