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Moscou, Damas shadowbox dans les zones grises de la Syrie

31 juil.2020

Plus la guerre syrienne se prolonge, plus les paradoxes en sont sortis. La dernière en date concerne le groupe militaire soutenu par Moscou qui s'efforce de se créer une zone autonome dans le sud-ouest de la Syrie et se heurte même aux forces du régime.

En offrant leur soutien à la formation, les Russes, autrefois garants que ces territoires du sud-ouest resteraient solidement sous le contrôle du président Bachar al-Assad, tentent maintenant de faire d’une pierre deux coups. Ils cherchent à la fois à contenir l'influence iranienne près de la frontière israélienne et à éliminer tout signe de dissidence apparu à la suite de la «réconciliation». À toutes fins pratiques, il est hautement improbable que la formation soutenue par la Russie – comprenant d’anciens rebelles et agissant de manière autonome par rapport aux forces d’Assad – puisse jamais former l’épine dorsale des services armés renouvelés. Même dans ce cas, le soutien de la Russie pourrait apporter certains avantages en faisant paraître les prochaines élections syriennes de 2021 plus démocratiques.

Le 28 juillet, la huitième brigade du cinquième corps a accueilli 900 nouveaux combattants lors d’une cérémonie de remise de diplômes à Bosra al Sham, dans la province de Daraa. La cérémonie a eu lieu près de l'ancienne citadelle de Bosra sous les drapeaux de la République arabe syrienne et de l'armée syrienne. Étaient également présents les manifestants locaux scandant des slogans anti-gouvernementaux tels que «Bachar, nous venons pour vous» et «Le régime d’Assad tombera» et tenant des pancartes exigeant la libération des prisonniers politiques. La police militaire russe aurait également été sur les lieux, observant tranquillement depuis la ligne de touche. La cérémonie a marqué une étape importante pour la huitième brigade, compte tenu de son effectif modeste de seulement 2 000 combattants avant la cérémonie.

Le commandant du bataillon, Ahmad al-Oda, est un ancien chef du groupe d’opposition Shabaab al-Sunnah, qui a rejoint la révolution en 2011. Al-Oda aurait également participé au recrutement de combattants syriens pour aider le chef de guerre libyen Khalifa Hifter. Comme l'a rapporté le Foreign Policy Magazine, c'est le colonel Alexander Zorin qui a supervisé la campagne de recrutement des forces de Hifter. En 2016, Zorin a été envoyé du ministère russe de la Défense auprès du groupe de travail basé à Genève et s'est rendu dans le sud de la Syrie début avril. Cependant, selon des sources parmi l'armée russe qui se sont entretenues avec Al-Monitor sous couvert d'anonymat, la visite d'avril de Zorin n'avait rien à voir avec le recrutement de nouveaux combattants pour Hifter, mais concernait plutôt les négociations concernant la présence iranienne en Syrie et la libération des prisonniers. . En conséquence, l'armée russe a ouvert une station à Daraa pour recueillir des informations sur les prisonniers détenus à Damas directement auprès de leurs proches. Le véritable objectif de la mesure semble être un geste largement symbolique de réconciliation. Selon les avocats locaux, le Comité central – un organe qui réunit les rebelles qui ont accepté le pacte de réconciliation – a déjà publié à la Russie la liste des détenus qu'elle recherchait.

Cela ne veut pas dire, cependant, que le patronage par la Russie de la huitième brigade (une formation qui a largement servi des objectifs tactiques et non stratégiques) a été sans conséquence. Fin juin, la huitième brigade a échangé des coups de feu avec les services de sécurité syriens lors d'un affrontement meurtrier aux postes de contrôle, déclenchant une série d'actions d'escalade. Le 20 juin, un bus transportant des soldats de la huitième brigade a heurté un engin explosif improvisé dans l'est de la province de Daraa. L'explosion a fait neuf morts et 13 blessés et a déclenché des manifestations contre le Hezbollah et l'Iran, que les habitants ont accusés d'avoir posé la bombe. Les accusations ne sont guère surprenantes car les forces pro-iraniennes avaient tenté à plusieurs reprises d'attaquer les anciens rebelles actifs sous l'égide du cinquième corps.

Le sud de la Syrie, berceau de la révolution du pays, sert maintenant d’exemple convaincant de ce qui peut arriver à un ancien territoire rebelle aux sentiments anti-Assad persistants qui a été renvoyé sous le contrôle du régime. Plus pertinemment, c’est aussi un indicateur de la volonté de Moscou de trouver un compromis stable avec les acteurs régionaux et sous-régionaux. En 2018, la Russie, les États-Unis, Israël et la Jordanie sont parvenus à un accord sur la réconciliation entre Damas et les territoires du sud-ouest de la Syrie. L'objectif de Moscou à l'époque était de créer un soi-disant «tampon sunnite» à la frontière avec Israël pour tenter de minimiser la présence du Corps des gardiens de la révolution islamique (CGRI), ainsi que d'autres milices locales et étrangères fidèles à Téhéran qui avait menacé Israël d'ouvrir un nouveau front syrien pour renforcer le soi-disant «axe de résistance».

Par conséquent, la Russie est devenue de facto le garant de la sécurité des ex-rebelles du sud-ouest en échange de leur rôle dans la lutte contre l'État islamique. Déjà en avril 2019, les anciens rebelles du front sud de l'Armée libre syrienne représentaient plus des trois quarts de tous les combattants de la huitième brigade du cinquième corps de volontaires actifs dans la province de Daraa. La brigade était dirigée depuis plusieurs années directement par un général russe et il y avait des officiers russes à différents niveaux de commandement. Ces efforts ont finalement porté leurs fruits, car les forces locales ont réussi à réprimer l’insurrection de l’EI et ont remis des centaines de combattants aux services de sécurité d’Assad.

Cela dit, cependant, la huitième brigade et les habitants de la province de Daraa ont également rencontré des obstacles en cours de route. Tout d’abord, ils ont été confrontés à une concurrence féroce pour l’allégeance d’anciens rebelles, notamment de Maher Assad, frère du président et commandant de la quatrième division de l’armée syrienne. Assad entretient des liens étroits avec l'Iran, tandis que la quatrième division comprend de nombreuses unités pro-iraniennes, y compris des unités étrangères. La division sert également de couverture aux activités du Hezbollah et du CGRI. La huitième brigade a lancé plusieurs attaques contre les points de contrôle de la quatrième division en représailles à la répression du régime. La police militaire russe de la région aurait pris le parti des ex-rebelles.

Deuxièmement, le sud de la Syrie a subi une baisse du niveau de vie à la suite de la dissolution des conseils locaux (les autorités civiles dans les zones contrôlées par les rebelles aidant la population dans ses affaires quotidiennes), ainsi que la fermeture des organisations non gouvernementales et de la société civile. Troisièmement, les termes de l'accord de réconciliation entre le régime et les ex-rebelles ne sont pas toujours respectés. Damas a été accusé de répression, menant des enquêtes criminelles sur d'anciens membres de l'opposition pour des accusations douteuses et des détentions arbitraires.

Tout cela pose à Moscou une énigme. Si la Russie est prête à soutenir la huitième brigade ou d'autres unités sous l'égide du cinquième corps, elle doit coordonner ses actions avec Damas. Le régime syrien se méfie du soutien de Moscou aux ex-rebelles et le considère comme un encouragement à l’autonomie dans le sud et une menace pour ses réseaux de passeurs. En juin, le secrétaire du Conseil du peuple syrien du parlement syrien, Khaled al-Abboud, a appelé la Russie à abandonner son protectorat sur les groupes armés qui font partie de l'accord de réconciliation locale concernant Daraa et à revenir entièrement sur l'accord.

À l’avenir, il n’est pas insondable que Moscou utilisera le facteur des «zones grises» de la Syrie – où le contrôle du gouvernement n’est pas absolu – pour renforcer la légitimité du régime d’Assad. Un certain degré de vote de protestation lors des prochaines élections de 2021 pourrait créer une apparence de libéralisation dans le pays aux yeux des journalistes étrangers. Cette «libéralisation» peut alors être présentée comme un moyen de séduire les investisseurs potentiels de la région.

Si la Russie tente de créer des forces armées syriennes renouvelées selon ses propres conditions, cette ambition nécessite d'investir des ressources substantielles à l'échelle du pays, compte tenu des efforts compensatoires de la part de l'Iran pour renforcer la quatrième division et la garde républicaine. Toute mesure timide risquerait donc d’exacerber les tensions avec Damas et d’entraîner de nouvelles escarmouches et hostilités, causant encore plus de souffrances humaines.

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