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Russie, Iran et intégration économique sur la Caspienne

Ces dernières semaines, des informations faisant état d’un accord potentiel de 25 ans et 400 milliards de dollars entre l’Iran et la Chine ont dominé la conversation sur les options de Téhéran pour se libérer du régime de sanctions punissant imposé par les États-Unis au pays. Seul le temps nous dira si ce soi-disant accord stratégique peut être à la hauteur du battage médiatique, mais la Chine n'est pas la seule à voir un Iran assiégé comme une opportunité géopolitique et commerciale majeure. La Russie a également l'ambition de renforcer ses liens avec l'Iran et ses plans de coopération économique plus étroite semblent s'articuler autour de trois principaux moteurs à l'heure actuelle: les ventes d'armes russes, les projets pétroliers et gaziers conjoints et le rôle de l'Iran en tant que plaque tournante du transit pour les projets de transport plus larges de Moscou reliant la Russie. en Asie du Sud. Tout progrès substantiel dans les entreprises conjointes irano-russes visant à améliorer les liaisons de transport pan-régionales indiquera clairement des plans de coopération économique à plus long terme. Si tel est le cas, ce sera une rupture avec le passé, car une telle coopération avait auparavant tendance à être à court terme et axée sur des échanges transactionnels limités. Pendant ce temps, sur le plan politique, le dirigeant suprême de l’Iran, âgé de 81 ans, l’ayatollah Ali Khamenei, ouvre la voie à des relations irano-russes plus étroites qui dureront longtemps après son décès.

Un nouveau port russe sur la Caspienne?

Selon Tehran Times, Moscou prévoit de construire un nouveau port près de la ville de Lagan sur la côte russe de la mer Caspienne. Le port de 1,6 milliard de dollars, d’une capacité déclarée de 12,5 millions de tonnes, serait principalement destiné à accroître le commerce de la Russie avec l’Iran et l’Inde. Comme Tehran Times dit-il, «le trafic de conteneurs devrait opérer principalement à partir de l'Inde et des pays du golfe Persique, via l'Iran.» Dans le même ordre d’idées, l’Iran et la Russie ont annoncé qu’une route maritime permanente entre les deux pays serait lancée en septembre 2020. Le port russe d’Astrakhan sera relié à deux ports de la ville iranienne de Bandar-e Anzali, dans la mer Caspienne.

À court terme, cette nouvelle route maritime vise à accroître le commerce entre la Russie et l'Iran, qui est une priorité absolue pour l'Iran frappé par les sanctions. Le manque d'options d'expédition, y compris pour les porte-conteneurs, a gravement entravé le commerce bilatéral. Selon les responsables iraniens, la nouvelle route de navigation comprendra des cargos capables de transporter des conteneurs réfrigérés, ce qui permettra le commerce de marchandises périssables. L’annonce d’un nouveau port sur la côte russe de la mer Caspienne et le lancement d’une nouvelle ligne maritime irano-russe interviennent alors que Moscou et Téhéran se préparent à tenir la 16e session de la Commission mixte de coopération commerciale et économique, un forum économique bilatéral, en septembre. Ces dernières années, Téhéran et Moscou ont fait des vagues de promesses pour faire avancer la coopération économique, et bien que certains progrès aient été réalisés, la réalité est souvent en deçà de la rhétorique.

Liens commerciaux

Néanmoins, le commerce entre les deux pays a augmenté ces dernières années, en particulier à la suite de la réimposition des sanctions américaines à la fin de 2018, la Russie étant moins préoccupée par leur impact que certains des autres partenaires commerciaux de l'Iran. Le commerce bilatéral total est passé de 1,74 milliard de dollars en 2018 à 2 milliards de dollars en 2019, tiré par les exportations de machines, d'acier et de produits agricoles de la Russie et de fruits, légumes et produits laitiers d'Iran. Au cours des cinq premiers mois de 2020, les exportations russes vers l'Iran ont augmenté de 31% supplémentaires, ce qui suggère que les volumes des échanges entre les deux pays connaissent une transformation majeure. Mais l’ambassadeur d’Iran à Moscou, Kazem Jalali, note que les relations économiques entre les deux pays sont encore loin de leur potentiel. Jalali a fait remarquer à un groupe d'hommes d'affaires iraniens vivant à Moscou que l'Iran et la Russie entretiennent une étroite coopération diplomatique et sécuritaire, mais que cette relation ne peut devenir stratégique que s'ils renforcent également leur coopération économique. Entre mars 2018 et mars 2019, les exportations iraniennes vers la Russie ont représenté 533 millions de dollars sur les 1,8 milliard de dollars de commerce bilatéral. Alors que les exportations iraniennes vers la Russie n’enregistrent pas les niveaux de croissance souhaités, le volume des échanges commerciaux de l’Iran avec les États de l’Union économique eurasienne (Arménie, Biélorussie, Kazakhstan, Kirghizistan et Russie) a augmenté de 14% depuis que Téhéran a rejoint le bloc économique en avril 2018.

Transport et intégration régionale

En fait, Téhéran a toujours espéré que des liens plus étroits aideraient non seulement à intégrer économiquement l'Iran à la Russie, mais aussi à ses autres voisins du nord en Asie centrale et dans le Caucase du Sud. Prenons, par exemple, l'International North-South Transport Corridor (INSTC), un système de transport de 4500 miles de long impliquant des routes ferroviaires, routières et maritimes reliant l'Inde à la Russie via l'Iran. L'INSTC continue d'être décrit par ses partisans comme un changeur de jeu qui raccourcira la distance et abaissera le coût du transport de l'Asie du Sud vers l'Europe en passant par l'Iran et la Russie. Les partisans les plus enthousiastes du projet en parlent même comme un rival sérieux du canal de Suez pour le commerce Est-Ouest.

La Russie, l'Iran et l'Inde ont signé l'accord INSTC en 2002 et, bien que les progrès aient été lents, un développement progressif est en cours. L'Azerbaïdjan est également impliqué dans l'INSTC, fournissant une partie critique de l'itinéraire ferroviaire. Bakou a déjà fourni 500 millions de dollars pour couvrir le coût de 1,1 milliard de dollars pour relier les réseaux ferroviaires de l'Iran et de l'Azerbaïdjan des villes de Rasht à Astara. Les autorités iraniennes sont également impatientes d’achèvement du tracé ferroviaire, mais elles sont évidemment toujours aux prises avec des obligations financières et contractuelles de leur côté. Parmi les États d'Asie centrale, le Kazakhstan a été le plus désireux de faire pression pour de tels projets de transport pan-régionaux, qui donneront à Nur-Sultan des options de transport international supplémentaires indispensables.

Dans l'ensemble, les pays d'Asie centrale et du Caucase du Sud souffrent d'une sous-utilisation chronique du potentiel commercial et de l'intégration économique. Il n’est pas surprenant qu’ils saluent les tentatives visant à favoriser une plus grande interdépendance économique qui peut stimuler la fortune de toute la région. En ce qui concerne l’INSTC, la grande inconnue pour le moment est l’avenir des relations indo-iraniennes et la capacité de Delhi à rester partie prenante à part entière du projet. Une partie importante de l’INSTC s’est toujours appuyée sur le financement par l’Inde du port en eau profonde de Chabahar, un engagement auquel les Indiens sont tièdes ces jours-ci en raison de la pression américaine. Même si l'Inde abandonne Chabahar, les Iraniens et les Russes poursuivront probablement l'effort.

Le plaidoyer de Khamenei pour la Russie

L’augmentation du commerce bilatéral et l’engagement en faveur de projets tels que l’INSTC témoignent certainement de la volonté de Moscou et de Téhéran de resserrer leurs liens. Il y a depuis longtemps des signaux forts indiquant que c'est ce que les plus hautes autorités politiques de Téhéran aimeraient voir se produire. Lors de l'un de ses premiers actes en tant que président de l'Iran en septembre 2013, Hassan Rohani a rencontré le président russe Vladimir Poutine en marge du sommet de l'Organisation de coopération de Shanghai (OCS) à Bichkek, au Kirghizistan et a formulé un plan pour renforcer les liens, en commençant par un accent sur l'économie. Les suggestions des responsables iraniens pour augmenter le commerce de 1 à 2 milliards de dollars en 2013 à 15 milliards de dollars par an étaient excessivement irréalistes, même alors. Mais les possibilités de croissance du commerce étaient aussi indéniables à l'époque qu'elles ne le sont aujourd'hui.

Plus important encore, Rohani a toujours bénéficié de l'approbation du guide suprême, l'ayatollah Khamenei, pour poursuivre sur cette voie avec la Russie. Poutine, qui n'avait pas visité Téhéran depuis 2007, s'y est rendu en novembre 2015, moment annoncé comme le début d'une nouvelle ère dans les relations. Pour Khamenei, des liens économiques plus étroits avec Moscou sont considérés comme un facteur important qui peut renforcer les relations politiques. Cela est doublement vrai depuis le début de l'administration Trump et le lancement de la campagne américaine de «pression maximale» contre l'Iran. Les responsables à Téhéran ne cachent pas le fait qu'ils veulent utiliser le commerce et les investissements étrangers pour transformer des États clés – la Russie, les pays de l'UE, le Japon et d'autres – en acteurs de l'économie iranienne, faisant ainsi de toute future politique de sanctions des États-Unis. contre Téhéran beaucoup plus difficile à mettre en œuvre.

En outre, ce n'est pas un secret non plus que la politique étrangère au niveau stratégique est principalement façonnée par le Bureau du guide suprême à Téhéran. Un certain nombre de voix proches de Khamenei, telles que les conseillers principaux Ali Akbar Velayati et le général Yahya Safavi, ont préconisé l'idée de faire pression pour des liens stratégiques et économiques plus étroits avec l'Est, y compris la Chine, d'autres pays asiatiques et la Russie. La Russie reste cependant une question sensible en Iran pour des raisons historiques, ce qui a obligé Téhéran à défendre Moscou à certains moments. Lorsque des critiques ont été adressées à la Russie pour avoir absorbé la part de marché des exportations de pétrole de l’Iran à la suite de l’imposition des sanctions américaines à la fin de 2018, les hauts responsables du régime ont dû répondre aux allégations selon lesquelles les Russes exploitaient systématiquement l’isolement de l’Iran.

Les échanges entre l’Iran et la Russie

Velayati, probablement le conseiller le plus proche de Khamenei en matière de politique étrangère, sait très bien que la Russie profite effectivement des sanctions et veut remplacer le pétrole iranien sur des marchés où Téhéran a toujours été un fournisseur majeur. Mais dans une interview avec Tasnim, Un média proche des gardiens de la révolution, Velayati a déclaré que la Russie donne toujours à l'Iran plus qu'il n'en faut. Il a fait valoir que les voix anti-russes à Téhéran ne devraient pas se concentrer uniquement sur certaines questions (par exemple, la Russie absorbant la part de marché pétrolière de l'Iran en Asie ou jouant un double jeu dans le conflit syrien contre l'Iran), mais devraient regarder l'image globale de rapports.

Velayati a spécifiquement souligné les décisions de la Russie en faveur de l’Iran dans les instances internationales telles que le Conseil de sécurité des Nations Unies (CSNU) et l’Agence internationale de l’énergie atomique. Lors de ce dernier, Moscou, une fois de plus, avec Pékin, a récemment opposé son veto à un effort américain visant à renvoyer Téhéran au CSNU pour violation de ses engagements nucléaires. Comme l’a dit Velayati, la Chine a une puissance économique, mais l’Iran a besoin de la puissante puissance militaire de la Russie ainsi que de son influence diplomatique sur la scène internationale. En effet, les relations russo-iraniennes sont compliquées, mais selon ce haut responsable iranien, Téhéran n'a d'autre choix que de supporter Moscou.

Le simple fait de jeter un coup d'œil aux promesses faites par les deux parties donne l'impression que l'expansion des relations irano-russes est en grande partie un cas de beaucoup de discussions et de peu d'action. Prenons l'exemple de la mer Caspienne. Un accord de troc à grande échelle conclu en 2014, selon lequel 500000 barils par jour de pétrole brut iranien devaient être échangés contre des biens et services russes, s'est rapidement révélé être un mécanisme commercial irréalisable pour deux grands États exportateurs d'énergie. Et pourtant, une récente augmentation de l'intérêt des pays de la mer Caspienne pour des projets économiques pan-régionaux est à la fois indéniable et motivée par un environnement géopolitique en évolution rapide où l'Iran et la Russie estiment toujours qu'ils ont encore beaucoup à gagner d'une coopération plus étroite. Cette réalité pourrait bientôt être plus visible si divers plans visant à mieux connecter la région et à faciliter le commerce commençaient à prendre forme autour de la mer Caspienne.

Alex Vatanka est directeur du programme Iran de MEI et chercheur principal à l’Initiative Frontier Europe. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo par la présidence iranienne / Document / Agence Anadolu via Getty Images

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