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Quel est l’impact de la crise au Liban sur l’économie syrienne?

L'explosion du port de Beyrouth le 4 août a entraîné une nouvelle escalade de la crise politique et économique au Liban. Ses répercussions peuvent déjà être profondément ressenties dans la Syrie voisine et devraient peser encore plus lourd dans le pays compte tenu de ses liens complexes avec le Liban. Cette crise alimente la Syrie par de multiples canaux et a de graves conséquences sur sa capacité à importer des marchandises et, en fin de compte, sur sa sécurité alimentaire.

L’explosion du principal port du Liban a fait plus de 150 morts et des milliers de blessés, laissé des centaines de milliers de sans-abri et causé de graves dommages économiques, les coûts de reconstruction étant estimés à des milliards de dollars. Au moment de l'explosion, le Liban était déjà dans un état de désarroi économique. Le pays a fait défaut sur sa dette en mars et les négociations avec le FMI sont au point mort, se traduisant par une forte baisse de la livre libanaise sur le marché noir et une forte hausse de l'inflation. Couplé au début de la pandémie de coronavirus, cela avait déjà conduit à une profonde contraction économique, qui, à la suite de l'explosion, pourrait atteindre -24% en 2020, selon une estimation récente.

Impact sur les importations

Il est peu probable que la catastrophe du port de Beyrouth perturbe le flux global des importations en Syrie. Bien que de grandes parties du port aient été détruites, son terminal à conteneurs est resté en grande partie intact et les opérations sont rapidement rétablies. De plus, la restauration de sa pleine capacité n'est pas nécessaire à ce stade, car les données publiées par le port de Beyrouth montrent qu'avant l'explosion, le port fonctionnait déjà bien en deçà de sa capacité en raison de la crise économique.

Malgré l'effet global potentiellement limité de l'explosion sur le commerce syro-libanais, les exportations de céréales vers la Syrie vont probablement se contracter, aggravant les pénuries de céréales existantes dans le pays. La capacité de stockage de céréales du Liban est considérablement réduite après la destruction de son plus grand silo à céréales, situé dans les locaux du port. Cela aura un impact négatif sur l'approvisionnement légal et illégal de céréales en Syrie. En raison de son incapacité à traiter directement avec les commerçants internationaux, le gouvernement syrien a été contraint d'acheter la plupart de ses importations internationales de céréales via le Liban. Dans le même temps, la contrebande de blé libanais subventionné de l'autre côté de la frontière était florissante au cours du mois précédant l'explosion, les passeurs saisissant des possibilités d'arbitrage considérables découlant des différences de prix. La Syrie est fortement dépendante des importations de céréales et fait déjà face à de graves pénuries de pain, selon Mike Robson, le représentant de la Syrie de l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture. De plus, les messages des responsables russes n'indiquent guère que l’un des principaux alliés du régime est prêt à combler le déficit des approvisionnements en céréales syriennes.

Dépréciation de la monnaie et secteur financier

Une nouvelle détérioration du climat économique libanais au lendemain de l'explosion aura de multiples effets d'entraînement pour la Syrie. Tout au long du conflit en cours en Syrie, les mouvements de son taux de change sur le marché noir ont été sensibles aux développements au Liban. Depuis le début de l'année, la livre du marché noir s'est dépréciée de 915 / USD à 2140 / USD (au 28 août 2020), perdant plus de 55% de sa valeur. La forte baisse a contraint le gouvernement syrien à dévaluer à plusieurs reprises le taux de change officiel.

L'économie syrienne est sensible aux développements au Liban étant donné sa forte dépendance vis-à-vis du secteur financier libanais. Depuis le début de la guerre civile, les banques syriennes ont perdu la plus grande partie de leur accès aux marchés financiers internationaux et les volumes de transactions ont fortement chuté. Les individus et institutions syriens sont devenus un groupe de déposants de plus en plus important dans les banques libanaises, bien que la taille totale des dépôts syriens ne soit pas claire car la banque centrale libanaise, la Banque du Liban (BdL), ne propose pas de ventilation des dépôts des non-résidents par nationalité . Les estimations de la taille des dépôts syriens au Liban varient considérablement, mais on pense qu'elles constituent une part importante du total des dépôts des non-résidents. Dans un rapport très cité du début de l'année, Ali Kanaan de l'Université de Damas estimait que les dépôts syriens dépassaient 40 milliards de dollars. D'autres estimations les situent entre 30 et 40 milliards de dollars. Il est également bien documenté que des hommes d'affaires syriens clés ont utilisé des véhicules libanais pour surmonter les sanctions internationales et accéder à des dollars sur les marchés mondiaux.

Les institutions financières libanaises sont de plus en plus exclues des marchés internationaux des capitaux à la suite de l’imposition par la BdL de contrôles des capitaux et de restrictions sur les retraits de dollars. Une conséquence immédiate de cela a été que le flux de dollars des banques libanaises à travers la frontière syrienne s'est tari – une situation qui ne fera que s'intensifier. En outre, les dépôts syriens risquent de faire l'objet de coupes importantes si les plans de restructuration du secteur financier libanais se déroulent comme prévu. Un tel scénario est de plus en plus probable compte tenu des pertes estimées à près de 100 milliards de dollars dans l'ensemble du secteur. Une pénurie de dollars maintiendra la livre syrienne sous pression, ce qui signifie qu'une nouvelle dépréciation de la monnaie est presque certainement attendue.

L'aggravation de la crise économique libanaise pèsera également sur les envois de fonds en Syrie. Les envois de fonds sont une source importante de revenus des ménages syriens. Le Liban accueille environ 1,5 million de réfugiés syriens, ainsi qu'un grand nombre de migrants économiques syriens. Selon la dernière estimation de la Banque mondiale, les envois de fonds bilatéraux annuels du Liban vers la Syrie s'élèvent à un quart de milliard de dollars américains, soit 16% du total des envois de fonds entrants de la Syrie, faisant du Liban la deuxième source de transferts de fonds vers la Syrie après l'Arabie saoudite ( 30 pour cent). Un effondrement de l'activité économique au Liban continuera de frapper les revenus des Syriens vivant dans le pays, réduisant le flux de fonds rapatriés en Syrie. La baisse des envois de fonds constituera un autre vent contraire à la livre syrienne.

Importer la dépendance

La Syrie est très dépendante des importations. La guerre civile prolongée a conduit à un effondrement de la production industrielle intérieure et de l'offre agricole, rendant le pays de plus en plus dépendant des produits manufacturés et des denrées alimentaires produits à l'étranger. Par conséquent, la dépréciation de la monnaie et une offre réduite d'importations pousseront l'inflation à la hausse. La dépendance du pays à l’importation signifie que les chutes de devises se répercutent rapidement sur la hausse des prix intérieurs. Il y a déjà eu une flambée du prix de la nourriture. Les données du Programme alimentaire mondial des Nations Unies (PAM) soulignent que les prix de plusieurs denrées alimentaires importantes – dont l'huile, le boulgour, le blé et le riz – ont plus que triplé au cours de l'année écoulée. Les prix des viandes, comme le poulet et l'agneau, ont également plus que doublé au cours de cette période. Une nouvelle dépréciation du taux de change étant probable, l'inflation alimentaire devrait augmenter à court terme.

Prix ​​alimentaires syriens

Les pressions inflationnistes conduiront à un nouveau virage vers des devises alternatives. Leur adoption est déjà bien avancée dans les zones non contrôlées par le régime syrien. Selon un rapport COAR de juillet, «Dans le nord-ouest et le nord-est de la Syrie, respectivement, la lire turque et le dollar américain sont devenus des sources de stabilité budgétaire fondamentale», et il a en outre noté que «les devises étrangères sont devenues des indices pour des produits de base, des salaires et des biens, alors qu'il existe un potentiel supplémentaire pour un impact profond sur un large éventail de questions liées au commerce et à l'administration locale. »

La flambée de l'inflation est un autre vent contraire pour une économie déjà sous le choc d'une escalade de la prévalence du COVID-19. Des preuves anecdotiques suggèrent qu'il y a eu récemment un pic de décès. À la lumière de cela, le ministère des Dotations religieuses a suspendu les prières de l'Aïd et du vendredi fin juillet à Damas et dans les environs, et les autorités du nord-est du pays ont interdit tous les grands rassemblements le 23 juillet. Le virus se généralisant de plus en plus, un le verrouillage est en réserve et l'activité économique devrait souffrir.

Protester contre la hausse des prix

Dans ce contexte, les manifestations contre le régime dans les bastions traditionnels pourraient monter. Nous avons déjà assisté à des manifestations dans la ville de Sweida, dans le sud-ouest (à prédominance druze), à ​​la lumière des augmentations des prix des denrées alimentaires, qui comprenaient des appels au président Bashar al-Assad à démissionner. Ces manifestations ont été particulièrement frappantes car la ville a été sous le contrôle du régime tout au long de la guerre et il y avait eu peu de dissensions publiques auparavant. Des manifestations auraient également eu lieu près de Damas – un autre bastion du régime. Si l'inflation alimentaire augmente, comme cela semble probable, les manifestations pourraient s'intensifier.

À ce stade, ces manifestations ne présentent qu'un faible risque pour le régime. La stabilité du régime d'Assad est encore plus susceptible d'être mise en danger par la présence continue de groupes djihadistes dans le nord du pays – en particulier Hayat Tahrir al-Sham à Idlib – et la rébellion en cours des Kurdes syriens représentés par le Parti de l'Union démocratique (PYD).

Cependant, l'escalade des manifestations est un risque à surveiller. Les principales menaces pesant sur le régime d’Assad se sont atténuées à la suite de l’intervention de la Russie fin 2015 et du déploiement des troupes iraniennes en avril 2016, qui ont finalement conduit le régime à regagner du territoire. Un nouveau risque découlant de l'escalade des manifestations peut être un risque qui passe sous le radar, mais présente finalement un plus grand danger pour la stabilité du régime que ce qui est actuellement largement prévu.

Benedikt Barthelmess est un économiste qui enseigne actuellement à Sciences Po, Paris. Il est un ancien chercheur invité au Centre d'études et de documentation économiques, juridiques et sociales (CEDEJ) du Caire. Liam Carson est un économiste couvrant le Moyen-Orient et l'Afrique. Actuellement boursier de l'Overseas Development Institute, il a auparavant été employé comme économiste des marchés émergents pendant cinq ans chez Capital Economics. Les opinions exprimées dans cet article sont les leurs.

Photo de l'AFP via Getty Images

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