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Explosion de Beyrouth: qu'est-ce que le nitrate d'ammonium et comment est-il arrivé au port?

Il existe encore de nombreux détails sur la cause de l'explosion qui a dévasté une grande partie de Beyrouth mardi qui restent obscurs et inexpliqués.

Cependant, le gouvernement libanais a jusqu'à présent indiqué qu'il pensait que l'énorme explosion était le résultat de 2700 tonnes de composé chimique de nitrate d'ammonium laissées dans un entrepôt du port de Beyrouth depuis 2013.

Middle East Eye a compilé un guide rapide sur le composé destructeur et les circonstances entourant sa fatidique détonation mardi.

Qu'est-ce que le nitrate d'ammonium?

Le nitrate d'ammonium est un produit chimique industriel couramment utilisé pour les engrais, mais aussi comme explosif, souvent utilisé dans les mines.

Le produit chimique, connu sous la formule NH4NO3, est un solide cristallin naturellement blanc et est souvent appelé salpêtre.

Dans la plupart des conditions, le nitrate d'ammonium n'est pas nécessairement dangereux et est relativement stable – il peut même être utilisé pour étouffer un incendie.

Cependant, s'il est contaminé, il peut devenir très volatil.

Quels incidents précédents y a-t-il eu?

L'explosion de nitrate d'ammonium confirmée la plus notoire avant mardi était la catastrophe de 1947 à Texas City.

Le 16 avril 1947, au port de Texas City, 2 300 tonnes de nitrate d'ammonium ont explosé, tuant près de 500 personnes.

Plus de 5 000 personnes ont été blessées et au moins 1 000 bâtiments rasés dans les environs.

Il s'agissait de l'accident industriel le plus meurtrier de l'histoire des États-Unis et a donné lieu à un recours de première classe contre le gouvernement américain au nom de 8 485 victimes.

Un incident plus récent impliquant du nitrate d'ammonium a eu lieu en 2015 lorsqu'une série d'explosions dans une usine chimique de la ville portuaire chinoise de Tianjin a tué 173 personnes et en a blessé 798.

Parmi les explosions au port figurait la détonation de 800 tonnes de nitrate d'ammonium.

Finalement, les tribunaux chinois ont condamné à des peines de prison 49 représentants du gouvernement et cadres et employés d'entrepôt pour leur implication dans le contournement et l'assouplissement des normes de sécurité permettant le stockage de produits chimiques dangereux.

Comment le produit chimique s'est-il retrouvé dans le port?

Les produits chimiques sont initialement arrivés au port de Beyrouth à bord d'un cargo russe battant pavillon moldave en septembre 2013.

L'organisation de surveillance des expéditions ShipArrested.com à l'époque a signalé que "lors de l'inspection du navire par le contrôle de l'État du port, le navire n'a pas été autorisé à naviguer. La plupart des membres d'équipage, à l'exception du capitaine et de quatre membres d'équipage, ont été rapatriés et, peu de temps après, le navire a été abandonné par ses propriétaires après que les affréteurs et la société de transport ont perdu tout intérêt pour la cargaison" .

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Selon des documents mis en ligne et vus par Al Jazeera, la cargaison dangereuse du navire a ensuite été déchargée et placée dans le hangar 12.

De nombreuses lettres auraient été envoyées par des agents des douanes, y compris l'ancien directeur des douanes libanaises Shafik Merhi, aux juges entre 2014 et 2017 pour leur demander des conseils sur ce qu'il faut faire avec les produits chimiques.

Une lettre envoyée en 2016 – qui notait qu'il n'y avait eu "aucune réponse" aux demandes précédentes – a déclaré que le nitrate d'ammonium était conservé dans des conditions "inappropriées".

"Compte tenu du grave danger de conserver ces marchandises dans le hangar dans des conditions climatiques inappropriées, nous réaffirmons notre demande de demander à l'agence maritime de réexporter ces marchandises immédiatement pour préserver la sécurité du port et de ceux qui y travaillent, ou d’envisager d’accepter de vendre ce montant », indique la lettre.

Une autre lettre a été envoyée par le directeur général de l'administration des douanes libanaises, Badri Daher, le 27 octobre 2017, appelant à une résolution de la situation, à la lumière du "danger … de laisser ces marchandises là où elles se trouvent, et à ceux qui y travaillent".

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