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Le Congrès veut voir les coûts cachés du Pentagone pour dissuader l’Iran

3 août 2020

Alors que les guerres dirigées par les États-Unis contre l'État islamique (EI) et les talibans se terminent, le chef du Commandement central américain (CENTCOM) semble signaler qu'il préfère laisser des troupes au Moyen-Orient pour dissuader l'Iran – et maintenant le Congrès veut savoir combien cela coûtera.

Les législateurs de la Chambre ont inclus une disposition dans leur version de la loi sur l'autorisation de la défense nationale 2021 qui obligerait le ministère de la Défense à rendre régulièrement compte du prix caché de l'armée pour conjurer les ambitions de Téhéran dans la région.

Le projet de loi révèle l’intérêt particulier de la Commission des services armés de la Chambre pour un programme large mais peu connu appelé Operation Spartan Shield.

Créé en 2012 pour aider à compenser le retrait des troupes américaines d'Irak, Spartan Shield est chargé de renforcer les relations de Washington avec les armées du Moyen-Orient et d'Asie centrale, de l'Égypte à Oman en passant par le Kazakhstan.

Le projet de partenariat de plus de 10 000 personnes a également donné à Washington une plate-forme logistique pour lancer des forces de combat dans la région à la demande, y compris pendant la guerre menée par les États-Unis contre l'EI en Irak et en Syrie.

Mais les démocrates de la Chambre en savent peu à ce sujet, selon un assistant du Congrès qui s'est entretenu avec Al-Monitor sous couvert d'anonymat. "Cela dure depuis environ huit ans et n'est pas explicitement autorisé par le Congrès", a déclaré le membre du personnel.

Il a également de plus en plus assumé un nouveau rôle depuis que le général Kenneth F. McKenzie a pris la direction du CENTCOM l'année dernière.

«C'est pour dissuader l'agression iranienne», a déclaré Brig. Le général Jeffrey Van, chef d'état-major sortant de l'US Army Central, qui dirige l'opération depuis un quartier général au Koweït.

«Ils ont besoin de savoir que nous avons des lignes rouges que nous ne voulons pas franchir, mais que lorsqu'ils sont confrontés, nous pouvons pousser les forces dans la région pour retrouver la dissuasion», a déclaré Van à Al-Monitor lors d'un entretien téléphonique.

Alors que l'administration Donald Trump se concentre sur la Russie et la Chine, les dirigeants du CENTCOM poussent probablement à maintenir les forces et les financements dont ils dépendent dans la région au cours de la dernière décennie, selon deux anciens hauts responsables américains.

Le général McKenzie continue de souligner que l'Iran est toujours en lice pour remplir les aspirateurs électriques au Moyen-Orient et en attente d’opportunités de repousser les troupes américaines.

Grâce en grande partie à Spartan Shield, les États-Unis forment désormais des militaires étrangers dans 17 des 20 pays de la région qu'ils couvrent. Dans deux des trois autres, la Syrie et le Yémen, des troupes de combat américaines se sont déployées dans le cadre de l'autorisation d'utilisation de la force militaire de 2001, qui a effectivement permis à l'armée de poursuivre indéfiniment Al-Qaïda et l'EI.

Seul l'Iran reste intact, et des officiers supérieurs disent que l'opération est conçue pour que cela continue.

«Que vous soyez un partisan ou un critique de la politique iranienne de l'administration, il appartiendrait certainement au Congrès de comprendre comment et combien de dollars des contribuables sont consommés par cette activité, quels sont les objectifs et dans quelle mesure ils l'ont été. atteint », a déclaré le membre du Congrès à Al-Monitor par e-mail.

Mais deux officiers supérieurs de l’armée américaine qui ont occupé des postes de responsabilité à la tête de Spartan Shield affirment que ses succès sont latents – et c’est le point.

«Le fait qu’il y ait encore de la stabilité dans notre zone d’opérations, c’est un succès», Brig. Le général Van a déclaré à Al-Monitor. "L'Iran continue de contester la présence américaine dans le Golfe mais est également conscient du coût militaire de la confrontation."

L'administration Trump a pesé sur l'Iran en partie en réponse au déploiement par Téhéran de conseillers militaires du Corps des gardiens de la révolution islamique (CGRI) – et, prétendument, de la technologie des armes – aux conflits en Irak, en Syrie et au Yémen ces dernières années.

De son propre aveu, la campagne de pression économique du gouvernement américain sur l’Iran l’a conduit à se déchaîner, notamment avec une série d’attaques de sabotage contre les infrastructures pétrolières dans la région du Golfe l’année dernière.

Les incidents ont abouti à un tit-for-tat mortel avec l'armée américaine en Irak avant que Trump ne fasse assassiner le commandant de la Force Qods, le général Qasem Soleimani, architecte des conceptions régionales du CGRI, lors d'une frappe de drone en janvier à Bagdad.

Spartan Shield a joué un rôle central dans les efforts de l'administration Trump pour faire face à ces tensions, selon le général Michael Garrett, qui commandait la centrale de l'armée américaine jusqu'à l'année dernière.

Moins de 36 heures après que des manifestants accompagnés de milices liées au CGRI aient pris d'assaut l'ambassade américaine dans la capitale irakienne, «La première brigade de la 82nd Airborne était au Koweït, puis à Bagdad. Ils ont pu le faire sur la base des organisations qui sont déjà présentes dans le théâtre », a déclaré le général Garrett à Al-Monitor lors d'un entretien téléphonique.

«Avoir des relations entre militaires est très, très important», a-t-il déclaré. «Vous devez en avoir une partie en place.»

Les questions sur la portée future de Spartan Shield et, par extension, sur le rôle des États-Unis au Moyen-Orient, sont aggravées par l'examen minutieux par les appropriateurs de la Chambre d'un budget controversé qui a longtemps financé les opérations militaires américaines dans la région.

Spartan Shield repose en grande partie sur une partie non divulguée du budget des opérations d'urgence à l'étranger (OCO), qui n'est pas soumise à des plafonds de dépenses et a été critiquée comme une «caisse noire» qui permet à l'armée d'étendre ses efforts régionaux au détriment des priorités stratégiques. .

Un rapport de la commission des crédits de la Chambre a récemment qualifié l'OCO d '«échec abject» qui a donné au Pentagone «une soupape de décharge budgétaire qui lui a permis d'éviter de prendre des décisions difficiles».

Brick. Le général Van a déclaré que l'OCO était essentiel pour atteindre les objectifs actuels de Spartan Shield au Moyen-Orient. Sans cela, il a déclaré: «Nous ne pouvons pas contrer l'influence maligne iranienne. Nous ne pourrions certainement pas rivaliser avec la Russie et la Chine dans la région. »

Le programme tire également parti du budget de base du Pentagone, et il peut y avoir d’autres moyens d’aider à le financer, selon Anthony Cordesman, analyste principal du Golfe au Center for International and Strategic Studies.

Brick. Le général Van et le général Garrett ont refusé de discuter des chiffres, mais la dépendance de Spartan Shield sur les forces de réserve a conduit l'armée à demander 1,36 milliard de dollars de fonds OCO pour appeler du personnel l'année prochaine, soit près du double de ce qu'elle avait demandé dans la même catégorie pour les efforts de l'armée. en Afghanistan, en Irak et en Syrie.

«Ce serait un peu moins cher si vous aviez affecté des forces dans la région», a déclaré Brig. Le général Van.

«Les États-Unis (Army Central) sont de bons gestionnaires de l’argent des contribuables», a-t-il déclaré. «Nous essayons de réduire nos effectifs et nos opérations à une empreinte minimale qui maintient la stabilité dans la région.»

Alors que le secrétaire à la Défense, Mark Esper, cherche à libérer des ressources pour contrer la Chine et la Russie, CENTCOM pourrait avoir du mal à justifier les dépenses actuelles de Spartan Shield.

Et comme le voit Cordesman, doubler les partenariats militaires pour consolider les gouvernements du Moyen-Orient n'est peut-être pas le meilleur moyen pour Washington de déjouer la Russie et la Chine.

«Nous n’avons pas de partenaires stables au Moyen-Orient. Et une grande partie de cela ne concerne pas leur relation avec nous », a-t-il déclaré à Al-Monitor.

Les responsables de l’administration et les hauts commandants militaires semblent toujours déterminer exactement ce que devrait être, et où, le rôle de l’armée pour contrer Pékin et Moscou – la priorité stratégique déclarée de la Maison Blanche de Trump.

«Ils doivent être sensibles à la façon dont ils abordent cela. Regardez la présence chinoise dans la région du Golfe – en mer Rouge et dans l'océan Indien – elle affecte trois commandements différents; pas seulement CENTCOM, mais aussi AFRICOM et INDO-PACOM », a déclaré Cordesman.

L’examen interne par le secrétaire à la Défense Esper des commandements régionaux des combattants devrait s’achever d’ici le 1er octobre, mais une articulation claire du rôle futur de Washington au Moyen-Orient peut prendre plusieurs mois, voire des années.

Premièrement, les responsables américains et leurs homologues à Bagdad doivent s'entendre sur l'avenir de la présence des troupes américaines en Irak. Le budget de l’année prochaine façonnera également en fin de compte les options de l’armée sur le terrain.

"Il y aura toujours un certain type d'acteurs malveillants en Asie du sud-ouest", a déclaré Brig. Le général Van. «Si nous n’y sommes pas, alors la Russie et la Chine le seront.»

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