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Perspectives au Moyen-Orient par Rick Francona: les Émirats arabes unis et Israël doivent normaliser leurs relations

Prince héritier Muhammad bin Zayid, président Trump, Premier ministre Netanyahu

Dans une annonce surprise la semaine dernière, le président Donald Trump a révélé la conclusion réussie d'un accord entre les Émirats arabes unis (EAU) et l'État d'Israël qui conduira à l'établissement de relations diplomatiques complètes.

Ma première réaction: c'est une bonne chose. Les Arabes du Golfe se rendent compte qu’Israël ne constitue pas une menace pour eux à moins qu’ils ne constituent une menace pour Israël. Il n'y a aucune raison pour que les Etats du Golfe menacent Israël, sauf le mythe de la solidarité arabe – et dans certains cas musulmane – contre l'Etat juif autoproclamé "pour le bien des Palestiniens".

Ayant vécu et servi dans une variété de ces pays pendant de nombreuses années, j'estime qu'ils sont fatigués de la «cause» palestinienne et de l'auto-victimisation, l'Autorité palestinienne, le Hezbollah libanais et le Hamas, pour n'en nommer que quelques-uns. Ils ont peur de l'extrémisme sunnite (al-Qaida, ISIS, etc.), oui, mais beaucoup plus méfiants à l'égard du soutien iranien aux groupes terroristes chiites – le Hezbollah susmentionné, ainsi que les milices chiites irakiennes.

Ces pays arabes du Golfe ne vivent pas dans la peur d'Israël. Pour l'essentiel, Israël essaie de se conduire en tant que membre de la communauté internationale lorsqu'il y est autorisé par une Organisation des Nations Unies et une Union européenne extrêmement anti-israélienne. En privé, de nombreux dirigeants influents et influents de ces pays arabes, ceux que j'appellerais les «éclairés», veulent en fait ressembler davantage à Israël.

Les Arabes n'ont qu'à regarder les progrès d'Israël dans les domaines de la science, de la technologie, de la médecine et, oui, des armes. Israël bénéficie d'un avantage qualitatif dans pratiquement toutes les catégories par rapport aux pays arabes. Beaucoup se demandent pourquoi c'est le cas, et l'explication fatiguée selon laquelle seul le soutien des États-Unis à Israël leur permet d'avoir un tel succès perd sa voix.

Les Émirats arabes unis ont la chance de posséder des décennies de leadership éclairé. Même pendant la présidence de Shaykh Zayid bin Sultan Al Nahayyan, il a laissé une marge de manœuvre à la prochaine génération pour essayer de transformer les Émirats en une société moderne. Il suffit de regarder Dubaï lorsque j'ai été attaché de défense par intérim à l'ambassade des États-Unis aux Émirats arabes unis en 1992 et lors de ma visite il y a deux ans – jour et nuit.

Dans le cadre de mes fonctions, j'ai traité en étroite collaboration avec le ministère de la Défense des Émirats arabes unis et ses forces armées. Je les ai trouvés bien éduqués, bien motivés et pour la plupart apolitiques. Cela s'étendait à leurs vues d'Israël et des Palestiniens. La plupart étaient plus préoccupés par l'hégémon autoproclamé chiite à quelques kilomètres de l'autre côté du Golfe – l'Iran. Vous remarquerez que je ne l'appelle pas le golfe Persique – c'est l'une des choses à propos desquelles les Arabes du Golfe peuvent être un peu nerveux.

À l'ambassade, située dans l'émirat d'Abu Dhabi, j'étais le chef par intérim du bureau des attachés de défense, l'USDAO. Une autre section de l'ambassade était le bureau d'assistance à la sécurité (SAO), maintenant appelé Bureau du partenariat de défense. Ce sont les officiers militaires américains qui sont là essentiellement pour vendre des armes et des entraînements américains aux Émirats arabes unis. Beaux officiers et parfois rivaux – nous nous appelions en plaisantant les «fantômes» (moi) et les «marchands de la mort (eux)».

Bien qu'il y ait certainement eu coopération et coordination, nous agissions parfois à contre-courant. Mon rôle était d'observer et de rendre compte des capacités militaires des Émirats arabes unis, et d'agir en tant que liaison du renseignement avec la Direction du renseignement militaire des Émirats. Gardez à l'esprit que les attachés militaires du monde entier sont des officiers du renseignement déclarés, travaillent pour le service de renseignement militaire de leur pays – dans mon cas, l'Agence américaine de renseignement de défense – et sont accrédités auprès du chef du renseignement militaire du pays hôte.

Quand je suis arrivé à Abu Dhabi, j'ai fait un appel au directeur du renseignement militaire, qui m'a présenté plus tard au ministre de la Défense (depuis 1971 et encore aujourd'hui) Shaykh Muhammad bin Rashid Al Maktum. Si ce nom vous semble familier, il devrait – il est maintenant vice-président des Émirats arabes unis, Premier ministre des Émirats arabes unis, émir de Dubaï et, comme je l'ai dit, ministre de la Défense du pays.

«Shaykh Mo», comme il nous a demandé de l'appeler, et j'ai entamé une conversation sur la guerre du Golfe et mon service en tant qu'interprète du chef du commandement central, le général H. Norman Schwarzkopf. Je pense que comme nous étions assez proches d'âge, il a demandé si je voulais lui donner mon analyse et mon opinion sur l'avenir des forces armées des Émirats arabes unis. Je savais qu'il avait eu des discussions plutôt animées avec des représentants du SAO de l'ambassade au sujet des achats d'armes. À cette époque, l'industrie de la défense américaine poussait les ventes du char de combat principal M-1 Abrams et du système de missiles de défense aérienne Patriot.

C'est peut-être à ce moment que j'aurais dû consulter les personnes chargées de l'assistance à la sécurité …

J'ai dit au shaykh / ministre qu'à mon avis, et j'ai souligné que c'était juste mon opinion, et non la position du ministère américain de la Défense, qu'il devrait modeler les forces armées des Émirats arabes unis sur les Forces de défense israéliennes (FDI), à une exception près. – l'armée israélienne. Est-ce que je viens de noter que l'industrie de la défense américaine poussait le char M-1?

J'ai expliqué qu'à mon avis, le principal adversaire des Émirats arabes unis était, et sera probablement dans un avenir prévisible, l'Iran, ou du moins tant qu'il restera la République islamique d'Iran. À moins que l'Iran ne développe une capacité d'assaut amphibie massive, il y avait peu de chance d'une invasion terrestre – des raids d'opérations spéciales sur des installations pétrolières et gazières, peut-être, mais un assaut terrestre majeur? Improbable.

Les principales menaces de l'Iran viendraient de l'air, de la mer (soit du golfe ou du golfe d'Oman), ou du terrorisme. Sur le point, en 2019, il y a eu une attaque terroriste contre quatre navires dans les eaux territoriales émiraties dans le golfe d'Oman au large des côtes de l'émirat d'al-Fujayrah.

Ce dont les Émirats arabes unis avaient besoin, à l'époque et maintenant, c'était une force aérienne de classe mondiale, un système efficace de défense aérienne / antimissile et une marine / garde côtière compétitive au niveau régional. Des forces terrestres comme une garde nationale devraient suffire pour faire face à la menace terrestre minimale, et elles devaient développer un effort de contre-terrorisme sérieux contre l'Iran.

Ce dont les EAU n'avaient pas (et n'a pas) besoin, c'est d'une armée lourde qui ne devrait jamais se déployer pour mener une guerre expéditionnaire, ni devoir défendre le territoire des EAU. Ils se sont un peu éloignés de l'endroit où ils devraient se trouver au Yémen, et je pense qu'ils ont appris qu'il n'est pas sage de déployer leurs forces terrestres.

Cela dit, acheter des chars M-1? Pas de problème, mais pas une priorité. Acquérir des missiles Patriot? Oui, une priorité élevée. Des F-16? Absolument la plus haute priorité – obtenir le meilleur argent possible, et les EAU peuvent se le permettre. Je suis satisfait de voir que l’armée de l’air des EAU fait désormais voler certains des F-16 les plus avancés au monde.

C'était une conversation de grande envergure – le shaykh était bien informé et conscient de la situation actuelle. Je pense que mes commentaires étaient simplement une confirmation de sa propre réflexion. Cependant, les rapports de ma conversation avec le shaykh sont parvenus aux oreilles des gens de SAO à l'ambassade. J'ai été immédiatement appelé pour rencontrer le chef de la SAO, un colonel de l'armée américaine qui allait bientôt prendre sa retraite à la recherche d'un poste à Raytheon (missiles Patriot) ou à General Dynamics (chars M-1 Abrams). Les deux sont d'excellents systèmes d'armes, mais étaient-ils adaptés aux Émirats arabes unis?

La fonction d'assistance à la sécurité du ministère de la Défense a toujours été suspecte pour nous, officiers des zones étrangères et spécialistes du renseignement. Des officiers supérieurs recommandent («vendent») certains systèmes d'armes aux pays où ils ont servi, puis prennent leur retraite et finissent par travailler pour des sociétés nommées Raytheon, Boeing, General Dynamics, etc. Cela semble trop pratique.

J'ai dit au shaykh ce que je pensais qu'il avait besoin de savoir, pas ce que les entrepreneurs de l'industrie de la défense (ou les officiers du SAO) voulaient lui vendre. J'ai été immédiatement interpellé par le colonel de l'armée qui était chef du bureau d'assistance à la sécurité de l'ambassade. Dans l'ensemble, c'était un excellent officier de l'armée qui faisait juste son travail, mais le colportage d'armes inutiles à un allié ne me semblait pas casher (jeu de mots). Comme nous travaillions pour différents maîtres, nous nous sommes séparés en termes plutôt glaciaux.

Comme je l'ai dit, je suis heureux de voir que les Émirats arabes unis ont développé une force aérienne très compétente – si ce n'est une force aérienne de classe mondiale, elle est certainement parmi les meilleures du Moyen-Orient. Ils ont également développé une bonne capacité navale et de la garde côtière. Je suis déçu qu’ils aient tenté d’utiliser leurs forces armées comme force expéditionnaire au Yémen et en Libye. J'ai du mal à croire que le Shaykh Muhammad de 1992 autorise ses forces à être utilisées de cette manière en 2020. La structure de forces dont nous avions parlé en 1992 n'a jamais été conçue pour fonctionner de cette manière.

Pourtant, les Émirats arabes unis sont un allié clé des États-Unis depuis des décennies. L'utilisation de la base aérienne d'al-Dhafra à l'extérieur d'Abou Dhabi fait partie intégrante des opérations aériennes américaines au sein de la coalition dirigée par les États-Unis contre l'État islamique en Irak et en Syrie (ISIS).

Je me demande souvent pourquoi nous avons positionné le Commandement central américain (avancé) sur la base aérienne d'al-'Udayd (Al Udeid) au Qatar. Le Qatar est un allié, oui, mais beaucoup plus aligné sur la Turquie et son soutien aux groupes islamistes en Syrie. N'oublions pas que le réseau d'information par satellite anti-américain Al Jazeera est basé à Doha, au Qatar. Pour ceux d'entre vous qui regardent Al Jazeera English, le réseau de langue arabe et les réseaux de langue anglaise sont totalement différents – l'émission en langue arabe est exponentiellement beaucoup plus anti-américaine et anti-occidentale que le contenu en langue anglaise. Je digresse.

Qu'est-ce qui motive le changement aux EAU en ce qu'ils sont prêts à normaliser leurs relations avec Israël? Facile – Iran. Je suppose que nous devons une reconnaissance à l’ancien président Barack Obama et à son secrétaire d’État en fin de compte, John Kerry.

Si Obama et Kerry n'avaient pas consacré autant de temps et de trésors à l'accord sur le nucléaire iranien mal avisé, le soi-disant Plan d'action global conjoint (JCPOA), des pays comme les Émirats arabes unis et l'Arabie saoudite ne seraient pas aussi inquiets d'un potentiel nucléaire. -Iran armé. (Voir mon article du début du mois sur la coopération nucléaire entre l'Arabie saoudite et la Chine – Riyad cherche-t-il des armes nucléaires?) La perspective d'une administration Joe Biden-Kamala Harris et la probabilité d'un autre effort américain mal avisé pour se lier d'amitié avec le principal sponsor mondial du terrorisme est une grande préoccupation pour nos alliés arabes du Golfe.

J'espère que les États-Unis seront en mesure de travailler avec les dirigeants de Bahreïn, du Qatar et du Koweït pour suivre les traces des EAU. L'Arabie saoudite, qui coopère également silencieusement avec Israël, pourrait prendre un peu plus de temps.

Les Israéliens sont intelligents pour essayer de travailler avec les Arabes sunnites. Ils partagent une menace commune: la République islamique d'Iran et son syndicat chiite au Liban, en Syrie, en Irak et au Yémen.

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