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Quelle est la prochaine étape du partenariat militaire Russie-Iran?

27 août 2020

Le dialogue de la Russie avec l’Iran est devenu l’un des fronts les plus dynamiques de la diplomatie de Moscou pendant la pandémie COVID-19. Le ministre iranien des Affaires étrangères, Mohammad Javad Zarif, s'est rendu à Moscou deux fois cet été – d'abord en juin puis en juillet – pour discuter de l'avenir de l'accord nucléaire, ainsi que de la réponse coordonnée à la campagne américaine visant à prolonger l'embargo des Nations Unies sur les armes à Téhéran.

Dans ce contexte, le voyage du ministre iranien de la Défense Amir Hatami au Forum militaire Armée-2020, qui se tiendra du 23 au 29 août, alimente les spéculations selon lesquelles Moscou et Téhéran intensifient la coopération militaro-technique une fois que l'embargo sur les armes iranien expirera le 18 octobre. La proposition américaine d'étendre les restrictions a été soulevée au Conseil de sécurité de l'ONU mais a été rejetée. La demande de Washington d'utiliser le soi-disant mécanisme de reprise pour imposer des sanctions à Téhéran semble également peu susceptible de donner des résultats.

Avant la visite de Hatami, l’ambassadeur de Téhéran en Russie, Kazem Jalali, a déclaré que le partenariat militaire entre la Russie et l’Iran «grandissait de jour en jour» et devrait bientôt innover. "Nous allons bientôt ouvrir un nouveau chapitre dans le partenariat militaro-technique Russie-Iran", a écrit Jalali sur sa chaîne Telegram.

À la suite des négociations de Hatami avec son homologue russe Sergueï Shoigu, l'ambassade d'Iran à Moscou a évoqué la nécessité de renforcer davantage leur partenariat «a fourni une compréhension stratégique approfondie entre les deux pays de la région». Un tel enthousiasme n'a cependant pas été vu dans les reportages sur les médias russes, qui sont généralement optimistes quant aux perspectives du partenariat militaire russo-iranien. La présence de la délégation iranienne au forum n’a pas retenu beaucoup d’attention. Les seuls faits saillants comprenaient des images de la délégation iranienne examinant les systèmes de défense aérienne S-400 et Pantsir-S1, une allusion à de nouveaux contrats possibles pour la livraison de ces systèmes.

Selon l'Agence américaine de renseignement pour la défense, une fois l'embargo sur les armes levé, les autorités iraniennes envisagent d'acheter des chars russes, le S-400 et le système de missiles de défense côtière Bastion. En plus de cela, Téhéran est également intéressé par les jets russes Su-30, l'avion d'entraînement avancé Yak-130 et les chars T-90. Ces rapports doivent être pris avec un grain de sel, bien sûr. Jusqu'à présent, la seule source fiable d'informations sur les contrats possibles sont les déclarations (assez vagues) des fonctionnaires des deux pays. De sérieux doutes subsistent quant à savoir si Téhéran conclura effectivement des contrats coûteux avec Moscou.

Il y a plusieurs raisons d'être prudent.

Pour commencer, les représentants iraniens ne sont pas la première délégation du Moyen-Orient à dimensionner le S-400 et à s'intéresser à un éventuel achat du système quelque part sur la ligne. Les experts russes aiment parler de la réputation de l'armement russe, affirmant à quel point les délégations étrangères ont été impressionnées par les chars, les jets et les systèmes de défense antimissile russes. En réalité, cependant, il y a une grande différence entre la déclaration d'un intérêt formel à acheter des armes et la signature effective du contrat de livraison. Et le Corps des gardiens de la révolution islamique (CGRI) iranien dispose de systèmes de défense aérienne à courte portée Tor-M1 de fabrication russe qui peuvent être améliorés.

Deuxièmement, les dirigeants iraniens ont répété à plusieurs reprises que si les chars russes tels que les T-90 ou les défenses antimissiles restent leur choix favori, la priorité actuelle de Téhéran est de produire des véhicules blindés nationaux tels que les chars Karrar. Pendant ce temps, les trois systèmes de missiles S-300PMU que la Russie a fournis à l'Iran devraient suffire. Téhéran possède également les systèmes iraniens Bavar-373 qui partagent des caractéristiques communes avec le S-300 russe. On pense que le CGRI est le principal moteur de la dynamique de production nationale et contrôle la majorité des entreprises de défense.

Troisièmement, un approfondissement de la coopération militaire avec l'Iran comporte des risques possibles – sinon certains – pour la réputation de Moscou. L'épisode avec l'abattage du Boeing 737 d'Ukraine International Airlines en janvier a démontré la faible résistance au stress du personnel militaire iranien, qui a tiré deux missiles Tor-M1 sur l'avion.

Quatrièmement, il serait erroné d’écarter la possibilité que la Russie cultive des relations plus étroites avec les ennemis traditionnels de l’Iran. Après la 8e Conférence de Moscou sur la sécurité internationale, organisée par le ministère de la Défense, Bloomberg a rapporté que la Russie avait rejeté une demande iranienne d'acheter des S-400 par crainte de provoquer des troubles au Moyen-Orient et de bouleverser les États du Golfe et Israël. Cependant, des représentants du Service fédéral pour la coopération militaro-technique ont précisé plus tard que la Russie était prête à fournir à l'Iran des S-400.

En théorie, il existe un moyen pour la Russie à la fois d'éviter les tensions dans les relations avec l'Iran et d'éviter que la réputation ne s'en approche trop. À cette fin, Moscou pourrait trouver un moyen en or en se limitant à fournir à Téhéran des systèmes de défense aérienne de diverses gammes pour renforcer sa protection contre d'éventuelles menaces extérieures mais pas d'armements offensifs.

L'analyste russe Yuri Lyamin a déclaré qu'il pensait que l'Iran allait éventuellement opter pour l'achat de jets Su-35 ou Su-30M à la Russie. Les forces aériennes iraniennes font face à un besoin urgent d'avions polyvalents modernes et le complexe militaro-industriel iranien ne peut pas répondre à ces besoins pour le moment. Mikhail Barabanov, un expert du Center for Analysis of Strategies and Technologies, a déclaré en 2018 que l'industrie de l'aviation iranienne tourne autour de versions remaniées d'anciens jets américains, que l'industrie ne peut rien offrir au-delà et que les ingénieurs sont incapables de proposer de nouveaux idées tout en faisant pression pour obtenir plus d’argent pour les anciennes. Barabanov a fait ses commentaires lorsque l'Iran a présenté son nouveau jet Kowsar, pratiquement une variante du biréacteur F-5.

Nikita Smagin, un expert basé à Téhéran auprès du Conseil des affaires internationales de la Russie, a déclaré qu'il pensait que l'Iran était peu susceptible de signer un accord global substantiel avec la Russie pour l'achat d'une large gamme d'armes et de matériel militaire. Une décision du régime iranien d'aller de l'avant avec des achats massifs d'armes à un moment où le pays est en proie à la stagnation et à la baisse des revenus réels pourrait bien susciter des troubles dans le pays.

En fin de compte, alors que l'Iran s'abstiendra presque certainement de tout accord massif avec la Russie, il optera probablement pour la conclusion de quelques accords symboliques pour démontrer sa capacité à surmonter le blocus américain, a déclaré Smagin. Pourtant, cela ne résoudra pas les problèmes à long terme du pays. "Vous ne pouvez pas réparer la flotte d'avions délabrée en achetant quelques jets", a déclaré Smagin. «Intégrer des systèmes de défense aérienne – des répliques de systèmes étrangers – dans un seul système s'avérerait également un défi.»

Et pourtant, le potentiel de la coopération militaire russo-iranienne est peut-être plus qu'il n'y paraît. Selon Alexander Stuchilin, directeur général adjoint du centre de recherche de Rezonans, le radar Rezonans-NE, produit par le centre – et conçu pour détecter les avions furtifs – est en service de combat en Iran depuis plusieurs années. Le radar a même réussi à détecter les avions F-35 de fabrication américaine présents près des frontières de la république en janvier, a-t-il déclaré. Si les médias ont quelque peu sensationnalisé les déclarations de Stuchilin, elles ne sont guère révolutionnaires. La capacité d'un aéronef à fonctionner sans être détecté n'est pas infaillible. La question est de savoir quelles tactiques sont utilisées pour détecter et se défendre contre les menaces aériennes.

Un détail plus remarquable est que ces F-35 peuvent avoir été détectés à l'aide des modèles radar produits pour l'armée russe. Selon des rapports officiels, la Russie a envoyé à l'Iran deux systèmes radar Ghadir en 2014 et 2015 qui ont ensuite été déployés dans les provinces de Semnan et du Khuzestan. Ces radars sont conçus comme un produit d'exportation et ont donc des caractéristiques inférieures à celles des modèles utilisés en Russie. Pourtant, il y a également eu des rapports suggérant que l'Iran pourrait également être en possession de stations radar modifiées pour être utilisées par l'armée russe. Ces stations auraient été déployées dans la province du Fars à l'ouest de Shiraz, ainsi que dans la province du Kurdistan au nord de Bijar.

D'une manière ou d'une autre, la levée de l'embargo sur les armes présente un défi pour la coopération militaire de la Russie avec l'Iran. Il existe une tension évidente entre l’intérêt de Moscou pour fournir des équipements de défense à l’Iran et le souhait de Téhéran d’acheter des armes offensives. La réputation toxique de l’Iran est un autre facteur dont la Russie doit tenir compte, à condition que toute vente d’avions ou de missiles pour avions de combat ou navires de guerre puisse provoquer un tollé parmi les acteurs régionaux et les États-Unis. Cependant, il n'est pas insondable que le Kremlin approuverait les ventes d'armes offensives à l'Iran, au mépris des préoccupations de réputation et transformant peut-être la Russie en une forteresse assiégée, bien que sans le vieux bagage idéologique soviétique.

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