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Pause stratégique: qu’explique l’inertie de la Russie dans l’est de la Syrie?

Le 18 août, une bombe improvisée sur le bord de la route a explosé dans l'est de la Syrie, tuant un général russe et blessant deux militaires. Parmi les victimes figuraient également un certain nombre de Syriens des Forces de défense nationale (NDF), une milice pro-gouvernementale, qui, avec les Russes, surveillaient la zone d'al-Mayadeen, à l'est de la ville de Deir ez-Zor. Selon une version des événements, le groupe a été affecté à la zone afin d'aider le NDF local, qui agit de manière autonome par rapport à l'Iran et se concentre sur la lutte contre les cellules locales de l'EI.

Contrairement aux mandataires iraniens et aux unités militaires du régime syrien qui ont attaqué des soldats américains près du champ pétrolifère de Conoco le même jour que la bombe a explosé – et à une occasion récente a ouvert le feu sur une patrouille américaine – Moscou a réduit ses activités dans la partie orientale de le pays. Cela contraste avec les tentatives antérieures des forces russes pour consolider leur position dans la région trans-euphrate et rivaliser avec les patrouilles américaines dans des «guerres routières» non déclarées. Moscou effectue toujours des patrouilles mais la fréquence des collisions a sensiblement diminué. Des patrouilles militaires russes et américaines se sont retrouvées face à face à deux reprises au début du mois de juin, et la dernière altercation a eu lieu le 25 août, avec des soldats américains blessés. Certes, les forces russes continueront de faire parfois pression sur les Américains, et elles pourraient même essayer de renforcer leurs positions sur le terrain, par exemple en fournissant une couverture aérienne aux convois. De telles actions pourraient bien être conçues pour tester les frontières entre la Russie et les États-Unis. accord de déconfliction.

Compte tenu des événements récents sur la rive gauche de l'Euphrate, cependant, une position plus prudente n'a pas beaucoup de sens. Les développements récents incluent la formalisation des relations entre les Forces démocratiques syriennes (FDS) et les États-Unis par la signature d'un accord sur le pétrole, l'émergence de nouvelles alliances politiques comme le Front pour la paix et la liberté et des négociations entre le Future Syria Party et des représentants de Idlib, Hama et Homs. En outre, il y a eu également une vague de tentatives d'assassinat contre des chefs tribaux, augmentant la pression parmi les Arabes et les Kurdes, à la fois au sein des FDS et au-delà.

La question pétrolière

La réaction lente de la Russie à l'accord pétrolier entre Delta Crescent Energy, une entreprise américaine, et les FDS est généralement perçue comme une preuve de l'implication de Moscou dans les négociations sur l'avenir de la Syrie orientale, ainsi que sur la question de la sauvegarde du régime syrien face à face. de nouvelles pressions des sanctions. Une déclaration au nom des représentants kurdes selon laquelle la Russie pourrait bénéficier économiquement de ses relations avec l'administration autonome du nord et de l'est de la Syrie a alimenté les discussions selon lesquelles l'arrivée d'investisseurs russes pourrait aider à apaiser les tensions dans l'est de la Syrie.

En apparence, la déclaration des FDS semble être une ruse diplomatique. En d'autres termes, les FDS semblent utiliser la menace de l'influence russe pour faire pression sur l'administration américaine afin d'obtenir des garanties supplémentaires concernant son statut autonome. Cependant, c'est en fait le président turc Recep Tayyip Erdogan qui a le premier évoqué la perspective de l'implication russe dans l'est de la Syrie. Le dirigeant turc a offert au président russe Vladimir Poutine la possibilité de moderniser les champs pétrolifères de Deir ez-Zor afin de stimuler l'économie syrienne. L’offre d’Erdogan peut sembler une blague à certains, étant donné que la Turquie était déjà impliquée dans l’un des projets d’expédition de pétrole de la zone sous contrôle des FDS via le Kurdistan irakien. Cela dit, l'offre d'Erdogan doit être lue dans le contexte de son désir d'utiliser le format Astana – réunissant la Russie, la Turquie et l'Iran – pour éroder encore davantage l'indépendance de la région quasi-autonome.

En décembre 2019, le Parlement syrien a donné son feu vert aux activités de deux compagnies pétrolières russes dans l'est de la Syrie. L'un d'eux, Mercure, était censé avoir entamé des travaux d'exploration dans la région trans-euphrate. Il est apparu par la suite que Mercure appartenait à Yevgeny Prigozhin, un homme d'affaires et restaurateur russe célèbre pour ses liens étroits avec Poutine et son association avec la société militaire privée Wagner Group. Selon les plans initiaux, les activités de Mercury devaient avoir lieu dans un territoire contrôlé par le régime. Pourtant, des rumeurs disent que ce plan a frappé des barrages routiers en raison de l'opposition des entreprises syriennes impliquées dans la contrebande de pétrole. Ceci, à son tour, a peut-être été le véritable déclencheur de la vague de relations publiques négatives critiquant le régime de Bachar al-Assad dans les médias russes en mai.

Une autre entreprise russe qui pourrait accroître son activité en Syrie appartient à Gennady Timchenko, un homme d'affaires lié au Kremlin qui figure également sur la liste des sanctions américaines. Outre ses intérêts dans l'extraction de phosphate et l'exploitation du port maritime de Tartous, la société de Timchenko Stroytransgaz a annoncé en 2017 l'achèvement de son usine de traitement de gaz au sud (GPZ-1), à 50 km de Homs. La société a également annoncé son intention d'achever une usine de traitement de gaz dans le nord (GPZ-2), située à 75 km au sud-est de Raqqa, dans le cadre d'un accord signé dès 2007. Alors que l'activité d'exportation de phosphate de Timchenko est opérationnelle. – cet auteur a déjà vu les produits chimiques transportés dans des voitures via une route étroite – les progrès des entreprises liées au gaz ont été plus lents. L'usine GPZ-2, par exemple, n'est pas encore officiellement opérationnelle, même si l'entreprise a promis dès décembre 2017 qu'elle serait terminée dans 18 mois.

Dans l'ensemble, Moscou pourrait potentiellement prendre des mesures plus actives pour s'engager dans l'est de la Syrie et même proposer des projets pour se protéger des effets de la loi César. Cela impliquerait de s'abstenir de toute vente de ressources énergétiques directement au régime via des acteurs comme les frères Qaterji, même si les volumes de contrebande de pétrole ont déjà chuté depuis l'entrée en vigueur de la loi César. Cela signifierait également que la Russie dirigerait ses ressources vers les soi-disant «zones grises» qui ne sont pas encore totalement contrôlées par le régime et, ce faisant, aiderait la reconstruction syrienne. À en juger par l'expérience passée, cependant, même lorsque Moscou a la latitude d'adopter une approche plus sophistiquée, elle choisit finalement toujours la voie qui est acceptable pour le régime syrien et qui contribue à renforcer sa légitimité.

Une approche attentiste

La réticence actuelle de la Russie diffère de son approche antérieure au début de la stricte quarantaine de la Syrie en avril-juin, lorsque Moscou a participé à des patrouilles conjointes avec Ankara, négocié avec les FDS et même envisagé de construire une base militaire dans l'enclave kurde du nord-est de la Syrie. Les récents commentaires du ministère russe de la Défense sur les affrontements entre le régime et les forces américaines étaient plutôt pro forma. La raison la plus probable de cette inertie réside dans la réticence de Moscou à s’associer à des acteurs cherchant à éroder la quasi-autonomie de la région trans-euphrate. Au lieu de cela, la Russie préfère se tenir à l'écart et regarder les événements se dérouler, tout en envisageant le bon moment pour intervenir en tant que médiateur et récolter les fruits politiques.

Le succès de cette approche attentiste est cependant une autre question. La décision des États-Unis en octobre dernier de se retirer partiellement du nord de la Syrie a offert des leçons contradictoires à la Russie. Moscou n'a pas tardé à utiliser le retrait américain pour remettre du matériel à l'armée d'Assad. De plus, la Russie et la Turquie ont pu étendre leur coopération sur la rive orientale de l'Euphrate, comme cela a été présumé par le format Astana et plus tard par l'accord d'Adana. En revanche, la réduction de la présence américaine a provoqué de nouvelles tensions entre Ankara, Moscou, Téhéran et Damas, obligeant la Russie à envoyer des troupes supplémentaires dans le pays avec trois bataillons de police militaire.

L’extension de la présence de la Russie ne peut donc pas être directement convertie en une expansion de son influence en Syrie et ne donne pas nécessairement à Moscou de nouvelles opportunités stratégiques. En d'autres termes, ce serait une erreur de la part de la Russie d'essayer de construire sa politique syrienne en supposant que l'Amérique se retirera du pays dans le futur. Pour commencer, l'armée russe n'est pas bien équipée pour communiquer avec la population locale. Ils peuvent rivaliser avec les patrouilles américaines dans les guerres routières ou faire valoir un point dans la conversation avec les habitants, mais leur engagement est limité par un manque de traducteurs et de spécialistes. Par exemple, les Russes n'entendent pas les opinions sincères des habitants du sud-est de la Syrie, qui craignent de divulguer leur point de vue devant des traducteurs liés à la Syrie. mukhabarat – un problème que même les experts russes pro-gouvernementaux reconnaissent. À titre d'exemple, ils ont mentionné un épisode qui a eu lieu dans la province de Hasakeh, où des résidents locaux ont organisé des manifestations contre la présence russe dans la région. La police militaire russe n'a pas fouillé dans les nuances et a simplement rejeté les problèmes comme le produit de complots étrangers, conformément aux meilleures traditions de la télévision publique russe.

En outre, les attentes de la Russie selon lesquelles le contrôle américain du nord-ouest de la Syrie s’évanouira bientôt ne se sont manifestement pas concrétisées. Et cela malgré l'émergence d'une nouvelle formation au sein des forces syriennes que le ministère russe de la Défense a baptisé Zaefratie («Trans-Euphrate») et la Russie offrant un accord aux tribus orientales sur la base des accords de réconciliation dans le sud-ouest. En revanche, le César Act des États-Unis n'a fait que renforcer la position du SDF, étant donné son contrôle à la fois sur les champs de pétrole et de cultures. Moscou, pour sa part, a du mal à tirer parti de la présence réduite des Américains. De plus, la Russie ne peut pas s’aligner sur la politique du gouvernement syrien de déstabiliser les FDS, selon laquelle les forces spéciales syriennes se déguisent en fausses cellules de l’EI. Si la Russie veut se présenter comme un partenaire de négociation fiable, elle doit s'abstenir de soutenir de tels efforts.

En bloquant la résolution de l'ONU de juillet concernant l'envoi de l'aide humanitaire via des routes dans l'est de la Syrie, la Russie a clairement indiqué que son véritable objectif dans la Trans-Euphrate était d'aider le régime à resserrer davantage son emprise sur la région. Les entreprises militaires privées russes ont également tenté d'utiliser des accords informels entre Damas et les tribus locales pour occuper les champs pétrolifères. En fin de compte, les habitants ont décidé de ne pas soutenir les Russes alors que Moscou ne pouvait pas officiellement offrir son soutien aux mercenaires et les protéger des frappes aériennes américaines.

Les Kurdes et les tribus

Comme l'a noté Aidar Aganin, directeur adjoint du Département de la planification de la politique étrangère au ministère russe des Affaires étrangères, dans un article récent, Moscou doit essayer de «courtiser tactiquement les tribus dans un dialogue politique». Les tribus devraient également être invitées à aider à restaurer l'efficacité des institutions étatiques syriennes, ce qui pourrait faire progresser le développement de leurs propres territoires, a écrit Aganin. Des diplomates russes et des responsables militaires du Centre de réconciliation russe auraient engagé un dialogue étroit avec les Kurdes, ainsi qu'avec diverses tribus, qui ont demandé des faveurs telles que la reconstruction du pont sur l'Euphrate qui a été détruit par la Coalition mondiale pour vaincre Daech. . Les diplomates russes font une grande chanson et dansent du fait qu'une délégation du Conseil tribal syrien du nord-est s'est rendue en Russie en 2014, avant que le Kremlin n'annonce son intention d'intervenir dans le pays. En réalité, cependant, Moscou utilise le vieux truc de vendre sa propre politique au milieu de querelles entre les dirigeants locaux comme si elle avait été acceptée par le peuple syrien.

Moscou a utilisé l'arrivée du Conseil tribal syrien, ainsi que des représentants des tribus soutenant l'Iran et Assad telles que Nawaf al-Béchir et les médiateurs, à Sotchi en 2018 comme preuve que des représentants de tous les groupes ethniques et confessions de la Syrie étaient présents à l'événement, ainsi donner une impulsion à la formation du Comité constitutionnel syrien. Cette affirmation a été facilitée par le rôle du politicien de l'opposition Ahmad Jarba en tant que médiateur dans le processus. Cependant, Damas continue de jeter des clés dans le travail du comité, et le régime refuse même d’intégrer des entités comme le groupe du Caire – un groupe d’opposition ami de Moscou – dans le système politique. Tout cela signifie que la perspective de tout changement sérieux de la constitution reste lointaine. En outre, à la suite de l’escalade à Idlib, Ankara prend en compte les tentatives de Moscou d’équilibrer la Turquie et ses opposants régionaux dans le but de limiter le rôle de la Turquie au sein du comité représentant l’opposition.

Les vétérans du Parti des travailleurs du Kurdistan (PKK) en Syrie et en Irak ont ​​déclaré à cet auteur que l'armée russe ne peut pas offrir de meilleures récompenses financières aux Kurdes que l'actuel régime administré par les FDS, mais que «nous bénéficions encore du fait que les Russes restent engagés dans le dialogue et installations dans le nord-est de la Syrie. Cela, soutiennent-ils, permet aux Russes de renforcer leur confiance, tout en s'assurant que la porte du dialogue avec Assad reste ouverte. Sinon, les forces d’Assad dans des zones telles que Qamishli seraient anéanties en quelques jours.

À l'avenir, Moscou tentera de faire pression sur Assad pour qu'il introduise au moins quelques changements superficiels dans le système politique dans le contexte actuel d'aggravation constante des problèmes économiques. Moscou espère vendre cela comme la preuve que le pays est en train de subir une transformation indispensable. Pendant ce temps, même utiliser les élections de 2021 pour renforcer la légitimité d'Assad – en recherchant le soutien de différents groupes confessionnels – peut ne pas être simple. Pour mobiliser le soutien des loyalistes de l'est du pays, la Russie ne peut s'associer à ceux qui visent à saper l'alliance des FDS.

Anton Mardasov est un chercheur non-résident dans le programme Syrie du MEI et un expert non-résident des affaires militaires au Conseil des affaires internationales de la Russie (RIAC), qui se concentre sur la Syrie, l'Irak et les organisations extrémistes. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les siennes.

Photo de DELIL SOULEIMAN / AFP via Getty Images

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