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Programme nucléaire de l’Arabie saoudite et Chine

Cet essai fait partie de la série «Tout sur la Chine» – un voyage dans l'histoire et la culture diversifiée de la Chine à travers des essais qui mettent en lumière l'empreinte durable des rencontres passées de la Chine avec le monde islamique ainsi qu'une exploration de la dynamique complexe des relations sino-moyen-orientales contemporaines. Lire la suite …


Le 4 août 2020, Le journal de Wall Street (WSJ) a rapporté que les responsables occidentaux sont de plus en plus préoccupés par la coopération nucléaire entre la Chine et l'Arabie saoudite dans la construction d'une installation d'extraction du yellowcake d'uranium du minerai d'uranium, un changement considérable dans le programme nucléaire civil de Riyad. Selon ce récit, l'installation est en cours de construction avec l'aide de deux entreprises chinoises dans un endroit désertique éloigné près de la ville d'Ula, au nord-ouest de l'Arabie saoudite, à peu près à mi-chemin entre Médine et Tabuk, à la distance la plus éloignée de l'Iran. Yellowcake, une forme semi-transformée d'uranium, est lui-même l'ingrédient crucial pour les réacteurs nucléaires et les armes nucléaires. Bien que le ministère saoudien de l'Énergie ait nié que l'installation de récolte d'uranium de Yellowcake soit en construction, le Royaume a néanmoins indiqué clairement qu'il avait l'intention de devenir compétent dans toutes les facettes du cycle du combustible nucléaire. (1)

Le lendemain de la WSJ apparu, Le New York Times a rapporté que les agences de renseignement américaines «scrutaient» les efforts de l'Arabie saoudite pour augmenter sa capacité à produire du combustible nucléaire, ce qui pourrait alors mettre le Royaume sur la voie du développement d'armes nucléaires. Selon l'analyse classifiée, l'Arabie saoudite travaille avec la Chine pour renforcer la capacité industrielle de produire du combustible nucléaire qui pourrait plus tard être enrichi à un niveau de qualité militaire. Les agences de renseignement ont identifié une structure nouvellement achevée située à proximité d'une installation de production de panneaux solaires à proximité de Riyad – une structure qui pourrait être l'un des nombreux sites nucléaires non déclarés. Cependant, les analystes américains du renseignement n'avaient pas encore tiré de conclusions définitives sur certains des sites examinés. Même si l'Arabie saoudite a décidé de poursuivre un programme nucléaire militaire, il faudrait des années avant qu'elle puisse avoir la capacité de produire une seule ogive nucléaire. (2)

Afin de contextualiser ces comptes récents, il est important de noter qu'en 2011 l'Arabie saoudite a déclaré qu'elle prévoyait de construire 16 réacteurs nucléaires d'ici 25 ans. Le coût des projets pourrait atteindre 80 milliards de dollars, une énorme opportunité pour les entreprises chinoises et autres qui construisent et exploitent des centrales nucléaires. L'énergie nucléaire est essentielle pour l'Arabie saoudite pour répondre à sa demande croissante d'énergie pour la production d'électricité et le dessalement de l'eau tout en réduisant sa dépendance à l'épuisement des ressources en hydrocarbures. L'énergie nucléaire permettrait au Royaume d'augmenter ses exportations de combustibles fossiles. Environ un tiers de la production pétrolière quotidienne de l’Arabie saoudite est consommé sur le marché intérieur à des prix subventionnés; remplacer l'énergie nucléaire libérerait ce pétrole pour l'exportation aux prix du marché. (3)

De plus, l'Arabie saoudite est le plus grand producteur d'eau dessalée au monde. Selon la Saudi Saline Water Conversion Corp (SWCC), propriété du gouvernement, à la fin de 2017, le Royaume avait augmenté sa production d'eau dessalée à cinq millions de mètres cubes par jour (m3 / j). Quatre-vingt-dix pour cent de l’eau potable du pays est dessalée, ce qui brûle environ 15% des 9,8 millions de barils de pétrole qu’il produit quotidiennement. L'énergie nucléaire pourrait répondre à une partie de cette demande. (4)

Ces dernières années, l’Arabie saoudite et la Chine ont annoncé publiquement plusieurs projets nucléaires conjoints dans le Royaume, dont un visant à extraire l’uranium de l’eau de mer, dans le but déclaré d’aider le plus grand producteur de pétrole du monde à développer un programme d’énergie nucléaire ou à devenir un exportateur d’uranium. En janvier 2016, lors de la visite du président chinois Xi Jinping en Arabie saoudite, les deux pays ont signé un protocole d'accord pour la construction d'un réacteur refroidi au gaz à haute température (HTR). À l'époque, aucun détail sur la taille du réacteur refroidi au gaz à haute température ni sur le bâtiment du calendrier du projet n'a été divulgué. Depuis 2003, China Nuclear Engineering Corporation (CNEC) travaille avec l'Université Tsinghua sur la conception, la construction et la commercialisation de la technologie HTR. Les partenaires ont signé un nouvel accord en mars 2014 pour approfondir la coopération dans la commercialisation à la fois internationale et nationale de la technologie avancée des réacteurs. (5)

En août 2017, l'Arabie saoudite et la Chine ont convenu de coopérer sur des projets d'énergie nucléaire pour soutenir le programme d'énergie nucléaire du Royaume. À ce moment-là, CNNC a signé un protocole d'accord avec le Saudi Geological Survey (SGS) pour poursuivre sa coopération afin d'explorer et d'évaluer les ressources en uranium et en thorium. La Saudi Technology Development and Investment Company (Taqnia) a par la suite signé un protocole d'accord avec le CNEC pour développer des projets de dessalement d'eau utilisant des réacteurs nucléaires refroidis au gaz. Les entreprises nucléaires chinoises pourraient proposer des packages complets de construction et d'exploitation avec des options de financement attractives. La coopération nucléaire civile fait officiellement partie de la BRI de la Chine, et la lutte contre le changement climatique est au cœur du discours de la Chine. (6)

Parallèlement à la coopération nucléaire civile avec la Chine, le Royaume a également entamé des négociations avec l'administration Trump en vue de parvenir à un accord, qui nécessiterait l'approbation du Congrès, pour aider l'Arabie saoudite à construire un programme nucléaire civil. Cependant, le Royaume a toujours refusé de souscrire aux exigences standard de l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA), ce qui a conduit à une impasse dans les discussions sur la coopération nucléaire entre les deux pays. C'est à ce stade que l'Arabie saoudite s'est tournée vers Pékin, cherchant un accès relativement libre à la technologie nucléaire et des économies de coûts. (7)

L’intérêt du Royaume pour la nucléarisation n’est donc pas nouveau. On ne craint pas non plus que, dans certaines circonstances et conditions, ses efforts se tournent vers les armes nucléaires. En mars 2018, lors d'une visite aux États-Unis, le prince héritier Mohammad bin Salman, a déclaré au programme d'information de CBS 60 minutes: «L'Arabie saoudite ne veut pas acquérir de bombe nucléaire, mais sans aucun doute, si l'Iran a développé une bombe nucléaire, nous suivrons le plus vite possible.» Cependant, il n'est pas clair si le prince héritier faisait référence au Royaume développant ses propres armes nucléaires, en les achetant ou en unissant ses forces au Pakistan ou à une autre entité. (8)

Par ailleurs, l'Arabie saoudite a passé des années à développer un programme nucléaire civil et a un partenariat avec l'Argentine pour construire un réacteur dans le Royaume. En fait, Riyad a systématiquement acquis des compétences (exploration de l'uranium, ingénierie nucléaire et fabrication de missiles balistiques qui la positionneraient pour développer ses armes si elle décidait de le faire. (9) Pourtant, l'Arabie saoudite a rejeté les limites de sa capacité à contrôler la production de combustible nucléaire.

Le calcul saoudien découle probablement de l'idée que l'énergie nucléaire est un puissant instrument géopolitique au Moyen-Orient. L’Arabie saoudite et l’Iran sont du côté opposé des conflits en Syrie et au Yémen, et Riyad est préoccupée par l’influence de Téhéran dans d’autres pays du Moyen-Orient comme l’Irak et le Liban. De plus, le Royaume ne peut plus compter sur la volonté de Washington de contrer l’Iran, et pourrait bien avoir décidé qu’il devra dissuader l’Iran à lui seul. Par conséquent, jusqu'à ce que le programme nucléaire iranien soit définitivement mis fin, les Saoudiens garderont très probablement la possibilité de produire leur propre combustible, offrant ainsi une voie vers une arme.

Une autre préoccupation est que l'Arabie saoudite continue de disposer d'un arsenal de missiles chinois à longue portée. Traditionnellement, les États-Unis ont été le principal partenaire de défense du Royaume. Ces dernières années, cependant, l'Arabie saoudite a cherché à diversifier ses relations en matière de sécurité afin de répondre à ses besoins en matière de défense. Les relations de sécurité entre Pékin et Riyad se sont principalement concentrées sur les ventes d'armes de la Chine à l'Arabie saoudite, en particulier des systèmes que d'autres fournisseurs (par exemple, les États-Unis et l'Occident) ont refusé de vendre au Royaume, en raison des restrictions du régime de non-prolifération et des pressions d'Israël. ( dix)

Historiquement, la dimension sécuritaire dans les relations Pékin-Riyad a été limitée. Les sérieuses inquiétudes concernant les transferts d'armes sino-saoudiens ont pour origine l'acquisition par Riyad de 36 missiles balistiques nucléaires à portée intermédiaire (IRBM) à capacité nucléaire DF-3 (CSS-2 par l'OTAN) de Chine et de neuf lanceurs à la fin des années 1980 (11) et leur achat ultérieur. des missiles balistiques intercontinentaux DF-5 (CSS-5). Riyad aurait également acheté le système de missiles DF-21 plus avancé en 2007. (12)

L'intérêt de l'Arabie saoudite à développer son programme de missiles balistiques avec l'aide de la Chine pourrait être un autre signe que le Royaume va de l'avant pour obtenir des armes nucléaires et les moyens de les livrer. (13) En janvier 2019, le Washington Post a rapporté que l'Arabie saoudite semble avoir construit une usine de production de missiles balistiques à al-Watah, au sud-ouest de Riyad, un développement qui soulève des questions sur les ambitions militaires et nucléaires croissantes du Royaume. Selon les experts en armes nucléaires, les bancs d’essais potentiels pour les fusées à combustible solide ressemblent fortement à ceux de la Chine. Bien que tous les missiles que l'Arabie saoudite devait produire seraient armés de manière conventionnelle, le Royaume ne disposant pas actuellement d'un programme d'armes nucléaires, une installation de fabrication de missiles serait une composante essentielle d'un tel programme si la décision devait être prise d'y emménager. cette direction. (14)

En fin de compte, l'existence d'une installation de production de missiles balistiques saoudiens, la découverte de grands gisements d'uranium, l'installation d'extraction de yellowcake d'uranium et l'avenir incertain de l'accord sur le nucléaire iranien font craindre que Riyad ne poursuive les capacités nécessaires à un nucléaire secret. programme d'armes. L’intérêt de l’Arabie saoudite à acquérir des capacités nucléaires avancées présente des dangers importants pour le régime international de non-prolifération au sens large, l’équilibre des pouvoirs au Moyen-Orient et la sécurité nationale d’Israël.

Premièrement, étant donné les défis internes et externes auxquels le régime saoudien est confronté, une éventuelle instabilité future pourrait conduire ses actifs nucléaires à tomber entre de mauvaises mains.

Deuxièmement, une Arabie saoudite dotée de l'arme nucléaire déclencherait probablement une course aux armements nucléaires au Moyen-Orient qui déstabiliserait davantage cette région instable et vitale.

Troisièmement, l'acquisition saoudienne de la capacité de fabriquer les ingrédients explosifs vitaux des armes nucléaires présente un risque élevé de saper le régime de non-prolifération que les États-Unis dirigent depuis des décennies, et peut même provoquer une cascade qui inclut la Turquie, l'Égypte et l'UEA, tournant le Moyen-Orient dans une région dotée d'armes nucléaires. (15)

Quatrièmement, ces dernières années, nous avons vu davantage de projets nucléaires civils au Moyen-Orient, des projets qui ne sont pas destinés à un usage militaire et que la communauté internationale considère comme légitimes. Ces projets créent lentement une nouvelle réalité dans laquelle les connaissances et les capacités nucléaires se répandent. C'est pour cette raison qu'il est contraire aux intérêts israéliens, en particulier, que Riyad développe son projet nucléaire civil, même si les deux pays ont des objectifs communs et travaillent ensemble sur des questions stratégiques. (16)

Enfin, la perspective de voir l'Arabie saoudite développer son programme nucléaire avec l'aide de la Chine ne fera qu'aggraver les tensions américano-chinoises à un moment où la relation bilatérale est confrontée à ses plus graves défis depuis quatre décennies. Cela arrive également à un moment où l'administration Trump s'attaque agressivement à la Chine sur de nombreux fronts, allant de la nouvelle loi de sécurité nationale de Pékin pour Hong Kong et des violations des droits de l'homme dans la région du Xinjiang, à la pandémie de coronavirus, aux accusations d'espionnage, liées au commerce. problèmes, et la militarisation de la mer de Chine méridionale. (17)


(1) Warren P. Strobel, Michael R. Gordon et Felicia Schwartz, «L’Arabie saoudite, avec l’aide de la Chine, étend son programme nucléaire», Le journal de Wall Street, 4 août 2020, https://www.wsj.com/articles/saudi-arabia-with-chinas-help-expands-its-nuclear-program-11596575671.

(2) Mark Mazzetti, David E. Sanger et William J. Broad, «U.S. Examine si le programme nucléaire saoudien pourrait conduire à un effort de bombe, » Le New York Times, 5 août 2020, https://www.nytimes.com/2020/08/05/us/politics/us-examines-saudi-nuclear-program.html.

(3) Chen Kane, «Pourquoi les propositions de vente de réacteurs nucléaires à l'Arabie saoudite soulèvent des signaux d'alarme», La conversation, 23 février 2019, https://theconversation.com/why-proposals-to-sell-nuclear-reactors-to-saudi-arabia-raise-red-flags-112276.

(4) «L'Arabie saoudite, premier producteur d'eau dessalée, va construire 9 usines supplémentaires», Al-Bawaba, 22 janvier 2018, https://www.albawaba.com/business/saudi-arabia-desalination-plants-red-sea-coast-1077706.

(5) "La Chine et l'Arabie saoudite acceptent de construire HTR", Nouvelles nucléaires mondiales, 20 janvier 2016, http://www.world-nuclear-news.org/NN-China-Saudi-Arabia-agree-to-build-HTR-2001164.html.

(6) «L'Arabie saoudite signe des accords de coopération avec la Chine dans le domaine de l'énergie nucléaire», Reuters, 25 août 2017, https://www.reuters.com/article/saudi-china-nuclear/saudi-arabia-signs-cooperation-deals-with-china-on-nuclear-energy-idUSL8N1LB1CE.

(7) «La Chine aide l'Arabie saoudite à élargir son programme nucléaire», The New Arab, 5 août 2017, https://english.alaraby.co.uk/english/news/2020/8/5/china-helping-saudi -arabie-élargir-son-programme-nucléaire.

(8) Norah O'Donnell, «l'héritier du trône de l'Arabie saoudite parle à 60 minutes», Nouvelles de CBS, 19 mars 2018, https://www.cbsnews.com/news/saudi-crown-prince-talks-to-60-minutes/

(9) Mark Mazzetti, David E. Sanger et William J. Broad, «U.S. Examine si le programme nucléaire saoudien pourrait conduire à un effort de bombe, » Le New York Times, 5 août 2020, https://www.nytimes.com/2020/08/05/us/politics/us-examines-saudi-nuclear-program.html.

(10) Mordechai Chaziza, La diplomatie chinoise au Moyen-Orient: le partenariat stratégique Belt and Road (Eastbourne, Royaume-Uni: Sussex Academic Press, 2020).

(11) Thomas Woodrow, «The Sino – Saudi Connection», Brève Chine 2, 21 (24 octobre 2002), https://jamestown.org/program/the-sino-saudi-connection/.

(12) Muhammad Saleh Zaafir, «L'Arabie saoudite envisage de faire l'acquisition du JF-17 Thunder, Mashshaks, déclare le chef de l'air saoudien». Les nouvelles, 7 novembre 2016, https://www.thenews.com.pk/print/163018-Saudi-Arabia-planning-procureme….

(13) Phil Mattingly, Zachary Cohen et Jeremy Herb, «Exclusif: les renseignements américains montrent que l'Arabie saoudite a intensifié son programme de missiles avec l'aide de la Chine». CNN, 5 juin 2019, https://edition.cnn.com/2019/06/05/politics/us-intelligence-saudi-arabia-ballistic-missile-china/index.html.

(14) Paul Sonne, «L'Arabie saoudite peut-elle produire des missiles balistiques? Les images satellite suscitent des soupçons ». Le Washington Post, 24 janvier 2019, https://www.washingtonpost.com/world/national-security/can-saudi-arabia-produce-ballistic-missiles-satellite-imagery-raises-suspicions/2019/01/23/49e46d8c -1852-11e9-a804-c35766b9f234_story.html.

(15) Amos Yadlin, «Les Saoudiens veulent un programme nucléaire. Les Israéliens sont inquiets », Le cipher Brief, 20 mars 2018, https://www.thecipherbrief.com/column_article/saudis-want-nuclear-program-israelis-concerned.

(16) Yoel Guzansky, «Pourquoi devrions-nous craindre une Arabie saoudite nucléarisée», Israël Hayom, 12 novembre 2019, https://www.israelhayom.com/opinions/why-we-should-fear-a-nuclearized-saudi-arabia/.

(17) «États-Unis Relations avec la Chine 1949-2020 », Conseil des relations extérieures (2020), https://www.cfr.org/timeline/us-relations-china.

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