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La Turquie et la Russie se préparent-elles à un conflit dans le Caucase du Sud?

Le 12 juillet, les forces armées arméniennes et azerbaïdjanaises ont lancé une escarmouche à la frontière. Les combats ont duré plusieurs jours, faisant au moins 16 morts dans son sillage. Les autorités arméniennes et azerbaïdjanaises ont échangé des accusations depuis lors, ralliant leurs publics respectifs derrière le drapeau. Fait remarquable, les deux parties se font face à l'extérieur de la région contestée du Haut-Karabakh, le point d'éclair habituel. Cette fois, la flambée a eu lieu bien au nord, là où la région arménienne de Tavush rencontre le district azerbaïdjanais de Tovuz. La Géorgie est à côté, tout comme les liaisons d'infrastructures essentielles reliant l'Azerbaïdjan à la Turquie via son territoire. En effet, l'oléoduc Bakou-Tbilissi-Ceyhan, le gazoduc du Caucase du Sud et le chemin de fer Bakou-Tbilissi-Kars sont tous parallèles à la frontière géorgienne-arménienne.

Il n’est donc pas étonnant que la crise ait attiré l’attention de la Turquie. Le 17 juillet, tous les partis parlementaires d’Ankara, à l’exception du Parti démocratique du peuple pro-kurde (HDP), ont publié une déclaration condamnant les actions de l’Arménie. Le ministre des Affaires étrangères Mevlut Cavusoglu et le ministre de la Défense Hulusi Akar ont émis des avertissements fermement formulés et ont promis de soutenir la partie azérie. Pourtant, comme prévu, c'est le président Recep Tayyip Erdogan qui a tiré la salve d'ouverture. Deux jours après le début des escarmouches, il fit une référence à peine voilée à la Russie. Le fait que les combats aient eu lieu loin de la ligne de contact dans le Haut-Karabakh, a estimé Erdogan, a indiqué que les Arméniens avaient délibérément attaqué l'Azerbaïdjan. Il a observé qu’une telle initiative était «au-delà du calibre de l’Arménie». En conséquence, les analystes ont commencé à se demander s'il s'agissait d'un signe de tensions croissantes entre Moscou et Ankara ou, en fait, si Vladimir Poutine et Erdogan étaient sur le point d'étendre leur commerce géopolitique de chevaux en Syrie et en Libye au Caucase du Sud. Cependant, ce n'est pas très probable pour un certain nombre de raisons.

Le point de vue de Moscou

Premièrement, la Russie détient plus de cartes que la Turquie. Elle est un allié formel de l'Arménie au sein de l'Organisation du traité de sécurité collective (OTSC) et maintient des installations et déploiements militaires sur son territoire. Sa base de Gyumri, juste à côté de la frontière turque, a été modernisée pendant la brève crise de 2015-2016 suite à l'abattage d'un avion militaire russe le long de la frontière turco-syrienne. Les gardes russes patrouillent aux frontières arméniennes aux côtés de leurs homologues locaux. L'Arménie fait partie de l'Union économique eurasienne (UEE). La Russie copréside le soi-disant groupe de Minsk au sein de l'OSCE chargé du Haut-Karabakh avec la France et les États-Unis, tandis que la Turquie n'en est qu'un membre.

Mais malgré les liens étroits de la Russie avec l’Arménie, Moscou cherche à jouer un rôle équilibré et à éviter de prendre parti, car elle entretient également des liens cordiaux avec l’Azerbaïdjan. Les deux pays coopèrent dans plusieurs domaines, notamment le partenariat militaire, l'énergie et la sécurité transfrontalière. Les Azéris évitent généralement les structures multilatérales dominées par la Russie telles que l'OTSC et l'UEE, privilégiant plutôt la coopération bilatérale. Le président azéri Ilham Aliyev fait des déclarations positives concernant le rôle de Moscou dans le conflit avec l’Arménie.

Deuxièmement, contrairement à la Turquie, la Russie porte le manteau d'un arbitre impartial entre les deux parties. Comme le note l’expert russe Sergueï Markedonov, la position circonspecte de Moscou sur le Haut-Karabakh contraste avec son attitude affirmée dans d’autres points chauds post-soviétiques, de la Crimée à l’Ossétie du Sud. Moscou se garde de ne pas choisir son camp car il veut garder l'Azerbaïdjan là où il se trouve: hors de l'orbite occidentale. Se rallier à l’Arménie, craint Moscou, non seulement mettrait en péril les relations cordiales de la Russie avec l’Azerbaïdjan, mais pousserait Bakou à rechercher l’aide occidentale. Au lieu de cela, la Russie veut garder ses options ouvertes et rester un partenaire indispensable à la fois pour l'Azerbaïdjan et l'Arménie, qui reste fortement dépendante de son patronage. Cela est vrai même pour un dirigeant comme le Premier ministre arménien Nikol Pashinyan, qui a été propulsé au pouvoir par une sorte de révolution des couleurs, le genre d'événement contre lequel le Kremlin, en règle générale, milite.

Au lieu de choisir son camp ou d'aggraver les tensions, Poutine veut jouer le rôle de médiateur. Lors d’une réunion du Conseil de sécurité du pays le 17 juillet, il s’est déclaré prêt à intervenir en tant que tiers intermédiaire. Bien que le Kremlin ne puisse contrôler ni Erevan ni Bakou, il peut tracer des lignes rouges, cogner les têtes et réduire les tensions. L'intervention de la Russie a joué un rôle déterminant lors de la soi-disant guerre d'avril 2016, l'escalade la plus meurtrière du conflit du Haut-Karabakh depuis l'entrée en vigueur d'un cessez-le-feu en 1994. Elle a également montré son soutien lors de plusieurs séries de négociations entre Aliyev et Pashinyan, le premier dirigeant d'Erevan depuis l'indépendance qui n'est pas originaire du Haut-Karabakh, en 2018-19.

Les calculs d'Erdogan

En revanche, les calculs d'Erdogan sont assez différents. Il a longtemps utilisé une politique étrangère affirmée pour galvaniser sa base chez lui. Être dur avec l'Arménie affirmerait certainement ses références nationalistes, mais étayer sa rhétorique dure par des actions comporte des risques. La Turquie est déjà impliquée militairement dans plusieurs conflits, dont la Syrie et la Libye, dans lesquels la Turquie et la Russie soutiennent des fronts opposés. Ouvrir un troisième front oriental serait un pas de trop, même pour Erdogan. Se rallier militairement à l'Azerbaïdjan comporte également d'autres risques pour la Turquie. Le gouvernement arménien actuel a cherché à se distancer de Moscou, mais si Ankara met son poids militaire derrière Bakou, Erevan pourrait être contraint de s'allier étroitement à Moscou. Mais étant donné le programme nationaliste d’Erdogan et les liens étroits d’énergie et de défense entre les deux pays, Ankara est sous pression pour fournir une assistance diplomatique et militaire à l’Azerbaïdjan si Bakou décide d’intensifier la pression sur l’Arménie. Avec la signature de l'Accord de partenariat stratégique et de soutien mutuel en 2010, les deux pays se sont engagés à se soutenir mutuellement en cas d'attaque militaire ou d'agression contre l'une ou l'autre nation. La Turquie pourrait fournir un soutien militaire à l'Azerbaïdjan dans un tel scénario. Des F16 turcs auraient commencé à patrouiller la frontière Turquie-Arménie. Mais une intervention turque au-delà de cela est peu probable, et la rhétorique enflammée à Ankara n'implique pas une confrontation avec la Russie.

En avril 2016, la Russie et la Turquie ont évité d'être entraînées dans la «guerre de quatre jours» au Haut-Karabakh à un moment où elles étaient en désaccord en Syrie. C'est probablement aussi une préférence qu'ils partagent actuellement. Plutôt que de se battre avec les Russes, Erdogan sera probablement heureux de voir Poutine intervenir pour calmer les choses dans le Caucase du Sud. En effet, la situation semble déjà évoluer dans cette direction, Poutine et Erdogan s'exprimant par téléphone le 27 juillet et le Kremlin affirmant par la suite que «la volonté de coordonner les efforts de stabilisation dans la région a été exprimée».

Gönül Tol est directeur du programme Turquie de MEI et chercheur principal pour Frontier Europe Initiative. Dimitar Bechev est chercheur principal au Centre Eurasie du Conseil de l’Atlantique et chercheur au Centre d’études slaves, eurasiennes et est-européennes de l’Université de Caroline du Nord. Les opinions exprimées dans cet article sont les leurs.

Crédit photo: Mikhail Svetlov / Getty Images

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