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La poussière laissée par l'explosion massive de Beyrouth peut constituer un danger majeur pour la santé

Les risques ne proviennent pas tant des grandes quantités de dioxyde d'azote gazeux créées lors de l'explosion du nitrate d'ammonium. La présence du gaz a été révélée par la couleur rougeâtre du gros nuage de champignons produit par l’explosion. Le dioxyde d'azote est un irritant particulièrement nocif pour les personnes souffrant d'asthme ou d'autres problèmes respiratoires. Mais les experts disent que la majeure partie se serait dissipée en quelques heures.

Au lieu de cela, le plus grand risque provient des matériaux de construction comme l'amiante et d'autres substances dangereuses qui peuvent avoir été stockées au port et qui ont été pulvérisées par l'explosion.

«Nous nous inquiétons de ce qui a été stocké dans les entrepôts», déclare Nuwayhid. «Il y a beaucoup d'inconnues.»

Attention particulière aux risques liés à l'amiante

L'exposition à l'amiante, autrefois largement utilisée dans la construction, est une préoccupation importante. «Il est très probable que beaucoup d’amiante a été déversé sur les habitants de la zone d’explosion», déclare Rick Hind, ancien directeur législatif de Greenpeace USA et expert des questions de sécurité toxiques et chimiques.

L'inhalation d'amiante peut provoquer des maladies telles que le mésothéliome – un cancer de la membrane qui recouvre les poumons – ainsi que le cancer du poumon et la maladie pulmonaire obstructive chronique (MPOC).

Hind dit que cela rend très important que les protocoles modernes soient suivis lors du déblaiement des gravats ou de la démolition des structures endommagées. Il s'agit notamment d'arroser un site à plusieurs reprises pour réduire la poussière, de demander aux travailleurs de porter des vêtements de protection et de respirateurs à épuration d'air et de jeter les gravats dans des sites de déchets dangereux désignés.

Les experts préviennent qu'une foule d'autres substances toxiques pourraient se trouver dans la poussière déposée sur les rues, les voitures et toutes les autres surfaces de nombreux quartiers du centre-ville. Il s'agit notamment du plomb, qui est très nocif pour le cerveau humain, provenant des vieilles conduites d'eau, et de la dioxine, un autre poison puissant qui pourrait être produit si les tuyaux de PCV sont brûlés.

Test d'échantillons d'air et de poussière

Ces préoccupations ne sont pas de simples spéculations mais basées sur des catastrophes antérieures.

Après que des terroristes ont fait voler deux avions de ligne dans les tours jumelles du World Trade Center de New York en 2001, les réduisant à d’énormes tas de gravats, le directeur de l’Agence américaine de protection de l’environnement a assuré aux New Yorkais que l’air près du site de la catastrophe était sûr. Quinze ans plus tard, l’administratrice de l’agence, Christine Todd Whitman, s’est excusée et a admis qu’elle s’était trompée.

De nombreux secouristes et agents de nettoyage du site de Lower Manhattan avaient développé des maladies à long terme après avoir inhalé la poussière toxique rejetée par l'effondrement des tours.

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