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Que signifie l’engagement croissant de la Chine en Afghanistan pour les États-Unis?

Le 27 juillet, le ministre chinois des Affaires étrangères Wang Yi a tenu une vidéoconférence avec ses homologues d'Afghanistan, du Pakistan et du Népal pour suggérer d'étendre leur coopération en cas de pandémie. Soulignant la nécessité de mettre en place un «corridor vert» logistique pour accélérer le dédouanement entre leurs pays, Wang a également proposé le développement d'un corridor multimodal trans-himalayen en étendant le corridor économique Chine-Pakistan (CPEC) en Afghanistan, et il a pris le occasion d’appeler le Népal et l’Afghanistan à suivre l’exemple de la coopération sino-pakistanaise.

Cette réunion devrait amener les décideurs de Washington et de New Delhi à s'asseoir et à prendre note des réalignements régionaux potentiels. Bien que les détails sur ce que ce cadre quadrilatère impliquerait et comment il fonctionnerait ne soient pas clairs, tout mouvement vers son institutionnalisation constituerait un défi majeur pour les États-Unis. Au lendemain du départ des États-Unis d’Afghanistan, toute tentative chinoise d’intégrer l’Afghanistan et le Népal sans littoral dans l’Initiative de la ceinture et de la route (BRI), le programme de développement des infrastructures internationales de la Chine, porterait directement atteinte aux intérêts géopolitiques de l’Amérique et de l’Inde.

Analysant les récents discours de hauts responsables américains, Anthony H. Cordesman a fait valoir que l’approche américaine envers la Chine est passée d’un mélange de concurrence et de coopération à une confrontation directe. Le consensus bipartite selon lequel les États-Unis devraient soutenir la Chine est remplacé par une méfiance tout aussi forte à l’égard des motivations géo-économiques et géopolitiques de la Chine. La relation entre les deux pays ayant pris une dimension de plus en plus antagoniste, les conséquences seront probablement de grande ampleur, y compris pour l'Afghanistan.

La coopération et la coordination en matière de sécurité et diplomatique entre l'Inde et les États-Unis se sont intensifiées ces dernières années, en particulier depuis que Donald Trump est devenu président. Conformément à l'activisme américain, l'Inde a progressivement abandonné son hésitation de longue date à participer activement à la militarisation de son alliance avec les États-Unis, le Japon et l'Australie contre l'expansion de plus en plus agressive de la Chine dans la région indo-pacifique. Washington et New Delhi qualifient la BRI de «piège de la dette», au grand dam de la Chine. Une grande partie de l'empreinte développementale et diplomatique de l'Inde en Afghanistan a été rendue possible grâce à la présence militaire américaine. Par conséquent, si Kaboul accepte la proposition de Pékin d’étendre le CPEC à l’Afghanistan, elle contesterait directement les projets de New Delhi d’accroître sa propre empreinte là-bas.

Rivalité croissante entre les États-Unis et la Chine

La dynamique de la rivalité stratégique entre l’Amérique et la Chine commence à jouer un rôle dominant dans les calculs de Pékin. Cependant, les États-Unis n’ignorent pas la tentative de la Chine de faire basculer l’équilibre régional des pouvoirs en sa faveur. Alice Wells, secrétaire d’État adjointe par intérim récemment à la retraite pour l’Asie du Sud et centrale, avait critiqué le rôle de la Chine en Afghanistan en novembre 2019. S'exprimant au Wilson Center, Wells a déclaré: «La Chine n’a pas été un véritable acteur du développement de l’Afghanistan. … Je n’ai pas vu la Chine prendre les mesures qui en feraient un véritable contributeur à la stabilisation de l’Afghanistan, encore moins la ramener à l’Asie centrale et à la communauté internationale. » Fin juin et début juillet, l'envoyé spécial américain en Afghanistan, Zalmay Khalilzad, accompagné pour la première fois d'Adam Boehler, PDG de la US International Development Finance Corporation, s'est rendu à Doha, Islamabad et Tachkent pour tenir une série de réunions avec le ministres des affaires étrangères du Pakistan, de l'Afghanistan et des cinq républiques d'Asie centrale. Ils ont également rencontré les négociateurs talibans afghans basés au Qatar. L’objectif principal de leur tournée régionale était de transmettre la détermination des États-Unis à rester géopolitiquement investis en Afghanistan, même après le retrait des troupes américaines conformément à l’accord de février 2020 avec les talibans.

Depuis 2001, l’Afghanistan a dominé l’approche américaine à l’égard de l’Asie centrale. En février 2020, l'administration Trump a dévoilé un nouveau document de politique, la «Stratégie des États-Unis pour l'Asie centrale 2019-2025: faire progresser la souveraineté et la prospérité économique», qui établit des liens clairs entre la politique américaine en Asie centrale et l'évolution de la situation en Afghanistan. Cela se reflète dans l'affirmation selon laquelle «les États-Unis reconnaissent qu'un Afghanistan sûr et stable est une priorité absolue pour les gouvernements d'Asie centrale, et chacun a un rôle important à jouer dans le soutien d'un processus de paix qui mettra fin au conflit. … Les États d'Asie centrale développeront des liens plus étroits avec l'Afghanistan à travers les lignes énergétiques, économiques, culturelles, commerciales et de sécurité qui contribuent directement à la stabilité régionale.

Étant donné que Washington considère l'Asie centrale principalement à travers le prisme de l'Afghanistan, les États-Unis sont plus susceptibles de mettre en garde les États d'Asie centrale en ce qui concerne leurs relations avec la Chine. En revanche, la Chine considère l’Asie centrale comme un tampon contre le militantisme ouïghour au Xinjiang, où les politiques brutales de Pékin contre les minorités musulmanes ont suscité une large censure mondiale. Vu dans ces contextes, il n'est pas surprenant que Pékin tente de réactiver le Mécanisme quadrilatéral de coopération et de coordination (QCCM), par lequel la Chine, l'Afghanistan et le Pakistan cherchent à coopérer avec le Tadjikistan dans la lutte contre le terrorisme et l'infiltration militante transfrontalière. De manière significative, la Russie ne fait pas partie du QCCM.

Auparavant, la Chine n'était pas hostile à de bonnes relations entre les États-Unis et le Pakistan, car Pékin considérait cet engagement comme présentant de nombreux avantages économiques et sécuritaires pour le Pakistan, en particulier dans la mesure où il cherche à équilibrer l'Inde dans la région. À son tour, l’Amérique était neutre à l’égard des activités économiques de la Chine au Pakistan, car les investissements commerciaux de Pékin étaient considérés comme favorisant la croissance économique. En fait, coïncidant avec le plan de l'administration Obama de réduire l'empreinte militaire américaine en Afghanistan, Washington a même encouragé la Chine à étendre ses activités régionales dans ce pays déchiré par la guerre. Après avoir remporté une élection présidentielle âprement disputée et controversée, le président afghan Ashraf Ghani a choisi de se rendre à Pékin en octobre 2014 pour son premier voyage à l'étranger, plutôt qu'à Washington ou à New Delhi. Pékin a rendu la pareille en accueillant des pourparlers en mai 2015 entre le gouvernement afghan et les talibans afghans à Urumqi, la capitale de la province du Xinjiang. Bien que ces pourparlers aient finalement échoué, les initiatives de la Chine ont conduit à des dialogues ultérieurs dans de nombreux formats différents, dont l'un incluait également les États-Unis. Tout cela semble être devenu de l'histoire, car la perception des deux côtés a radicalement changé au cours des années qui ont suivi.

Liens avec les talibans

L’engagement de la Chine avec les talibans a parcouru un long chemin depuis que Pékin est entré en contact avec le groupe insurgé dans les années 90 pour protéger ses intérêts. Au départ, la Chine était préoccupée par les liens étroits des Taliban avec le groupe terroriste anti-chinois, le Mouvement islamique du Turkestan oriental (ETIM), qui gérait des camps de militants en Afghanistan. Cependant, de nombreux facteurs ont permis à Pékin d'améliorer ses liens avec les talibans lors de son arrivée au pouvoir. Selon un sénateur pakistanais, l’ambassadeur de Chine au Pakistan, Lu Shulin, a rencontré le mollah Omar, le chef suprême des talibans, à Kandahar en décembre 2000.

Depuis 2001, la Chine a couvert ses paris, entretenant des liens formels avec le régime de Kaboul et informels avec les talibans. Comme elle n'est pas une partie principale du conflit afghan, la Chine a fait preuve de souplesse dans sa politique et Pékin a participé à plusieurs initiatives multilatérales visant à rechercher un règlement politique entre Kaboul et les Taliban. De nombreuses discussions bilatérales, pour la plupart secrètes, ont également eu lieu entre des responsables chinois et les talibans ces dernières années. Mais en juin 2019, Pékin a déclaré publiquement qu'elle avait accueilli une délégation talibane dirigée par le mollah Abdul Ghani Baradar. Lorsque le président Donald Trump a soudainement annulé les pourparlers avec les talibans en septembre 2019, la Chine a tenté de s'injecter dans le processus en invitant le groupe à Pékin pour une conférence intra-afghane de deux jours en octobre. Cependant, les pourparlers ont dû être reportés.

La principale préoccupation de la Chine est que l’instabilité persistante en Afghanistan pourrait être exploitée par des militants ouïghours et que la menace de retombées terroristes de l’Afghanistan pourrait menacer d’énormes projets d’infrastructure financés par la Chine au Pakistan et en Asie centrale. Mais l’hypocrisie de la politique chinoise de «bon musulman, mauvais musulman» – opprimer tous les groupes ethniques musulmans au pays au nom de la lutte contre le terrorisme tout en s'engageant avec les talibans à l’étranger – n’a jamais été mise en doute. En fait, l'engagement de Pékin avec les talibans reflète les motivations d'Islamabad: l'apaisement pour empêcher les attaques à la maison et l'installation d'un gouvernement afghan qui n'est pas favorable à l'Inde ou aux États-Unis L'alignement croissant de la Chine avec le Pakistan pour gérer le problème afghan peut également être considéré comme un contrepoids à Indo-US coordination. De plus, le gouvernement afghan a également utilisé Pékin pour persuader l’establishment de la sécurité pakistanais de livrer les talibans à la table des négociations et de rechercher la coopération chinoise en matière de développement économique.

Tensions croissantes, choix inconfortables

Avec la montée des tensions entre les États-Unis et la Chine, le Pakistan est lui aussi confronté à des choix inconfortables et ne veut pas être considéré comme prenant parti. Islamabad apprécie sa relation avec Pékin, consciente que l’appui véhément et public de la Chine est essentiel pour éviter qu’elle ne soit nommée et humiliée pour avoir parrainé le terrorisme dans les forums internationaux, y compris l’ONU. Le lendemain de la visite de Khalilzad à Islamabad, le ministre pakistanais des Affaires étrangères Shah Mahmood Qureshi s'est entretenu avec Wang, et peu après, le Premier ministre pakistanais Imran Khan a déclaré que les projets du CPEC seraient achevés «à tout prix».

Le dialogue trilatéral entre les ministères des Affaires étrangères de Chine, d'Afghanistan et du Pakistan a également été relancé. Après la dernière réunion en septembre 2019, le dernier cycle s'est tenu en ligne le 7 juillet, avec la participation du vice-ministre chinois des Affaires étrangères Luo Zhaohui, du vice-ministre afghan des Affaires étrangères Mirwais Nab et du secrétaire pakistanais des Affaires étrangères Sohail Mahmood. Peu de temps après cette rencontre virtuelle, le Pakistan a ouvert cinq routes clés avec l'Afghanistan pour le commerce bilatéral et de transit.

À l’invitation du Pakistan, Abdullah Abdullah, chef du Haut Conseil afghan pour la réconciliation nationale, prévoit de se rendre prochainement à Islamabad pour réduire les malentendus et la méfiance. Lorsqu'il était PDG de l’Afghanistan, Abdullah n’a jamais visité le Pakistan malgré de nombreuses invitations. Étant donné que le président Ghani continue de bénéficier du soutien américain et indien, il est raisonnable de soutenir qu'en engageant Abdullah via Islamabad, la Chine pourrait tenter de profiter de la lutte pour le pouvoir entre les deux hommes.

La Chine a récemment décidé de conclure un accord de coopération stratégique de 25 ans avec l'Iran, un développement que les États-Unis considèrent comme une menace pour sa position prédominante au Moyen-Orient. Cet accord envisage également l'exportation d'énergie iranienne vers le port de Gwadar au Pakistan, dont l'utilisation militaire par la Chine a toujours été une forte possibilité. L’alignement stratégique croissant entre la Chine et l’Iran pourrait également freiner les tentatives de l’Inde de renforcer la connectivité avec l’Afghanistan et l’Asie centrale via le port iranien de Chabahar, où New Delhi a beaucoup investi. C’est grâce à l’insistance de l’Inde que ce port stratégiquement situé a été épargné des sanctions américaines contre l’Iran, car ses opérations sont considérées comme servant des objectifs de reconstruction et de développement en Afghanistan. C'est pourquoi, malgré l'escalade des tensions entre Washington et Téhéran, les activités commerciales, commerciales et infrastructurelles du port de Chabahar, impliquant en particulier l'Inde, l'Afghanistan et l'Iran, continuent de bénéficier de l'immunité car «sa situation stratégique en fait une sorte de triangle politique des Bermudes, où les règles normales de la politique hostile des États-Unis contre l'Iran ne semblent pas s'appliquer.

La tentative de Pékin d’élargir sa sphère d’influence

La Chine a intensivement intensifié ses efforts pour élargir sa sphère d'influence, en particulier le long de sa périphérie, à travers une relation de dépendance et d'asservissement. Auparavant, tout effort multilatéral important visant à accélérer le processus de paix afghan était représenté par l'Amérique; cependant, les récentes initiatives de la Chine indiquent clairement que les objectifs de Pékin vis-à-vis de l’Afghanistan évoluent dans une direction radicalement différente de celle suivie par les États-Unis.

Beijing est susceptible de continuer à renforcer son engagement avec l'Afghanistan. Pour Washington comme pour New Delhi, cependant, une présence chinoise accrue en Afghanistan a le potentiel de saper leurs objectifs fondamentaux vis-à-vis de l'Afghanistan: éliminer les infrastructures terroristes et réduire l'influence du Pakistan sur les formations terroristes en Afghanistan, et utiliser l'emplacement de l'Afghanistan pour se connecter. Asie du Sud avec les vastes ressources énergétiques de l'Asie centrale. Dans ce contexte, la manière dont la Chine cherche à atteindre ses objectifs stratégiques en l'absence de troupes américaines sur le terrain, et les alliances qu'elle forge dans le processus, sont susceptibles d'influencer considérablement la dynamique du pouvoir en Afghanistan, tant à l'intérieur qu'à l'extérieur.

Vinay Kaura, PhD, est chercheur non résident avec le programme Afghanistan & Pakistan de MEI, professeur adjoint au Département des affaires internationales et des études de sécurité à l'Université Sardar Patel de police, de sécurité et de justice pénale au Rajasthan, et le coordinateur à le Centre d'études sur la paix et les conflits de Jaipur. Les opinions exprimées dans cet article sont les siennes.

Xinhua / Yue Yuewei via Getty Images

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