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De nouvelles façons de lutter contre la désinformation COVID parrainée par l'État

Suivre et comprendre le flot d'informations sur la pandémie de COVID-19 est un défi. Cela n'aide pas qu'une grande partie de ces informations soit trompeuse, souvent par conception. L '«infodémie» entourant le coronavirus, décrite comme telle par l'Organisation mondiale de la santé (OMS) dès février 2020, «se propage plus rapidement et plus facilement que le virus» lui-même. Une récente déclaration conjointe de l'OMS, des Nations Unies, de l'UNICEF, du PNUD, de l'UNESCO, de l'ONUSIDA, de l'UIT, de UN Global Pulse et de la FICR a fait état de graves conséquences. Il «sape la réponse de santé publique et fait progresser les programmes alternatifs de groupes (et) d'individus», d'une manière qui «coûte des vies… et menace les perspectives à long terme de faire progresser la démocratie, les droits de l'homme et la cohésion sociale».

Les fausses nouvelles, bien qu'elles soient un phénomène mondial, sont particulièrement répandues au Moyen-Orient. Il existe une riche histoire de désinformation dans la région, utilisée comme une arme offensive par un large éventail de parties prenantes. Les groupes armés non étatiques ont été prolifiques dans la diffusion de fausses informations. Le Hezbollah est allé jusqu'à établir des camps d'entraînement à la désinformation, attirant des milices soutenues par l'Iran de toute la région, principalement d'Irak.

Les gouvernements nationaux des États du Moyen-Orient ne sont pas les spectateurs de l'assaut de la désinformation. Le gouvernement émirati, par exemple, a cité des spécialistes fictifs du Moyen-Orient pour soutenir sa propagande anti-Qatar. Les fausses informations contribuent depuis longtemps à créer des tensions qui mettent en danger les fragiles équilibres internes et les relations internationales dans la région. En Iran, les gardiens de la révolution islamique ont régulièrement recours aux médias d'État pour des campagnes de désinformation. Des plateformes telles que Fars News, l’agence de presse de la ligne dure Tasnim et la chaîne anglophone PressTV tournent régulièrement des commentateurs américains et européens pour exprimer leur soutien à la politique iranienne.

Mensonges faisant autorité

Le coronavirus offre une autre occasion aux gouvernements et à leurs partisans de la région de militariser les informations pour faire avancer leurs intérêts, mais avec une différence. Les nouvelles fabriquées sur COVID-19 sont utilisées comme une arme défensive autant qu'offensive. Depuis l'éclosion de la pandémie, certains États du Moyen-Orient, souvent par le biais de médias d'État, ont malhonnêtement vanté l'efficacité de leurs réponses à la crise. (1)

Les médias d'État font état du succès exceptionnel de leurs gouvernements dans la lutte contre le coronavirus. Si l'on en croit certaines sources iraniennes, le pays compte un nombre étonnamment faible d'infections et les remèdes du clergé sont efficaces pour lutter contre le virus. Comme l’OMS l’a prédit, ces mensonges ont coûté cher: la nouvelle que la consommation de méthanol pouvait guérir la maladie a entraîné la mort de plus de 700 Iraniens.

En Egypte, les fabrications médiatiques ont pris la forme de prétendus éloges de l'Italie remerciant le généreux gouvernement égyptien pour l'envoi de l'aide médicale. En Palestine, certains sites d’information ont rapporté que la télévision israélienne avait admis que les responsables de la santé à Gaza avaient mieux géré l’épidémie que le gouvernement de Tel Aviv. En Syrie, des militants pro-régime ont proliféré l'affirmation en ligne selon laquelle Bashar Al-Assad cherchait personnellement un remède contre le virus dans un laboratoire de Damas.

Dans certains cas, les fonctionnaires du gouvernement promulguent eux-mêmes directement de telles fabrications. Le vice-ministre israélien de la Santé a faussement affirmé qu'Israël avait le taux le plus élevé de tests de coronavirus au monde. En Iran, le président Rohani a prononcé un discours affirmant que le pays était meilleur pour lutter contre la pandémie que l'Europe. À la mi-mai, le ministère syrien de la Santé n’a signalé que 44 cas de COVID-19, dont trois décès. Ils ont également nié l’allégation de dissimulation d’un nombre accru de cas en Iran dans les zones sous le contrôle de Bachar Al Assad.

Toutes ces fausses nouvelles promues par les médias, les comptes de médias sociaux largement suivis et les personnalités gouvernementales s'unissent dans le même but. Ces États veulent masquer leur mauvaise gestion de la crise, la craignant comme un coup de grâce potentiel à leur légitimité déjà faible. Bien avant la pandémie, la région a connu un mécontentement généralisé en Algérie, en Irak, au Liban et ailleurs en raison de l’incapacité des gouvernements à assurer la protection sociale. La pandémie et ses conséquences sans précédent sapent davantage la légitimité de divers États, engendrant de nouveaux niveaux et formes de guerre de l'information défensive soutenue par le gouvernement. La promotion d'un récit exultant le caractère indispensable de l'État fait désormais partie des stratégies de nombreux gouvernements de la région MENA pour s'attaquer au déclin du soutien populaire à leurs régimes.

Poussée des États, parade des citoyens

Dans le même temps, nous assistons à une augmentation des initiatives citoyennes dans toute la région qui visent à atténuer les dangers de l'épidémie de désinformation. Ils se moquent des tactiques de désinformation défensives des gouvernements et de leurs partisans. L'écosystème AMEL, par exemple, est un réseau en ligne diffusant des informations précises sur le virus et fournissant une formation aux populations vulnérables pour détecter les fausses nouvelles à son sujet. Tech 4 Peace Collective et Ideas without Borders (IBB) sont deux autres organisations engagées dans cette bataille. Sur ses comptes de médias sociaux, Tech 4 Peace publie des captures d'écran d'histoires COVID-19 fabriquées par des tiers, les marquant comme de «faux messages» et fournissant des corrections avec des liens vers des informations précises. IBB travaille avec Wikipedia pour traduire des pages avec un COVID précis 19 informations en arabe.

Comme c'est souvent le cas dans les compétitions offensive-défense, il y a un déséquilibre des capacités en jeu ici. Ces initiatives locales et similaires ont rencontré de sérieux défis. Une partie de cela est simplement une pénurie de ressources. Et certains gouvernements de la région MENA ont adopté des lois criminalisant ce qu'ils qualifient (ironiquement) de «désinformation» concernant leur réponse de santé publique au virus et sa propagation. Une récente enquête de Reporters sans frontières a souligné le renforcement du contrôle des médias par les autorités nationales à travers le Moyen-Orient en 2020, spécifiquement lié au COVID-19. En Tunisie, les autorités ont arrêté deux blogueurs pour leurs critiques en ligne de la réponse de l'État à la pandémie. Certaines initiatives de vérification des faits ont vu leurs publications supprimées des plateformes de médias sociaux et leurs sites Web sont de plus en plus bloqués par les gouvernements.

Des barrières comme celles-ci empêchent des acteurs comme AMEL Ecosystem et Tech 4 Peace Collective de se développer et d'occuper une plus grande place dans le paysage de l'information. Avec de l'aide et des ressources, de telles initiatives pourraient non seulement saper les tentatives des États d'exploiter la pandémie à des fins politiques. Ils pourraient également jouer un rôle significatif contre la propagation du virus lui-même.

Un avenir avec des alliés?

Compte tenu de leur influence et du potentiel de résultats positifs, que se passerait-il si les organisations internationales chargées de la santé publique faisaient partie de leur mission de fournir ces ressources? La première des 22 fonctions de l'OMS énumérées à l'article 2 de sa constitution est d'agir en tant qu '«autorité de direction et de coordination de l'action sanitaire internationale». Dans l’environnement d’aujourd’hui, la lutte contre les fausses informations est essentielle à l’action sanitaire internationale. Plusieurs autres fonctions constitutionnelles de l’OMS ont également une incidence directe sur le rôle qu’elle pourrait jouer dans la lutte contre le COVID-19 «infodémique» – et d’autres semblables que nous verrons sûrement à l’avenir. Il s'agit notamment de «fournir des informations, des conseils et une assistance dans le domaine de la santé» et «aider à développer une opinion publique éclairée parmi tous les peuples sur les questions de santé».

Il y a des sensibilités politiques, bien sûr, si l’OMS ou d’autres organisations internationales s'engagent à titre officiel avec des individus et des entités travaillant à des capacités très officieuses pour contrer les campagnes de désinformation des gouvernements. En effet, l'OMS est bureaucratiquement et financièrement conçue pour travailler avec les gouvernements, et non avec les critiques et les adversaires des gouvernements. Mais nous sommes dans un monde très différent de celui dans lequel ces institutions et leurs méthodes de travail ont été créées. Et nous pouvons être certains que l'avenir verra la concurrence information contre désinformation devenir un risque encore plus grand pour la santé publique.

À quoi pourrait ressembler l'OMS et d'autres organisations internationales pour s'engager directement à soutenir les efforts des citoyens pour lutter contre les fausses informations de santé publique? Et si une telle désinformation était officiellement désignée comme une menace pour la santé publique équivalente à d'autres que l'OMS est chargée de combattre? Et si un financement dédié pour soutenir le travail en ligne des guerriers locaux de l’information était prévu dans le budget de l’OMS? Plus des trois quarts de ce budget proviennent de contributions volontaires des pays membres, d’autres organisations intergouvernementales, de fondations philanthropiques et du secteur privé. Et si ces donateurs s'engageaient à prendre des mesures dans des domaines non liés à la santé contre les gouvernements qui restreignent les opérations d'initiatives anti-fake news?

L'année dernière, une équipe spéciale ad hoc a publié un rapport annonçant «une nouvelle ère de partenariat entre l'Organisation mondiale de la santé et la société civile». Les recommandations incluent «la création d'opportunités explicites et accessibles pour les organisations de la société civile et la contribution de la communauté aux politiques et à la gouvernance à tous les niveaux». Mais si la politique et la gouvernance inhibent la capacité de soutenir l’action directe des citoyens contre la désinformation de santé publique répandue par le gouvernement, le partenariat est paralysé dès le départ. Il est temps de repenser l’avenir de la manière dont cette guerre est menée et le rôle que les différents acteurs peuvent y jouer.

Steven Kenney est le fondateur et directeur du cabinet de conseil Foresight Vector LLC. Il a conseillé une grande variété d'organisations gouvernementales, corporatives et à but non lucratif. Chloé Bernadaux est une spécialiste de la sécurité internationale. Ses intérêts de recherche se situent à l'intersection des mouvements sociaux, de l'économie politique et de l'analyse de la politique étrangère au Moyen-Orient. Les opinions exprimées dans cette pièce sont les leurs

Photo par Asad / Xinhua via Getty Images

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