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Indignation face à une ancienne mosquée endommagée dans le conflit éthiopien au Tigray

Le conflit dans la région du nord du Tigré en Éthiopie – opposant les armées éthiopienne et érythréenne aux forces rebelles du Tigré depuis le 4 novembre – a suscité des inquiétudes quant à son bilan humanitaire, des dizaines de milliers d’Éthiopiens ayant fui vers le Soudan voisin et des allégations de crimes violents contre des civils.

Ces dernières semaines, l’indignation a afflué sur les réseaux sociaux alors que l’on apprenait que le conflit avait également touché l’un des sites du patrimoine religieux les plus vénérés de la région: la mosquée historique al-Nejashi, dans la région de Wukro.

L'une des plus anciennes mosquées d'Afrique et présentée comme un site potentiel du patrimoine mondial de l'Unesco, al-Nejashi a été pleurée comme l'une des victimes du chaos de la guerre – tandis que les promesses tardives du gouvernement de le réparer ont été traitées avec suspicion.

Des rumeurs inquiétantes au milieu d'une panne de courant

Depuis le début des combats au Tigray il y a plus de deux mois, la zone a été coupée du reste du monde en raison de pannes d'Internet et de téléphone. Les autorités éthiopiennes ont également interdit aux journalistes et aux travailleurs humanitaires de se rendre dans une grande partie de la région.

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Les rapports croissants de crimes de guerre potentiels et de dommages aux infrastructures ont donc été difficiles à authentifier, car Addis-Abeba continue de résister aux appels des Nations Unies pour lui accorder un accès sans entrave à la région, où il estime que plus d'un million de personnes ont été déplacées à l'intérieur du pays.

Fin novembre, des rumeurs ont commencé à faire surface sur les réseaux sociaux faisant état de combats à Wukro, à plus de 800 km au nord de la capitale éthiopienne. Des témoignages ont révélé que plusieurs lieux de culte – y compris la mosquée al-Nejashi et l'église orthodoxe voisine d'Amanuel – avaient été bombardés à cette époque.

Le 27 novembre, un commandant de l'armée éthiopienne a déclaré à la chaîne de télévision éthiopienne FBC que ses troupes avaient assuré le contrôle de la zone, sans toutefois mentionner les dommages causés aux sites religieux.

Un jour plus tard, les troupes éthiopiennes ont capturé la capitale régionale de Mekelle et le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed a déclaré la guerre terminée.

Mais les services téléphoniques et Internet doivent encore être rétablis à Wukro et ses environs, car les combats persistent dans les zones rurales.

Le 18 décembre, un communiqué du Programme extérieur Europe avec l'Afrique basé en Belgique a signalé que la mosquée «avait d'abord été bombardée puis pillée par les troupes éthiopiennes et érythréennes», avant de mentionner que des sources de la région avaient fait état de meurtres à la mosquée.

La détresse suscitée par l'incident a atteint son paroxysme le jour du Nouvel An, lorsque des photos et des séquences vidéo de la mosquée al-Nejashi gravement endommagée sont apparues pour la première fois sur les réseaux sociaux, devenant virales.

Les images montraient le minaret de la mosquée détruit, son dôme partiellement effondré et sa façade en ruines. À l'intérieur de la mosquée, des gravats jonchaient le sol.

Ahmed Siraj, un représentant de l'Association internationale régionale des musulmans du Tigré, a déclaré à Middle East Eye que son organisation avait enregistré le décès de plusieurs personnes tuées par des combattants à la suite de la destruction partielle de la mosquée.

«Nous avons déterminé à partir de nos sources qu’un certain nombre d’innocents, dont un père de quatre enfants, ont été tués par des soldats érythréens simplement pour avoir protesté contre le pillage de la mosquée le 26 novembre», a déclaré Siraj.

Siraj a ajouté qu'un certain nombre d'artefacts auraient été volés à la mosquée, notamment des manuscrits religieux, des livres et des lettres datant d'aussi loin que le septième siècle, tandis qu'un sanctuaire censé contenir les restes de certains disciples du prophète Mahomet était également besoin de réparations.

Un responsable de l’Autorité éthiopienne pour la préservation du patrimoine a déclaré le 5 janvier qu’une équipe serait envoyée pour inspecter les dégâts de la mosquée, ainsi que ceux d’une église voisine, avant que les réparations ne soient entreprises.

Mais Siraj a déclaré que de tels efforts ne pouvaient pas annuler le bilan humain et culturel.

«Les réparations ne les ramèneront pas. Il ne ramènera pas non plus les artefacts volés », a-t-il déclaré.

Le bureau du Premier ministre éthiopien n'avait pas répondu à une demande de commentaires de MEE au moment de la rédaction du présent rapport.

Mosquée avec une longue et célèbre histoire

La confirmation des dommages infligés à la mosquée al-Nejashi a provoqué un choc et une indignation généralisés parmi les Ethiopiens, les musulmans et les chrétiens.

La mosquée, photographiée ici en 2018, a été construite pour la première fois au 7ème siècle (Wikicommons / Sailko)
La mosquée, photographiée ici en 2018, a été construite pour la première fois au septième siècle (Wikicommons / Sailko)

La mosquée emblématique a été construite au VIIe siècle et fait partie des sites les plus sacrés de l'Islam.

Ahmedin Jebel, éminent érudit et écrivain musulman éthiopien, a déclaré à MEE que la mosquée aurait été construite par les premiers disciples du prophète fuyant les persécutions de la tribu Quraysh au pouvoir à La Mecque.

Le prophète aurait dit à une douzaine de ses disciples de se diriger vers le royaume d'Axoum – situé dans l'actuelle Éthiopie – où le roi chrétien Armah, également connu sous le nom de Nejashi, leur offrirait le sanctuaire.

«Douze hommes et quatre femmes ont tenu compte des conseils du prophète et ont fait le pèlerinage au Royaume d'Axoum», a déclaré Jebel. «Parmi eux, Ruqayyah bint Muhammad, fille du prophète lui-même.

«Dans l'Islam, la mosquée a une riche histoire réputée de justice et de tolérance, le roi Nejashi ayant rejeté les pots-de-vin des Qurayshites pour rendre ses invités qui avaient fui leur patrie à la recherche de la liberté», at-il ajouté. «Les mosquées du monde entier ont depuis été nommées en l'honneur de Nejashi.»

Jebel était pessimiste au sujet de l’initiative de l’Autorité éthiopienne de recherche et de conservation du patrimoine culturel visant à réparer la mosquée.

«L’autorité chargée de la préservation a concentré ses efforts pour dissimuler la destruction de la mosquée pendant des semaines», a-t-il expliqué. «Le fait que la destruction d'une mosquée aussi chère et aussi importante que la mosquée al-Nejashi puisse être gardée secrète aussi longtemps me fait douter qu'ils feraient un effort sincère pour accélérer les réparations.»

Silence du gouvernement

Avant la publication d’images de la mosquée, les responsables du gouvernement éthiopien n’avaient pas répondu aux récits croissants de la destruction de la mosquée.

Bien que les informations aient été difficiles à vérifier en raison des restrictions strictes du gouvernement au Tigré, le récit le plus diffusé des événements a allégué que la mosquée avait été touchée par des armes lourdes de l'armée érythréenne ou éthiopienne, avant d'être pillée par des soldats érythréens alliés.

Akemel Negash est journaliste et rédacteur en chef du média local Amba Digital, qui a été la première organisation médiatique à couvrir la destruction de la mosquée avant la publication des images. Il a fait écho aux sentiments de Jebel et a déclaré que le silence assourdissant des autorités était un effort pour éviter les réactions négatives.

«Cela m'a laissé dévasté. Il n'y a pas de précédent pour cela. La mosquée al-Nejashi existe depuis des millénaires '

– Ahmed Siraj, Association internationale des musulmans du Tigré

«Le gouvernement fédéral a été prompt à rendre compte de la destruction de biens tout au long de la guerre, mais seulement lorsqu'elle a été causée par ses ennemis», a-t-il déclaré à MEE. «La destruction de l'aéroport d'Aksum par les forces rebelles de Tigrayan a été immédiatement diffusée par les médias d'État. Des images des maisons et des hôpitaux qui auraient été détruits par eux ont également été largement diffusées.

«Mais lorsque les forces alliées du gouvernement détruisent quelque chose d’aussi important que l’un des sites patrimoniaux les plus précieux de l’Islam, ils le gardent sous silence jusqu’à ce que des journalistes citoyens le dénoncent. Ils en étaient bien conscients, mais n’ont rien dit, car cela ne servait pas les ambitions politiques », a-t-il ajouté.

Alors que beaucoup ne semblent pas convaincus par les promesses du gouvernement de réparer rapidement la mosquée, pour les musulmans de Tigray comme Siraj, le mal est déjà fait.

"Cela m'a laissé dévasté", a déclaré Siraj. «Il n’ya pas de précédent à cela. La mosquée al-Nejashi existe depuis des millénaires.

«À cette époque, il y a eu toutes sortes de tyrans en Éthiopie, y compris certains qui ont ciblé les musulmans pour leur oppression. Mais aucun d'entre eux n'a osé toucher la mosquée », a-t-il ajouté. «Le fait que cela se produise pour la première fois au 21e siècle est particulièrement choquant et devrait inquiéter tous les Éthiopiens.»

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