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Pétrodollars et pandémie: tourisme du CCG en Géorgie

Dans l'un des revirements intéressants de ces dernières années, les flux de voyages entre la région de la mer Noire et le Moyen-Orient ont subi un changement silencieux. Dans les années 1990, les soi-disant marchands de navette de l'Ukraine à la Géorgie sont apparus en masse sur les marchés de la Turquie aux Émirats arabes unis. Au fil des ans, ils ont créé des réseaux informels d'import-export de biens de consommation, établissant des communautés importantes à Dubaï et ailleurs. Cependant, au cours de la dernière décennie, ce flux de navettes vers le sud a été remplacé par des Moyen-Orientaux se dirigeant vers le nord à la recherche d'opportunités d'affaires prometteuses et de destinations de vacances alternatives. En Géorgie, cela s'est produit de manière inattendue. Malgré sa proximité géographique et ses relations historiques, mis à part Israël, l'Iran et la Turquie, le Moyen-Orient majoritairement arabe était totalement absent du paysage politique et économique géorgien. À l'inverse, pour les investisseurs et les voyageurs arabes, c'est presque exclusivement la Turquie qui leur est venue à l'esprit par rapport à la région de la mer Noire.

Avance rapide jusqu'en 2020, et le Moyen-Orient a acquis une présence visible. À Tbilissi, la capitale de la Géorgie, des cafés appartenant à des autochtones du CCG ont fait leur apparition. Les Arabes du Golfe passent des mois entiers sur la mer Noire, dans les montagnes du Caucase ou à Tbilissi, appréciant les températures estivales douces. Outre les ressortissants du Conseil de coopération du Golfe (CCG), les résidents étrangers travaillant dans les pays riches en pétrole et en gaz bénéficient également d'un accès sans visa. Pour de nombreux touristes, la Géorgie est devenue une destination européenne à portée de main sans pour autant avoir à se procurer un visa. De nombreux visiteurs viennent répéter leurs vacances. Il n'est pas rare que les ressortissants et résidents du CCG retournent en Géorgie pour rechercher un bien immobilier afin d'acheter une maison loin de chez eux. Les profils des voyageurs en provenance du CCG varient considérablement. Pour certains, la Géorgie est une destination familiale, ce qui signifie que les chambres d'hôtel spacieuses, les appartements meublés bien équipés ainsi que les voitures de luxe haut de gamme sont très demandées. Pour les jeunes du CCG, la Géorgie est également une destination de fête, revendiquant une partie de l'atmosphère qui était autrefois associée au Liban. Pour les expatriés en col blanc du monde entier, la Géorgie est devenue une destination facile d'accès et à faible coût à visiter tout au long de l'année. Alors que les stations balnéaires géorgiennes et de montagne sont les principales attractions, les voyageurs du CCG passent également beaucoup de temps et d'argent dans des centres commerciaux rappelant les pays du Golfe. En fait, les investisseurs émiriens et saoudiens se sont engagés dans ce secteur d'activité précisément dans le but de satisfaire leur clientèle entrante du CCG. De même, l'argent du CCG a été investi dans le réaménagement du paysage hôtelier géorgien. Le groupe Dhabi des Émirats arabes unis a même transformé l’ancien Institut Marx, Engels et Lénine sur l’avenue centrale Rustaveli de Tbilissi en une tour d’hôtel cinq étoiles. Sur le dos du tourisme, un éventail d'activités économiques connexes s'est développé, allant de l'hôtellerie au commerce de détail, l'aviation, la construction, l'agriculture, les services financiers et l'immobilier.

Les voyages et le tourisme ont soutenu la croissance économique. Avant Covid-19, le tourisme en Géorgie était à intervalles plus ou moins réguliers – comme d'autres secteurs économiques – sous des sanctions ou un embargo de la part de la Russie pour des raisons d'opportunisme politique. En conséquence, la croissance du marché et les stratégies de diversification étaient essentielles pour faire face à cette menace politique. En termes de croissance du marché, le tourisme entrant en Géorgie a triplé entre 2011 et 2019 pour atteindre 9,4 millions de voyages de voyageurs internationaux selon l'Administration nationale géorgienne du tourisme (GNTA). Selon sa classification, il s'agissait de 7,7 millions de voyages de visiteurs internationaux, c'est-à-dire soit des voyages de même jour, soit des nuitées, ces dernières comptant comme de véritables voyages touristiques. Des données récentes du World Travel and Tourism Council (WTTC) évaluent la contribution directe du secteur à environ 9% et sa contribution totale au PIB de 16,3 milliards USD de la Géorgie à 26,3%. En termes de main-d'œuvre, les voyages et le tourisme représentent directement environ 138 000 emplois et indirectement environ 476 000 emplois, soit 27 pour cent de l'emploi total. Outre la création d’emplois, les dépenses des visiteurs internationaux s’élèvent à environ 3,3 milliards USD, ce qui représente 39% des recettes d’exportation totales de la Géorgie. Pour compléter le tableau, la croissance économique de la Géorgie de 4,87% au cours des dix dernières années a été fortement tributaire du secteur du tourisme. En termes de diversification, les pays voisins de la Géorgie représentent encore 71% de tous les voyages de visiteurs en 2019 selon les données de la GNTA, l'Azerbaïdjan et la Russie représentant chacun environ 1,5 million, l'Arménie 1,4 million et la Turquie 1,2 million de voyages.

La contribution du Moyen-Orient est facilement négligée. Cependant, étant donné cette domination d’une poignée de pays seulement, la taille et la nature de la clientèle du Moyen-Orient de la Géorgie sont facilement mal comprises.

  • Premièrement, deux pays non arabes importants, Israël et l'Iran, sont regroupés dans des catégories géographiques distinctes.
  • Deuxièmement, la catégorie Moyen-Orient de la GNTA comprend 14 pays, parmi lesquels les six États du CCG. Mais les données s'appuient sur les statistiques du ministère de l'Intérieur qui catégorisent les touristes selon leur pays de citoyenneté et non de résidence. Cependant, un nombre important de citoyens de pays tiers résidant dans le CCG font de facto partie du segment du marché du Moyen-Orient, même s'ils se trouvent être des citoyens des États-Unis, du Canada, des Philippines, de l'Inde ou de tout autre pays. En conséquence, le chiffre de 156190 voyages de visiteurs classés sous Moyen-Orient dans les statistiques de 2019 ne donne pas une image complète.
  • Troisièmement, la GNTA indique à juste titre que la plupart des voyages entrants en provenance des pays voisins de la Géorgie consistent en des voyages de même jour plutôt qu'en des voyages avec nuitées. En conséquence, plus d'un tiers de ces voyages ne constituent pas du tourisme à proprement parler. À l'inverse, la part des voyages touristiques appropriés parmi les visiteurs de pays non voisins – y compris ceux du CCG et du Moyen-Orient élargi – est de près de 100 pour cent.
  • Quatrièmement, les touristes du CCG ont tendance à être des visiteurs assidus, étant donné le faible coût de la vie en Géorgie, les liaisons directes depuis tous les principaux centres aériens et la courte distance de vol de deux à trois heures. FlyDubai a commencé à exploiter des vols dès 2011, Kuwaiti Jazeera Airways, Saudi Arabian FlyNas et Omani SalamAir étaient tous utilisés pour des vols saisonniers, tandis que Qatar Airways a établi une liaison quotidienne régulière en février 2012 et, au cours des dernières années, a exploité jusqu'à trois vols. quotidiennement à Tbilissi.
  • Cinquièmement, cela explique en partie pourquoi, malgré sa définition limitée, la catégorie Moyen-Orient représente de loin la plus forte croissance parmi toutes les zones géographiques. De 2011 à 2019, les voyages des visiteurs ont été multipliés par 35 (ou de 3448%).
  • Sixièmement, bien que difficiles à quantifier, les touristes du CCG ont un autre impact disproportionné en termes de dépenses généralement élevées en tant que touristes et – souvent liés – en tant qu'acheteurs ultérieurs de biens immobiliers. Il s'agit d'une variable importante non prise en compte en se concentrant sur le nombre de voyages.
  • Septièmement, tout le flux de voyages vers la Géorgie en tant que nouvelle destination de la mer Noire a été soutenu par un secteur privé dynamique proposant des forfaits touristiques, des guides touristiques arabophones parmi les jeunes diplômés universitaires géorgiens, et d'autres services.

La pandémie de Covid-19 expose désormais les vulnérabilités complexes de la Géorgie. Dans sa réponse politique à la crise des coronavirus, la Géorgie a opté pour un verrouillage précoce et complet en février 2020, y compris une mise en quarantaine obligatoire dans des résidences désignées pour les ressortissants de retour. À l'époque, on espérait que cela préserverait la Géorgie en tant que destination touristique sûre au moins pour la haute saison en été. Cela ne s'est pas concrétisé.

  • Premièrement, en tant que dommage collatéral à la réponse efficace de la Géorgie au Covid-19, le tourisme entrant est tombé à zéro. Compte tenu de sa part dans le PIB et l’emploi du pays, cela ne peut que conduire à une forte baisse économique. Les estimations prévoient une contraction d'au moins 4%. On pense que l’impact économique de la pandémie de Covid-19 dépasse celui de l’invasion russe de la Géorgie en 2008.
  • Deuxièmement, la récession économique mondiale a maintenu les prix de l'énergie à un niveau qui était déjà bas avant la crise pour des raisons d'offre excédentaire et de concurrence pour les parts de marché. Le prix du panier de l'OPEP étant actuellement de 44 USD, les producteurs – à l'exception du Qatar – ne peuvent pas répondre à leurs besoins d'équilibre fiscal. En conséquence, les dépenses publiques doivent être réduites. Les politiques de diversification économique figurent à nouveau parmi les priorités. La main-d'œuvre expatriée à travers le CCG devrait voir des réductions et, dans certains secteurs, des remplacements par des ressortissants respectifs du CCG Au cours des derniers mois déjà, non seulement une main-d'œuvre bon marché, mais aussi de nombreux expatriés aisés ont été licenciés. Étant donné que les ressortissants du CCG et moins de résidents étrangers ont moins de revenus disponibles, moins de pétrodollars peuvent être dépensés en Géorgie.
  • Troisièmement, compte tenu de sa part élevée dans ses recettes d'exportation, l'effondrement du tourisme et la faiblesse des envois de fonds des Géorgiens travaillant à l'étranger sont au cœur d'un problème de balance des paiements soudain, quoique gérable. Les devises étrangères ne rentrant pas, le FMI était prêt à soutenir la Géorgie. Dans son examen d'avril 2020 au titre de la Facilité élargie de financement, le FMI a estimé l'écart à environ 1,8 milliard USD pour 2020-2021 (environ 11,4% du PIB) et a par la suite approuvé le 1er mai 2020 le décaissement de 200 millions USD d'appui budgétaire à aider la Géorgie à répondre aux besoins urgents de sa balance des paiements et de ses finances publiques. De manière générale, ce soutien atténuerait idéalement l’impact négatif du ralentissement du tourisme en Géorgie. Avec les élections qui approchent à grands pas en octobre et l’économie dans l’esprit des électeurs, cela revêt une importance encore plus grande.

Pendant plus d'une décennie, l'accélération des relations économiques a offert de splendides opportunités à la fois à la Géorgie et aux pays du CCG. L'image d'investisseurs et de voyageurs riches en liquidités saisissant des opportunités dans un pays voisin prometteur offrant des avantages mutuels donnait peu de raisons de voir des risques potentiels. Au contraire, le Moyen-Orient dans son ensemble était considéré par les décideurs géorgiens comme un domaine important pour diversifier les relations économiques et politiques au-delà des aspirations européennes de la Géorgie et des difficultés géographiques connues du pays. Au cours des six derniers mois, la Géorgie a rattrapé la réalité, car la Géorgie a réalisé qu'elle faisait également partie de la périphérie des économies rentières du CCG. Il serait erroné que la Géorgie recule devant la situation en accordant moins d'attention au Moyen-Orient en général et au CCG en particulier. Au contraire, il est d'une grande importance pour la Géorgie et le CCG de surmonter patiemment les défis actuels des pandémies et des pétrodollars. Dans le cas du Moyen-Orient, la proximité géographique comporte des opportunités. Ils ne doivent pas être gaspillés.

Ekaterine Meiering-Mikadze est membre de l'initiative Frontier Europe de MEI. Elle est diplomate et professionnelle du développement qui a occupé entre 2004 et 2017 des postes ultérieurs d'ambassadrice de Géorgie en Jordanie, au Liban, en Irak ainsi que dans les pays du Conseil de coopération du Golfe (CCG). Les opinions exprimées ici sont les siennes.

Photo: VANO SHLAMOV / AFP via Getty Images

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